Book: Отмеченный Смертью V



Отмеченный Смертью V

Глава 1. Неудачный выбор

Где-то в глубинах Хребта Погибели высоко в небе летела стая. Это были уродливые крылатые ящеры с клювами вместо зубов и огромными кожистыми крыльями с выступающими из них когтями.

Ящеров было чуть больше десятка, самый слабый из них находился в середине третьего ранга, тогда как самый сильный — огромный черный вожак, в клюве которого была также россыпь кривых, но очень острых зубов — в середине четвертого. Основная же масса ящеров была на пике третьего ранга, лишь несколько из них были выше или ниже.

По меркам области, в которой они обитали, сила ящеров была более чем внушительна. В этом районе они были настоящими властелинами неба, никто не смел относиться к ним небрежно.

Каково же было удивление ящеров, когда прямо перед их носом в воздухе возник человек! Человек не совсем обычный, за спиной его почему-то были крылья, за счет которых он и держался в воздухе, но, все же, человек.

Пока другие ящеры, включая вожака, пребывали в состоянии ступора от подобной наглости, самый молодой из них начал действовать. Он был самым молодым и слабым. Еда ему доставалась в последнюю очередь. В настоящий момент он давно не ел и был очень голоден.

— Чивиик!

С предвкушающим криком он бросился к добыче.

Из-за своей молодости он также был очень глуп, иначе определил бы, что силы врага намного превосходят его собственные и сравнимы с двумя старшими ящерами, а уступают только вожаку. Если бы молодой ящер оценил это, он бы не атаковал.

К сожалению, он был молод и глуп. Нет, теперь он был глуп и мертв. Как только ящер приблизился к нему, человек, легко увернувшись, нанес удар находящимся в руке металлическим клыком. Он даже не использовал какие-либо техники, остроты стали и без того хватило с лихвой. Тонкая по сравнению с туловищем шея вмиг оказалась перерублена и к земле устремились алые брызги крови, а за ними и само тело.

Остальные ящеры, видя такую быструю расправу, пришли в недоумение. Недоумение сменилось яростью. Издав различные крики, они все вместе устремились к человеку.

Десяток ящеров, одновременно несущихся прямо на тебя — довольно устрашающее зрелище. Человек, однако не колебался. Он не делал попыток увернуться или сбежать, а почему-то оставался на месте. Очень скоро стало понятно, почему.

— Выдох Шторма!

Множество ослепительных молний в мгновение ока разошлись от рук человека широким конусом. Все ящеры были мгновенно поражены! И большинство из них этой атаки не пережило. «Выдох Шторма» сам по себе был довольно мощной техникой, так еще «Пламя Ненависти», хоть и доживало последние секунды, но все еще действовало. Добавить к атаке Меллт Люк тоже не забыл. В общем, у обычных ящеров шансов выжить просто не было. Даже два ящера начала четвертого ранга мгновенно погибли. Живым после этой атаки остался лишь черный вожак, но состояние его было плачевным.

Заверещав от боли, вожак резко развернулся и принялся улетать со всей доступной ему скоростью. Из-за поражения электричеством его полет был дерганым и не очень быстрым, но Люк не стал его преследовать. Время действия «пламени» подошло к концу уже окончательно, а в его теле осталось меньше процента ци, который он мог применить. Вообще-то говоря, существовал еще запас истинного ци, но без веской причины его лучше было не использовать, а преследование неразумного духовного зверя эспер веской причиной точно не считал.

Люк с первого взгляда понял, что находится где-то на Хребте Погибели. Талисман Побега мог переместить его на расстояние от трехсот до шестисот километров, и других гор в этом радиусе просто не было.

Хребет Погибели вовсе не был местом, где можно спокойно гулять, ничего не опасаясь. Люк не знал, как далеко его занесло, но находится тут с истощенными резервами ци и духовной энергии явно не стоило. Следовало как можно скорее восстановиться. Окинув все вокруг духовным восприятием, юноша быстро нашел свободную пещеру. Она находилась всего в паре километров отсюда, у эспера не заняло много времени добраться до нее.

Вход в пещеру располагался примерно в семи метрах над землей и был довольно узким, поэтому не было странно, что она пустовала. А вот внутри было довольно просторно, Люк даже засомневался, что ему будет удобно медитировать в таких условиях. Однако расположение пещеры было слишком уж удобным. Остальные поблизости были заняты, и, хотя Люк мог с легкостью вышвырнуть любого из их обитателей, делать это ему не хотелось.

Еще раз просканировав пещеру духовным восприятием, Люк так и не обнаружил ничего странного или опасного и вошел вовнутрь, а затем, выбрав место напротив входа, прислонившись спиной к стене, приступил к медитации.

Существо, все это время скрывавшееся под потолком, так и осталось им незамечено.

Это существо, выглядящее как гигантская вытянутая летучая мышь, можно было отнести к четвертому рангу, но вот классифицировать точнее получилось бы вряд ли.

Физическая сила существа и прочность его тела были крайне малы для четвертого ранга, скорее относясь к третьему, но его особые свойства с лихвой компенсировали эти недостатки. В частности, существо было хорошо в маскировке. Настолько, что даже Люк, чье восприятие вплотную приблизилось к ступени Короля, не смог обнаружить его. Существо было просто невидимым для духовного восприятия! Вторым его особым свойством был парализующий яд, скрытый на клыках и даже когтях. При помощи этого яда летучая мышь обездвиживала жертву, и потихоньку тянула из нее кровь и ци, а также отрицательные эмоции, такие как страх, беспомощность и отчаянье. Они тоже усиливали ее, и просто доставляли удовольствие. Чем разумнее была ее жертва, тем больше пользы получала тварь. Особенно она любила людей. Если не было других жертв, пленник мог оставаться в живых в течение недели, если не больше. Но людей в рационе твари давно не было. И вот сегодня ей улыбнулась удача: желанная добыча сама забралась в ее логово!

Убедившись, что человеческий юноша ушел в медитацию, летучая мышь тихо скользнула вниз…

На внезапное нападение Люк среагировал в последний момент. Дернувшись, он сумел избежать укуса, но на этом его удача закончилась, удар когтем настиг его. И, хотя на когтях твари яда содержалось гораздо меньше, этого оказалось вполне достаточно: Люк замер, неспособный пошевелиться. Его циркуляция ци также мгновенно оказалась невозможна!

Существо, видя, что его яд подействовал, довольно ухмыльнулось, а затем резко наклонилось, вонзая клыки в его руку. На самом деле, оно предпочло бы шею, но положение парня было слишком неудобным для этого. Для начала следовало усилить яд, а уже затем делать все, что хочется.

Несмотря на то, что этот укус был через одежду и предназначался лишь для парализации, тварь не смогла оторваться сразу. Уже давно она не пила человеческой крови и сейчас пребывала в восторге. Ее разум был затуманен. Поглощая вожделенную эссенцию, существо находилось на волнах экстаза.

Чувствуя, как кровь и жизненная энергия покидает его тело, Люк, наконец, собрался с мыслями. Неспособность двигаться и циркулировать ци ненадолго ввергла его в панику, мешая связно соображать. Подсознательно он ожидал, что его способности эспера окажутся заблокированными, ведь большую часть жизни он применял их, создавая знаки при помощи рук, однако это состояние не длилось долго.

Все еще смутно опасаясь, Люк мысленно применил разгон. Его восприятие тут же ускорилось, казалось, даже больше чем обычно, и юноша также мысленно вздохнул с облегчением. Это подтверждало, что и знаки должны работать, а раз так… Юноша выбрал для проверки именно разгон, чтобы, в случае успеха, не вспугнуть тварь. Теперь, когда он убедился, что способности эспера яд вообще не затронул, он мог действовать наверняка.

В настоящий момент, Люк мог создавать знаки на расстоянии тридцати семи метров от тела. Из-за того, что все живые существа обладали собственной духовностью, он не мог создавать знаки прямо в них, однако текущая ситуация была исключением. На расстоянии нескольких миллиметров от тела, его контроль над своими силами был намного лучше. Сейчас, когда челюсти врага напрямую касались его кожи, Люк мог сделать то, что было невозможно в обычной ситуации.

Сосредоточившись, он сотворил самый мощный Эрд, который только мог, прямо в пасти своего врага!

Телосложение летучей мыши для четвертого ранга было крайне слабым, она полагалась на скрытность и яд, а вовсе не физическую силу.

Выдержать неожиданную атаку от полностью парализованной жертвы она не смогла. Нижнюю челюсть монстра просто оторвало, а шею вывернуло под углом, явно несовместимым с жизнью. Серая энергия, устремившаяся к Люку, подтвердила: тварь мертва!

От своей атаки сам юноша тоже пострадал. Клыки, в тот момент находившиеся в его теле, создали две глубокие рваные раны, остальные зубы также оставили ранения, хоть и в меньшей степени. Вдобавок, Люка приложило об стену, так, что он едва не потерял сознание, но это были мелочи по сравнению с тем, что он был жив и ему удалось вырваться! Воздействие парализующего яда еще предстояло побороть, но Люк был уверен, что сможет это сделать. Главное, чтобы пока он занят восстановлением, в пещеру не заявился кто-то еще…

Глава 2. Беда за бедой

Яд летучей мыши оказался действительно сильным. Только для того чтобы смочь немного двигаться, Люку пришлось потратить более десятка минут, воздействуя на него Ка’еном.

При помощи одного только разума Люк мог создавать одновременно лишь один знак, поэтому когда он смог в достаточной степени шевелить пальцами и добавил к Ка’ену Фир скорость его восстановления серьезно увеличилась. Это сочетание знаков уже успело серьезно зарекомендовать себя раньше при лечении людей и противодействии всякого рода ядам. В то время как Фир выжигал всякую гадость, Ка’ен смягчал его воздействие на организм и также способствовал восстановлению нормального состояния.

Но даже при их совместном воздействии Люку понадобилось еще около получаса, чтобы полностью вывести яд из организма. Раны на руке он тоже немного заживил, в самом начале останавливая кровотечение. Теперь, когда с ядом было покончено, юноша мог полноценно заняться и ими.

С этим не возникло никаких проблем. После двух трансформаций плоть Люка и без того имела высокие восстановительные свойства. Под воздействием Ка’ена эта способность многократно усилилась. Раны заживали с видимой невооруженным взглядом скоростью!

Не уделяя им более сознательного внимания, Люк изучил труп напавшей на него твари.

Теперь, когда та была мертва, ее тело перестало быть невидимым для восприятия, однако все равно отталкивало его. Люк оценил, что человек с восприятием ниже ступени Лорда, не смог заметить даже ее труп, если бы только прямо не натолкнулся на него. Поразительные свойства! Люк оценил, что если бы ему удалось переработать шкуру зверя в артефакт, его скрытность увеличилась бы на порядок. В другой ситуации юноша отнес бы тело монстра к мастеру артефактов из Секты Крадущегося Тигра, в которой состояла Мяо Мия, чтобы получить максимальный эффект, но сейчас у него не было на это времени. Ему следовало найти другого мастера артефактов, или даже попробовать сделать плащ самостоятельно. В последнем случае вероятность провала была самой высокой, но если бы Люку удалось, это было бы большим подспорьем в его деле с кланом Тянь.

Конечно, это был крайний вариант. Сначала Люк попробует найти мастера.

Не меньшую ценность, чем шкура, составлял также яд летучей мыши. Способность мгновенно парализовать Лорда начальной ступени и запечатать его ци была не тем, что можно встретить повсеместно. Проведя короткое исследование, Люк установил, что когти на всех четырех конечностях содержали крайне малое количество яда, срок действия которого, вероятнее всего, был незначительным. С другой стороны, во рту твари, располагались пазухи, которые и вырабатывали яд. В то время как незначительная его часть распространялась по всему телу, основная шла к двум верхним клыкам. Неудивительно, что после того, как Люка уже парализовало, летучая мышь поспешила укусить его при помощи них. Без этого юноша очень скоро снова смог бы двигаться.

Сейчас пазухи были заполнены более чем на две трети. Хотя получить новый яд, к сожалению, теперь было невозможно, Люк, определенно, найдет лучшее применение оставшемуся.

Заняться этим юноша решил немного позже. Прямо сейчас его запасы ци и духовной энергии мало отличались от показателя, с которым он пришел в пещеру. В частности, духовная энергия постоянно расходовалась на создание и поддержание знаков, поэтому была даже меньше. Ци же немного восстановился, но из-за того, что большую часть времени был запечатан, восстановился действительно совсем немного — не более трех процентов от общего объема.

Переместив труп летучей мыши в одно из незаполненных пространственных колец, Люк покинул эту негостеприимную пещеру и направился к другой. Он не мог с уверенностью утверждать, что тварь, которую он только что убил, была одна. Вполне возможно, супруг или супруга этой летучей мыши сейчас возвращается с охоты, и эспер был вовсе неуверен, что сможет заметить тварь до того, как она нападет.

На самом деле он считал, что вероятность этого довольно мала, и летучая мышь была хищником-одиночкой, но спокойно медитировать в таких обстоятельствах все равно бы не смог. Гораздо лучшим вариантом было занять другую пещеру. Для надежности — имеющую обитателей.

Его жертвой стал одинокий медведь начала четвертого ранга. Обнаружив у входа в свою пещеру чужака, медведь яростно зарычал. Он недавно сытно поел и сейчас не имел никакого желания сражаться. Если бы нарушитель ушел, медведь бы не стал его преследовать.

Однако Люк не обратил на рык ни малейшего внимания, бесстрашно входя внутрь пещеры.

Видя, что враг никак не реагирует на его угрозы, медведь нехотя поднялся на ноги, после чего еще раз яростно зарычал.

— Нападай уже, зачем тянуть время? — насмешливо поприветствовал его юноша. Медведь бы простым и понятным зверем, в отличие от летучей мыши, с ним было приятно иметь дело.

Видя, что этот мелкий двуногий его ни во что не ставит, медведь действительно пришел в ярость. Его нежелание сражаться мигом улетучилось, а глаза налились кровью. В следующее мгновение он кинулся к Люку, нанося мощный удар лапой.

Юноша встретил атаку зверя собственной. Кулак и лапа со стуком встретились, и пострадавшим в этом противостоянии оказался именно медведь! Его лапа буквально взорвалась болью, а сам он невольно попятился на пару шагов. В этой атаке Люк не использовал ци или духовную энергию — только физическую силу, однако даже это не было тем, чему зверь начала четвертого ранга мог противостоять.

Заставив медведя отступить, Люк не спешил атаковать снова, давая тому время восстановиться. Медведь тоже не атаковал, потрясенный силой этого двуного. Но это был его дом, а единственный выход был сейчас перекрыт. Медведю не оставалось ничего, кроме как снова кинуться в атаку.

И вновь пострадавшим оказался он. На этот раз Люк не стал встречать зверя в лоб, вместо этого он легко уклонился и ударил медведя в голову. Голова мотнулась, а зверь почувствовал, что все перед его глазами кружится. Полностью потеряв противника из виду, он стал в беспорядке размахивать передними лапами, надеясь вслепую зацепить его, но каждый раз поражал только воздух.

Следующий удар, пришедший в бок, заставил зверя развернуться. Тут же последовал еще один и еще. Зверь жалобно заскулил. Он ничего не мог сделать противнику, вместо этого получая болезненные удары.

В этот критический момент его взгляд неожиданно упал на вход в пещеру. Свободный вход! Не мешкая ни секунды, медведь включил свою максимальную скорость и устремился к нему, а пришедший сзади удар только придал ему ускорения!

Выбравшись из пещеры, медведь долгое время бежал прочь. То, что никто его не преследует, он обнаружил далеко не сразу.

Выдворив хозяина, Люк нашел удобное место и тут же приступил к восстановлению. Хотя он мог сражаться с монстрами четвертого ранга, полагаясь исключительно на физическую силу, далеко не все были такими как этот медведь. После трансформации тело Люка соответствовало телу духовного зверя середины четвертого ранга, но… это был средний зверь, без какой-либо специализации. Если бы юноша столкнулся со зверем, того же ранга, специализирующегося на силе и физической мощи, в лобовом столкновении он, безусловно, проиграл бы. Поглощение плоти змея, напавшего на орлиное гнездо, немного исправило эту ситуацию, однако, столкнувшись с тем же самым медведем, только не начала, а середины четвертого ранга, в противостоянии чистой физической мощи Люк не был бы ему противником. Взамен, он был намного быстрее. Если добавить сюда оружие, не было, наверное, ни одного зверя середины четвертого ранга, которого ему стоило опасаться, даже не полагаясь на ци, знаки, или духовные техники.



Однако здесь водились и куда более опасные звери. Достаточно вспомнить ту же змею или орла. Король скальных гиббонов и гигантская черепаха тоже принадлежали к этой категории. Для того чтобы чувствовать себя в безопасности, Люку требовалось, хотя бы, восстановить силы.

Сделать это он, однако, не успел. Он не восстановился и на половину, когда в поле его восприятия вдруг появились могущественная аура, принадлежащая человеческому практику. От этой ауры исходил густой аромат крови, сигнализируя, что ее обладатель не является добрым человеком. Более того, Люку была немного знакома эта аура, он видел ее совсем недавно в Городе Утреней Зари! Этот человек появился незадолго до того, как юноша использовал Талисман Побега и цели его вряд ли были дружелюбными.

А сейчас он появился здесь…

Хотя расстояние в три-пять сотен километров не было слишком большим для практика ступени Лорда, назвать его маленьким также нельзя. Если бы кто-то искал в этом радиусе наугад, у него ушло бы на это очень много времени. Кроме того, это был Хребет Погибели, где водилось множество сильных зверей, что значительно осложняло поиски. Тем не менее, обладатель кровавой ауры летел точно к месту, где располагался Люк. Сомнений быть не могло: он как-то отслеживал парня! Но как? Люк внимательно осмотрел себя при помощи духовного восприятия, однако никаких меток так и не обнаружил. Фигура, тем временем, продолжала стремительно приближаться…

Лицо Люка стало мрачным, после чего он поднялся на ноги и направился к выходу из пещеры! Возможно, другой на его месте попытался бы затаиться, но эспер совершенно не верил, что это совпадение. Обладатель кровавой ауры как-то отслеживает его и если Люк хочет отделаться от него, он должен узнать: как.

Не прошло и минуты, как Мо Янь прибыл к некогда медвежьей пещере.

— Маленький сопляк, а ты довольно умен! У этого отшельника есть поручение захватить тебя живым, но, знаешь, я не особо люблю следовать поручениям. Если бы ты пробовал сбежать, я вполне мог бы покалечить или даже убить тебя, пока преследовал. Теперь же… как скучно! — несколько недовольно произнес Мо Янь, паря в воздухе перед Люком.

— Какой смысл мне убегать? — подавленно спросил парень, — Старший нашел меня на таком большом расстоянии. Если я попытаюсь сбежать, то просто умру уставшим…

— Ахаха, вижу, ты по достоинству оценил «Поиск Крови» этого отшельника. До тех пор, пока у меня есть твоя кровь, я могу выследить тебя хоть за десять тысяч километров. К счастью этого старого мастера, ты был неосторожен и потерял немного крови недавно. Теперь, пока она не истощится, тебе не уйти. А истощится она нескоро…

Люк нахмурился. Хотя этот отшельник оказался самодовольным и взял инициативу рассказать Люку стратегическую информацию, это… ничего не меняло. Юноша не мог избежать «Поиска Крови» пока в нем самом текла кровь, а у другой стороны был ее образец. Выходом было бы вырвать образец, но разве это не равнозначно победе над ней? В случае если бы Люк сумел это сделать, ему вообще не стоило заботиться о тривиальной технике обнаружения.

Вообще-то говоря, Люк не слишком опасался столкновения с кем-то в полушаге от Короля. В недавнем столкновении с Бин Цианфен он оценил силу подобных практиков. Хотя этот Мо выглядел сильнее Бин Цианфен, он все равно должен быть примерно того же порядка.

Однако если он хотел победить подобного практика, юноше пришлось бы задействовать все свои силы. В настоящий момент, когда он восстановился только наполовину, это было практически невозможно.

— Могу я спросить, кто поручил старшему Мо захватить меня?

Мо Янь рассмеялся.

— Ты думаешь, я действительно тебе все расскажу? Ахахаха! Ты прав! Нет никакого смысла скрывать это, все равно ты скоро лично встретишься с ним. Это был лорд Города Осеннего Дождя — Ли Хуаюй. Этот мешок с деньгами был довольно щедр, и обещал заплатить еще больше, когда ты будешь доставлен.

— Ли Хуаюй? — Люк не слишком понимал, почему этот человек нацелился на него. Он не помнил, чтобы когда-то переходил ему дорогу. Однако Мо Яню не было никакого резона врать. Если бы он не хотел, то просто не сказал бы.

— Ну как, ты удовлетворен? Теперь позволь этому старику схватить тебя. И лучше не дергайся, если не хочешь пострадать!

В его глазах Люк был уже полностью в его власти, однако сам парень так не считал.

— Благодарю за ценную информацию, старший, но вынужден временно вас покинуть!

С этими словами Люк преломил второй и последний имеющийся в его распоряжении Талисман Побега…

Глава 3. Третий слой

Место, в котором на этот раз очутился Люк, также было Хребтом Погибели. На этот раз перемещение произошло более удачно и никаких духовных зверей в непосредственной близости не оказалось. Просканировав местность, юноша обнаружил сразу несколько подходящих пещер поблизости. Он направился к ближайшей.

Добравшись до пещеры, Люк не стал входить сразу, а вместо этого остановился у входа.

— Огненный Дождь!

Множество огненных сгустков тут же устремились внутрь пещеры. Хотя это была довольно слабая техника, она охватывала всю пещеру. Обладая крайне слабой для четвертого ранга защитой, летучая мышь, будь она тут, может, и не пострадала бы сильно, но точно бы проявила себя.

Никаких признаков движения, в пещере, однако, не было. Убедившись в безопасности, Люк вошел в пещеру и приступил к медитации. Но в этот раз он не стал полагаться на энергию окружающей среды, а вместо этого достал из пространственного кольца малый окрашенный духовный камень. Впитывая энергию из этого камня, он восстанавливал собственный ци намного быстрее, чем если бы делал это без него.

К сожалению, это касалось только ци. Духовная энергия вообще восстанавливалась намного медленнее, чем ци, а прямо сейчас эти скорости были просто несравнимы.

Люк не слишком расстраивался по этому поводу. Если не использовать «Шипы», ему с лихвой хватит на все остальное. Хотя «Шипы» зачастую били очень полезны, Люк был вовсе не уверен, что они хоть сколько-нибудь повлияют на Мо Яня. В любом случае, у него не было достаточно духовной энергии, чтобы пробовать. В будущей битве он решил полагаться на иные средства. В том, что враг найдет его снова, юноша не секунды не сомневался.

Так и произошло. Прошло немногим больше часа, когда Люк обнаружил на краю своего восприятия знакомую ауру.

При помощи малого окрашенного духовного камня за прошедший час Люк полностью восстановил запас ци. Что касается духовной энергии, ее было две трети от изначального количества. Не так уж и мало, но если Люк применит «Щипы» и они не подействуют, он будет единственным, кто проиграет.

Аура стремительно приближалась. На этот раз она была даже более кровожадной и яростной, чем в прошлый.

— Маленький сопляк, смеешь применять перед этим стариком такие жалкие трюки? Ну же, используй это еще раз, я посмотрю, как много Талисманов у тебя есть! — прокричал Мо Янь, приблизившись на достаточное расстояние.

Как и в прошлый раз, этот парень не убегал, что заставило старого практика задуматься, на что тот рассчитывает. Наиболее вероятной вещью был еще один Талисман Побега. Хотя с его «Поиском Крови» Мо Янь все равно мог быстро найти Люка, нестись неизвестно куда и терять еще час ему не хотелось. В прошлый раз, когда тот сбежал, старик был вне себя от ярости. Он даже зашел так далеко, что разнес округу. По пути сюда, Мо Янь немного успокоился, но все равно пребывал в крайне скверном настроении.

Хотя Талисманы Побега были невероятно редки, после того как этот парень легко использовал два из них подряд, Мо Янь ни в чем не был уверен. Он даже предполагал, что у юноши может быть множество этих талисманов. В конце концов, хотя у того человека официально не было детей или учеников, кто знает, как обстоят дела на самом деле. Мо Янь зашел так далеко, что предположил, что Люк — внебрачный сын того человека!

Не желая раз за разом изображать собаку-ищейку, Мо Янь решил сразу действовать наверняка. Он просто решил не дать Люку возможности применить талисман!

— Ладонь Запечатывающая Кровь!

Находясь в паре сотен метров от Люка, Мо Янь совершил резкий тычок рукой, охваченной кровавым ци. От нее тут же отделился отпечаток ладони, сначала небольшой, по мере приближения он неожиданно становился все больше и больше.

Как только отпечаток был сформирован, Люк неожиданно почувствовал волнение своей крови. По мере того, как ладонь приближалась, это волнение становилось все сильнее и сильнее!

Скорость приближения ладони не была быстрой, тем не менее, Люк отчетливо чувствовал, что не сможет уклониться, а с возрастающим волнением крови даже его ток ци был затруднен.

Тем не менее, юноша не паниковал.

— Хочешь запечатать мою кровь? Мечтай дальше!

С этими словами, густая кровавая аура, ничуть не уступающая ауре ладони, вспыхнула вокруг его тела.

— Пламя Ненависти! Доспех Духа Крови!

Прошло уже достаточно времени с прошлой активации, и Люк мог применить ее снова. В мгновение ока, кровь, которая и без того была неспокойной, просто вскипела, однако теперь это было под контролем юноши. Вместо того чтобы затруднять циркуляцию ци, она, напротив, усиливало ее. Аура Люка стала резко расти, поднявшись с последней трети начальной ступени Лорда, до средней, а затем и поздней ступени Лорда. Но даже на этом ее рост не прекратился.

Обычно, при применении «пламени», сила Люка возрастала на две малые ступени, то есть усиление должно было дойти где-то до середины поздней ступени Лорда и на этом остановиться, но приближающаяся ладонь придала крови юноши несравненный импульс. С легкостью преодолев середину ступени, его аура уверенно устремилась дальше.

Из-за этого импульса, нагрузка на организм Люка оказалась намного сильнее, чем обычно, если бы он все еще обладал обычным телом, его, несомненно, бы просто разорвало, но сейчас Люк выдерживал это без особых проблем. Однако, когда отпечаток ладони оказался всего в нескольких метрах, нагрузка резко увеличилась, до такой степени, что Люк почувствовал, что может не выдержать!

— Что за сумасбродный парень! Действительно не хочешь сдаваться живым, так попросил бы этого старика, я убил бы тебя намного менее болезненно, — вздохнув, произнес Мо Янь. Он довольно хорошо понимал, что происходит с Люком. На самом деле он был удивлен, как этот парень еще не взорвался, но пребывал в уверенности, что это вскоре произойдет.

Хотя Мо Яню было немного жаль благ, предлагаемых Ли Хуаюем за живого Люка, он не стал отменять технику. Этот младший сам захотел умереть так. Кто он такой, чтобы мешать ему?

На самом деле, Мо Янь находил такую смерть довольно забавной.

Ладонь, которая в настоящий момент была больше самого Люка, не слишком быстро, но неотвратимо приближалась к нему. Юноша почувствовал, что ситуация выходит из-под контроля. Три метра… Он почувствовал, что еще чуть-чуть и не сможет удерживать кровь в своем теле. Два… Один… За время, что ладонь преодолевала это небольшое расстояние он лихорадочно искал выход. И, кажется, нашел:

— Гори же!

Вместо того, чтобы пытаться удержать кровь в теле, он сам яростно толкнул ее за его пределы, но не просто так, а вливая в собственный кровавый доспех и, те самым, поджигая его. В мгновение ока юношу окутала пылающая кровавая аура. И мощь этой ауры была совсем не слабой — даже сильнее, чем большинство практиков пика ступени Лорда!

Коснувшись этой ауры, ладонь, посланная Мо Янем, мгновенно рассеялась, а Люк облегченно рассмеялся. Он не только смог избежать атаки противника, но и неожиданно прорвался в своей технике. Прямо сейчас Люк снова мог свободно контролировать «Пламя Ненависти», а сила, которой оно обладало, была намного больше, чем раньше.

Это был легендарный третий слой, который, по легендам, мог применять только предок семьи Дун. После его смерти этот слой был утерян и никто не знал, как его применить. Дун Хэсань и остальные знали лишь, что это связано с «Доспехом Духа Крови». К счастью, в недавней критической ситуации Люк вспомнил об этом. При обычных обстоятельствах «доспех» и «пламя» все равно взаимодействовали, но если бы Люк хотел слить их напрямую, это было бы невозможно, однако под таким давлением это произошло довольно естественно. Теперь, когда эти две техники слились один раз, Люк был уверен, что сможет повторить это слияние в будущем.

— Хе-хе, похоже, я вынужден поблагодарить этого старого мастера за помощь в культивации…

Мо Янь ошарашено смотрел на него. Этот юноша явно не был обычным. Находясь лишь на начальной ступени Лорда, проявлять мощь, превосходящую пиковых Лордов — это то, чего не мог даже сам Мо Янь. Тем не менее…

— Кхм! Ты хочешь подкупить меня этой жалкой лестью? Умри!

Мо Янь не был праведным человеком. За свой век он забрал огромное количество жизней. Видя потенциал стоящего перед ним юноши, Мо Янь считал, что в будущем он станет грозным врагом. Если просто доставить его Хуаюю, в один момент он может вырваться, а затем отомстить, и не факт, что в тот момент Мо Янь будет ему противником. Чтобы избежать будущих неприятностей, Мо Янь решил убить его прямо сейчас.

Хотя в настоящий момент мощь, демонстрируемая Люком, превосходила пиковых практиков ступени Лорда, она все еще была ниже, чем у самого Мо Яня. Кроме того, с его опытом и накоплениями Кровавый Отшельник был совершенно уверен, что легко победит.

— Копье Драконьей Крови!

Моя Янь взмахнул рукой, и кровавое сияние сорвалось с нее, формируя в воздухе образ огромного копья. Однако так казалось только в первые мгновенья, копье, вдруг, слегка изогнулось, а на его лезвие вспыхнула пара глаз. На миг, открыв зубастую пасть, оно пронзительно зашипело. Копье неожиданно превратилось в змею!

После этой короткой демонстрации змея успокоилась и снова стала почти неотличима от копья. Это копье стремительно выстрелило в сторону Люка, немного извиваясь в полете.

Что за странная техника? Люк был крайне удивлен этими метаморфозами. Тем не менее, он все еще находился в бою, и времени удивляться у него не было.

— Посмотрим, подействует ли на тебя это… Разность!

Молния, выстрелившая из его рук, оказалась даже мощнее, чем Люк предполагал. В мгновение ока достигнув змеи, она заставила ее биться в конвульсиях. Хотя техника противника и не рассеялась, Люк был доволен. И удивлен.

«Настолько злая?»

Он использовал «Разность Потенциалов» только потому, что ему показалось, что эта змея обладает какой-либо злой сущностью. Похоже, его догадки были недалеки от истины. Но все равно эффект казался каким-то слишком уж мощным. Несмотря на текущее состояние Люка, такого эффекта быть не должно. Мощь этой техники зависела только от разницы между двумя точками потенциалов, а не от силы практика. Единственными ограничениями были максимальный объем его ци и пропускная способность каналов. Еще раз использовав «Разность Потенциалов» Люк полностью развеял технику противника, а затем…

— Выдох Шторма!

…сам устремился в атаку!

Глава 4. Двуцветный лотос

Множество молний, по воле Люка собранных в плотный пучок, с огромной скоростью выстрелили в сторону Мо Яня. В мгновение ока между этими двумя образовалась чуть изогнутая серебристая линия, узкая на одном конце и широкая — на другом. Как Люк ни хотел, по мере удаления от него молнии немного расходились в разные стороны. За двести метров они разошлись достаточно, чтобы покрыть всю фигуру Мо Яня и даже немного больше.

Хотя атака была очень быстрой, старый практик успел среагировать. За свою жизнь он участвовал во множестве боев и его опыт был совсем немаленький. В момент, когда Люк формировал технику, он уже создавал защиту. Густой кровавый щит, образовавшийся перед ним, с легкостью выдержал атаку Люка и только потом исчез. Непохоже, чтобы он был истощен, скорее Мо Янь убрал его сам. Действительно, методы практика в полушаге от Короля, не стоило недооценивать.

Тем не менее, лицо Мо Яня в настоящий момент носило уродливое выражение. Хотя этого и не было заметно, отразив атаку, щит истощился на две трети! Практик решительно не понимал, как младший, которому еще не было и двадцати, сумел создать столь мощную атаку.

Внешне он никак не проявил своего беспокойства.

— Смеешь атаковать этого старика? Да у тебя кишка не тонка! — яростно закричал он, формируя новые ручные печати. — Десять Тысяч Кровавых Игл! Посмотрим, как ты сможешь избежать этого!

В воздухе перед Мо Янем появилось огромное количество сгустков крови. Хотя каждый из сгустков был не больше рисового зернышка, их было настолько много, что силуэт Мо Яня за ними едва можно было разглядеть. Люк не удивился, будь их на самом деле больше десяти тысяч.

Повинуясь воле Мо Яня, все эти сгустки одновременно пришли в движение, на ходу перестраиваясь в тонкие и очень острые иглы. Хотя энергия, содержащаяся в одной такой игле, была незначительной, их было просто слишком много. Никто, ниже ступени Короля, не посмел бы недооценивать суммарную мощь этой техники.



Секунда, и все эти иглы обрушились на Люка. От этой техники просто невозможно было уклониться, только встретить ее такой же, бьющей по площади атакой, или принять на защиту.

Хотя Люк обладал некоторыми подобными техниками, все они были намного слабее «Десяти Тысяч Кровавых Игл», он выбрал второй вариант.

— Поле!

Невидимая невооруженным глазом сила тут же распространилась от него. Применяя «Магнитное Поле», юноша не особо надеялся остановить атаку противника, эта техника была хороша против электричества или металла, но не против воды или крови. По крайней мере, в тот момент Люк думал именно так. Он хотел использовать «Магнитное Поле», только как первый слой защиты. Если бы кровавые иглы удалось замедлить, уже было бы хорошо.

Тем не менее, реальность превзошла любые ожидания. Под шокированными взглядами Мо Яня и самого парня, попав в радиус действия способности все кровавые иглы, казалось, напрочь забыли о своей первоначальной цели, вместо того, чтобы поразить Люка, они в едином ритме закружились вокруг него!

Как это могло быть возможно? Кровавые иглы Мо Яня обладали ужасающей разъедающей силой. Чем больше игл — тем большую силу коррозии они могли проявить. От одной из них защититься было довольно просто, но от всех сразу? Мо Янь не верил, что кто-то на жалкой начальной ступени Лорда способен на такое. Даже практики его уровня должны были приложить немало сил и потратить много ци для защиты.

Однако то, что он видел перед глазами, было реальностью. Парень перед ним, казалось, вообще не испытывал никаких проблем. Хотя уже все созданные Мо Янем иглы вошли в это странное защитное поле их разъедающая сила вообще не действовала. Вместо этого…

— Хаха, не думал, что кровь тоже будет магнититься! Спасибо за науку, старший! — рассмеялся Люк, а затем огромное количество игл в магнитном поле резко ускорилось!

Действие магнитного поля на кровавые иглы превзошло самые смелые предположения Люка. Оно не просто замедлило их, юноша почувствовал, что может ими управлять! Отклик, на самом деле, был не слишком сильный, то же «Копье Драконьей Крови» Люк захватить бы не сумел, однако размер был небольшим и энергия каждой отдельной иглы тоже была небольшой. Из-за особенностей «Магнитного Поля», это было идеальным сочетанием. Даже небольшого отклика оказалось достаточно.

После первичного захвата, власть Люка над иглами резко возросла. Теперь он мог управлять ими по своей воле, только в радиусе магнитного поля, но… этого было более чем достаточно.

Иглы со все возрастающей скоростью кружились вокруг него, превратившись, сначала, в кровавую метель, а затем и вовсе в кровавый диск. Наконец, посчитав, что этого достаточно, Люк запустил их обратно в сторону Мо Яня.

Теперь это больше не были те же иглы, что летели к нему, скорее они напоминали копье, слитое из множества игл. Энергия этого копья была немалой, даже Мо Янь ощутил нешуточную угрозу, когда оно устремилось к нему.

— Мальчик, ты смеешь!

Выражение лица Мо Яня стало мрачным. Ему не только не удалось быстро захватить этого сопляка, тот даже сумел как-то перехватить его технику и направить ее против него самого. Это была чудовищная потеря лица! Если бы тут были свидетели, Мо Янь убил бы их всех, только чтобы эта новость не распространилась.

Мо Янь вытянул руку навстречу копью, и из нее вырвалась странная всасывающая сила.

— Поглощение Крови!

Как и гласило ее название, эта техника позволяла впитывать кровь. Мо Янь мог использовать ее, чтобы мгновенно осушить практика с силой намного меньше его самого. В настоящий момент он мог осушить только практика пика Измененной Крови, Лорды начальной ступени почувствовали бы сильное волнение крови и их циркуляция ци затруднилась бы, однако применять ее против равного противника было бессмысленно.

Даже если бы Мо Янь сражался против другого человека, практикующего кровавые техники и находящегося на той же ступени развития, он мог максимум ослабить атаки противника, но не защититься от них полностью.

Возвращенная ему атака Люка была ничуть не слабее его собственной, на самом деле, даже сильнее, но… это была его кровь! Конечно, Мо Янь намного лучше мог управлять ею, чем любой другой.

Но даже так, чтобы полностью поглотить атаку ему понадобилось приложить усилия. И потратить время, позволяя Люку подготовить новую технику.

Ци огня и ци льда одновременно потекли по его каналам. В правой руке юноши возникли яркие всполохи огня, а в левой — чистейший ци льда. Эти два типа противоположного ци устремились друг к другу, но ожидаемого конфликта не произошло, вместо этого они странным образом объединились в небольшой восьмилепестковый лотос, половина лепестков которого была огненно красная, а вторая — снежно-белая.

Этот лотос поплыл в сторону Мо Яня. Его движение не казалось быстрым, тем не менее, прошло лишь несколько мгновений, прежде чем он преодолел разделяющее двух противников расстояние.

Мо Янь не смел относится к этой технике небрежно. Хотя энергия, заключенная в лотос, не казалась большой, он был просто слишком таинственным. По своему опыту, старик знал, что это означает технику высочайшего класса. Он мгновенно вызвал свой кровавый щит, вкладывая в него так много ци, как вообще мог вложить. По сравнению с тем щитом, который он использовал против «Выдоха Шторма», этот был, по крайней мере, в два раза мощнее.

Однако даже этого оказалось недостаточно.

Двуцветный лотос легко, словно бумагу, прорвал казавшийся непроницаемым щит, при этом став лишь ненамного тусклее, а затем ударил прямо в грудь старого практика.

Мо Янь почувствовал, как будто его внутренности разрываются. Нестерпимый жар и замораживающий холод одновременно распространились от места удара, при этом, не смешиваясь, а создавая ужасающий перепад температур, из-за которого плоть разрушалась еще быстрее.

Мо Янь похолодел. Этой атаки было вполне достаточно, чтобы если и не сразу убить, то сильно ранить его. К счастью, такого старого монстра как он, убить было не так легко. Не только из-за личной силы, но и подготовки. Опасаясь столкновения с этими монстрами ступени Короля, Мо Янь подстраховался. У него всегда при себе был Талисман Побега, а также…

На шее Мо Яня находилось ожерелье. Довольно простое: лишь цепочка и небольшой череп на ней. Неизвестно кому принадлежал этот череп, но он был несравненно уродливым. Раньше этот череп не подавал никаких признаков жизни, однако прямо сейчас его глазницы ярко сияли пугающим кровавым светом.

Именно благодаря этому черепу Мо Янь все еще был жив. Более того, он вообще не пострадал, атака Люка была полностью поглощена! Боль, которую он чувствовал недавно, была единственным последствием — из-за своей зловещей природы, хотя череп и поглощал атаки, каждый раз, когда это происходило, он транслировал в мозг Мо Яня их последствия, причем, даже в немного усиленном виде!

Тем не менее, это была вполне приемлемая цена за сохранение жизни.

Глава 5. Мощь Императора

Череп на цепочке носил имя Череп Ложной Смерти. Он мог выдержать атаку уровня Короля, использующего Духовное Орудие, возможно даже не одну. Если это был Король начальной ступени, две или три не должны были стать проблемой.

Мо Янь долго питал его в крови многочисленных жертв, чтобы добиться такого результата. Тем не менее, после предыдущей атаки кровавая эссенция Черепа Ложной Смерти уменьшилась на седьмую часть, что просто шокировало Мо Яня.

Хотя эта атака все еще была не так сильна, как техника, брошенная Королем с Духовным Орудием, она была только в два раза слабее. Даже меньше, если учитывать щит и защитный ци, которые лотос преодолел до этого.

Люк, в свою очередь, тоже был поражен. Он своими глазами видел, как лотос достиг плоти противника. То, что тот не пострадал, стало для него крайне неприятным сюрпризом. Более того, карта, которая позволила Мо Яню выжить, все еще не была израсходована. По внешнему виду черепа вообще нельзя было судить, сколько еще подобных атак он может выдержать. Кроме того, наученный прошлым разом, Мо Янь будет куда осторожнее и поразить его еще раз будет намного более сложной задачей. Со всеми этими факторами победа обычными методами была практически невозможна.

«Придется использовать это», — наконец, решил Люк. — «Но сколько? Следует ли мне использовать смешанный ци? Нет! В случае неудачи я только истрачу его попусту, нужно изначально атаковать всем, что есть!»

Мо Янь, тем временем, тоже не собирался сидеть без дела. Хотя от предыдущей атаки он едва не погиб, это было потому, что он отнесся к ситуации недостаточно серьезно. Перед его глазами был младший, который при помощи тайной техники временно поднял силу почти до его уровня. Мало того, что эта сила все еще была меньше, она также являлась временной. Опыт этого юнца тоже не мог быть высоким. Мо Янь не ставил его в своих глазах.

Теперь, однако, все изменилось. Мо Янь стал максимально серьезен. Теперь он действовал так, как будто перед ним был другой старый монстр, чья база культивации ничуть не уступала его собственной.

— Хорошо! Очень хорошо! — хрипло закричал он. — Ты действительно заставил этого старого мастера сделать это… Кипение Крови!

Кровь внутри Мо Яня бешено забурлила, а его аура стремительно возросла. Излучаемая старым практиком сила больше не была в полушаге от Короля, это была мощь настоящего Короля, хотя и довольно посредственного! Конечно, Мо Янь не смог бы сражаться против настоящего Короля, в конце концов, у него пока не было Духовного Орудия, однако его мощь совсем не стоило недооценивать. Он был, по крайней мере, вдвое сильнее, чем раньше!

Примененная им техника, «Кипение Крови» была даже мощнее, чем два слоя «Пламени Ненависти», которые Люк мог использовать до сегодняшнего дня. Хотя она уступала всем терем слоям, «Кипение Крови» все равно было несравненно мощной техникой, позволяющей сражаться против изначально более сильного противника.

Вместе со своей мощью, оно имело серьезный недостаток: при каждом его применении часть эссенции крови владельца безвозвратно уничтожалось, однако для Мо Яня это не было так уж критично — пока не израсходовано слишком много эссенции, он всегда мог восполнить ее, поглощая эссенцию крови других существ.

— А теперь умри! Копье Драконьей Крови!

Он применял ту же техники, что и недавно, однако результат был совсем иным. Если в прошлый раз копье было похоже на змею, в этот — оно сформировало самого настоящего дракона. Не полноценного — ему еще не хватало некоторой завершенности, тем не менее, это был дракон. Вместе с увеличением вложенной в технику ци, ее сила возросла многократно.

Издав драконий рев, копье устремилось к Люку!

Потребовалось лишь мгновение, чтобы оно преодолело две сотни метров и возникло прямо перед юношей, намереваясь поразить его в сердце.

Это копье было настолько мощным, что любой из видов защит, которыми владел парень, был просто несущественным для него. Эта атака даже могла угрожать кому-то на уровне Короля, а не только практику, даже не достигшему стадии полушага.

Если бы копье поразило Люка, он, без сомнения, был бы мертв.

В этот момент жизни и смерти двуцветный лотос, наконец, завершил свое формирование, и смело вылетел прямо навстречу копью.

«Думаешь, это сработает еще раз, мечтай!» — усмехнулся Мо Янь в своем сердце, однако в следующий момент его выражение лица стало уродливым: с легкостью пройдя копье насквозь, лотос устремился прямо к нему!

Как такое вообще могло произойти? Мо Янь решительно не понимал. Хотя в прошлом этот лотос едва не забрал его жизнь, он точно был слабее атаки уровня Короля. Столкнувшись с улучшенной версией «Копья Драконьей Крови» он явно должен был проиграть, однако разрушенной оказалась именно его техника, в то время как двуцветный лотос неукротимо приближался к Мо Яню.

Глядя на цветок, который, казалось, был даже меньше, чем в прошлый раз, отшельник пребывал в недоумении. Тем не менее, он явственно ощущал исходящую от него опасность. Не доверяя больше защитным техникам, Мо Янь попробовал увернуться, однако это оказалось бесполезно, лотос тут же последовал за ним. Вызванный щит был пробит даже с большей легкостью, чем в прошлый раз — цветок вообще не потускнел — а в следующее мгновенье лотос врезался в тело Мо Яня.

Глаза черепа на его шее ярко вспыхнули, некоторое время пытаясь противостоять этой странной технике, а затем спасительное орудие Мо Яня, которое было заполнено еще на шесть седьмых от общего объема, не выдержав, разлетелось в труху, после чего участь старого практика была предрешена. В мгновенье ока его смертное тело было разрушено неистовыми энергиями огня и холода, а душа отправилась на перерождение. Не уцелело даже пространственное кольцо, навсегда погребя свое содержимое в пустоте.

Однако Люк тоже пострадал. «Лотос Двух Элементов» вообще не был защитной техникой. Хотя он разбил «Копье Драконьей Крови», оно все еще находилось слишком близко к Люку. Энергия, скрытая в копье, протаранила юношу, отправляя его тело в полет. Все его внутренности мгновенно были поражены, и Люк выплюнул несколько глотков крови. Падение на землю только усугубило положение. Если бы его телосложение не было настолько сильным, Люк, безусловно, был бы уже мертв. Прямо сейчас юноша был едва ли в состоянии продолжить бой.

К счастью, его враг был уже мертв, не сумев что-либо противопоставить обновленному лотосу.

Причина, по которой второй «Лотос Двух Элементов» получился настолько сильным, заключалась в том, что Люк использовал для его создания Истинный Ци, и проявленная мощь сильно потрясла самого юношу. Хотя он не знал, насколько могущественным был череп, то, с какой непринужденностью лотос справился с ним и убил Мо Яня, было вне пределов его ожиданий.

Истинный Ци действительно обладал могуществом, достойным ступени Императора!

К сожалению, Люк не мог использовать его направо и налево. В отличие от обычного, Истинный Ци не восполнялся сам по себе. За все время культивирования связанной с ним техники, Люку удалось изменить свой ци лишь на восемнадцать процентов. Прямо сейчас на создание лотоса ушла большая часть всего этого ци. Восемнадцать процентов резко сократились до восьми. Люку предстоит потратить много времени для восполнения этих потерь. Лишь после того, как большая часть ци — Люк пока не знал, какая именно — будет преобразована в Истинный, он сможет восполняться самостоятельно, однако до этой стадии юноше было еще очень и очень далеко.

Не вставая с земли, Люк с двух рук запустил Ка’ен, стимулируя восстановительные процессы в теле. Подождав несколько минут, пока степень повреждений станет немного меньше, он поднялся на ноги и направился к останкам Мо Яня, от которых, на самом деле, мало что осталось.

— Даже пространственное кольцо уничтожено…

Разочаровано покачав головой, Люк развернулся и не слишком быстро направился прочь — раны давали о себе знать.

В таком состоянии движение для него вообще было противопоказано, однако оставаться на месте битвы было попросту опасно. Это был Хребет Погибели, а не какая-нибудь мирная равнина.

Найдя ближайшую незанятую пещеру, Люк проверил ее «Огненным Дождем», после чего устроился поудобнее и приступил к восстановлению.

Все, что ему требовалось, чтобы оправится от ран — это покой и время. С этими двумя факторами его раны зажили бы даже безо всякого лечения. Вместе с Ка’еном требуемое время заметно уменьшилось.

Первое время Люк сознательно поддерживал лечебный знак, исполняя его с двух рук одновременно, однако после того, как его состояние немного улучшилось, оставил его работать в фоновом режиме, вместо этого сосредоточившись на культивации «Искусства Истинного Ци». Только применив его в бою, юноша понял, насколько на самом деле велик потенциал Истинного Ци. Недаром его использование было прерогативой Императоров. Хотя Люк не был и на десятую часть также силен, как Император, он все равно смог одним движением сокрушить технику уровня Короля, а также ее создателя. Истинный ци был величайшим козырем Люка, и сейчас этот козырь был в значительной степени истрачен. Требовалось срочно восстановить его!

Достав из пространственного кольца нефритовую скрижаль и используя ее как медиум, Люк преступил к культивации.

Глава 6. Два лотоса

На этот раз преобразование происходило несколько проще, чем обычно. Спустя примерно сутки, раны юноши полностью зажили, и он восстановил около двух процентов истраченного Истинного Ци. И дело не в том, что скорость преобразования возросла, просто с течением времени она не падала. Точнее падала, но намного медленнее. Если раньше максимальный эффект от преобразования был только около двух часов, а затем результативность постепенно падала, сейчас падение эффективности началось только после четырех часов и по-прежнему было намного медленнее.

«Это потому, что я уже преобразовывал его? Или так будет всегда?»

Узнать, какой из вариантов верный, Люк мог только после преодоления рубежа в восемнадцать процентов. При той же результативности, что и сейчас, он мог достигнуть этого за четыре дня.

Время до встречи с кланом Тянь еще было, поэтому так он и поступил. Культивируя по двенадцать часов в день «Искусство Истинного Ци» за обозначенные четыре дня он полностью восстановил истраченное во время битвы. К сожалению, после этого скорость преобразования упала до прежних величин. Потратив еще день, Люк довел количество Истинного Ци до девятнадцати процентов. Он хотел задержаться еще немного, и довести это количество до двадцати, однако неожиданно был потревожен.

Сначала на доносящиеся издалека звуки битвы Люк не обращал особого внимания, однако по мере того как они становились все ближе и ближе, игнорировать дальше было неразумно.

Оторвавшись от культивации, юноша распространил свое восприятие наружу. А затем поднялся на ноги и покинул пещеру.

* * *

— Отстань от меня глупая ящерица! Это была ошибка! Я больше никогда не потревожу тебя и никого из твоего рода, только оставь меня в покое! Не будь такой упертой, если загонишь меня в угол, пожалеешь! — кричала девушка, со всех ног убегая от преследующего ее монстра. Монстр, представляющий собой пятиметрового крылатого ящера, на ее угрозы и заверения внимания не обращал, время от времени посылая в девушку молнии, которые она каким-то чудом избегала.

Каждый раз, когда молния должна была вот-вот настигнуть девушку, ее траектория загадочным образом менялась, совсем немного расходясь со своей жертвой. Монстр, на этот факт никакого внимания не обращал, продолжая все также посылать молнии. И не сказать, что эта тактика была плоха. Поначалу казавшаяся огромной, ментальная энергия девушки постепенно исчезала, ведь именно с помощью нее она отклоняла молнии.

Не так давно, она сама напала на эту крылатую ящерицу, рассчитывая с легкостью победить и использовать ее душу для собственного усиления. Без труда побеждая любых духовных зверей, включая пиковых зверей четвертого ранга, она расслабилась, и когда наткнулась на этого ящера, находящегося в полушаге от пятого ранга, не слишком долго думала, прежде чем атаковать.

К сожалению, она не знала, что атрибут молнии, которым обладал этот духовный зверь, окажет настолько сильное сдерживающее действие на ее душу. Это было даже мощнее, чем артефакты души, с которыми она сталкивалась до сих пор. Захватить душу этого зверя с ее текущими силами была совершенно невозможно! Что же касается противостояния ему при помощи ци… девушка не так давно прорвалась на начальную ступень Лорда, тогда как ящер был в полушаге от пятого ранга. Иными словами он был почти на целую большую ступень сильнее нее. Очевидно, это противостояние тоже было обречено на поражение.

Понимая, что дальнейшее противостояние бессмысленно, она тут же попыталась сбежать, однако ящер не позволил ей это сделать. Разъяренный внезапной атакой, он преследовал ее уже более сотни километров.

В настоящий момент девушка сильно сожалела, что потревожила это существо. Ее духовной энергии осталось не так уж и много, а без нее она не продержится и пары атак. Все, что ей оставалось, это бежать и надеяться стравить этого монстра с каким-нибудь другим.

К сожалению, ни одного настолько же сильного духовного зверя на ее пути не попадалось. Все встречные мгновенно разбегались, стоило им только увидеть крылатого ящера.

«Может бросить это тело?» — задавалась она вопросом. Смерть тела не была для нее чем-то непоправимым. Пока ее настоящее вместилище не уничтожено — а ящер просто не мог это сделать — она с легкостью захватит любого зверя более низкого уровня, а затем, с помощью него, сможет найти подходящего носителя-человека. Это было бы совсем несложно, однако…

«Нет, я обещала!»

Обещание на самом деле было довольно расплывчатым. Формально, она могла бы вернуть изначальной владелице тело прямо сейчас и позволить ей самой решать этот неразрешимый кризис, однако что-то в ней было против такого решения. Она и сама не знала, с каких пор стала такой честной.

Девушка продолжала бежать. Она решила сделать все возможное, чтобы спасти это тело, даже если ее истинная сила из-за этого упадет.

Когда ментальная сила почти подошла к концу, она взорвала несколько душ, запечатанных внутри ее настоящего вместилища. Обычно эти души медленно переваривались ею, пока не становились частью ее собственной силы, но сейчас она просто взорвала их, однократно высвобождая большую энергию, однако полностью теряя их для дальнейшего использования.

Ментальная сила девушки тут же восстановилась, однако именно в этот момент ящер позади нее набрал полную грудь воздуха и выдохнул целый шквал молний. Он напоминал легендарного штормового дракона.

Шквал молний обрушился на спину девушки и ее ментальный щит едва выдержал эту атаку. Ментальное море в ее душе, которое только что было полным, сократилось на треть. А ящер сразу же атаковал снова Не дыханием, но просто вызванные им молнии тоже были не особо приятны.

Девушка продолжала бежать, а ее силы продолжали истощаться. Она еще несколько раз сжигала души, пока запас непереваренных душ не подошел к концу.

Так и не найдя в окрестностях монстров, способных тягаться с этим грозовым ящером, она, вдруг, резко остановилась. Ее глаза горели решимостью и неким безумием, но в то же время в них был след разочарования.

— Я сражусь с тобой! — яростно произнесла она, сжигая последнюю доступную душу и разворачиваясь к ящеру.

В ответ тот снова набрал полную грудь воздуха и выдохнул шквал молний. Девушка встретила его лицом, как будто полностью пренебрегая своей жизнью, она бросилась прямо к ящеру! Ее ментальные силы стремительно истощались, однако шквал молний все-таки выдержали. Приблизившись на достаточное расстояние, она коротким импульсом ментальной энергии всадила ему в тело клинок, сделанный из черного камня. Прямо напротив сердца.

Будь на месте зверя человек, девушка бы вышла из этого противостояния победительницей, однако кожа ящера и его мышцы были слишком толстыми. Клинок застрял в них, не нанося вообще никакого видимого урона. Что же касается основной его способности — поражать души — из-за молнии, защищающей душу зверя, это было по-прежнему невозможно. Если бы у клинка было огромное количество времени, он, возможно, справился бы с этой задачей, однако это было дело не секунд и не минут. И даже не часов.

Теперь же у девушки не было даже лишних мгновений. Она находилась слишком близко к противнику!

«Вниз!»

Черный клинок резко устремился вниз, оставляя глубокий разрез на коже зверя, но это привело лишь к тому, что ящер, схватив его передней лапой, выдернул нож и раны и отбросил в сторону. Хотел отбросить — клинок тут же развернулся в воздухе и вновь устремился к ящеру, целясь, на этот раз, ему в голову.

— Увядающий Лотос! — одновременно с этим закричала девушка, в мгновение ока формируя сложную технику и посылая ее прямо к ране своего противника.

Из-за близкого расстояния ящер не смог уклонится. Сгусток энергии вошел точно в оставленный ножом разрез, а затем на этом месте расцвел белоснежный лотос.

Как только он расцвел, лотос сразу же стал стареть увядать. Вместе с ним энергия разложения затронула также и ящера, сильно истощая его жизненные силы, однако, столкнувшись с яростной молнией, действие техники сильно замедлилось, а затем и прекратилось вовсе. Как и успехи девушки вообще.

Резко дернув головой, ящер отбил нож рогом, отправляя его в продолжительный полет, а сам ринулся навстречу девушке, одновременно формируя молнию и посылая ее вперед.

От молнии ментальный щит ее еще защитил, но последующий таран головой полностью сокрушил его и отправил девушку в полет.

Развивая успех, ящер тут же кинулся к месту ее падения, собирая в правом крыле мощный электрический заряд, он собирался добить ее одним ударом!

Падение на землю полностью выбило из девушки воздух. Ее ментальные силы тоже подошли к концу. Хотя у нее еще оставался запас ци, его применение не остановило бы ящера ни на секунду, да и не была она в состоянии сейчас применять какие-либо техники.

— Вот и все. Прости, я не смогла сдержать обещание… — обращаясь неизвестно к кому, произнесла она, глядя в лицо приближающейся смерти. На лице девушки была грустная улыбка.

Однако в следующий момент ее глаза внезапно расширились: на груди монстра, точно там же, где раньше цвел «Лотос Увядания», распустился еще один лотос. Этот лотос состояли из двух цветов: одна его половина была снежно-белой, а вторая — огненно-красной…

Глава 7. Как это можешь быть ты?!

На самом деле, Люк был тут уже давно. Еще до того, как преследуемая решилась дать ящеру окончательный бой, он следовал за ними, думая, стоит ли ему вмешиваться.

Естественно, он сразу узнал эту девушку, ее образ навсегда врезался в его память и он не смог бы забыть ее, даже если бы захотел. Это несомненно была Инь Цин Ло, точнее ее тело. Судя по тому, черный клинок все еще был при ней, а также по методам, которые она применяла, становилось совершенно ясно, что у тела сейчас другой владелец.

«Он все еще не вернул его ей. Жива ли душа Инь Цин Ло до сих пор? Прошло уже довольно много времени…» — задавался он вопросом. В глубине души он не слишком верил в это и чувствовал некоторое сожаление. По этой причине, хотя проклятый клинок сильно помог ему в прошлом, он не спешил вмешиваться в это преследование. В конце концов, даже если тело погибнет, Ловец Душ не умрет.

Тем не менее, Люк все еще не мог спокойно смотреть как Инь Цин Ло умирает, пусть даже это было только тело. Как только сражение началось, он тут же на полной скорости устремился туда, полностью отбросив маскировку. Оба противника были слишком заняты боем, иначе заметили бы его намного раньше.

К счастью, он успел. В тот момент, когда «Инь Цин Ло» ударилась о землю, «Лотос Двух Элементов» был уже завершен. Люк только выждал удобный момент, чтобы запустить его.

Прямо перед тем как сделать это, он услышал «предсмертные» слова девушки и у него на сердце вдруг стало легко и приятно.

«…Прости, я не смогла сдержать обещание…»

Эти слова означали, что Ловец Душ не обманывал его и действительно старался сдержать обещание! Также это означало, что Инь Цин Ло все еще жива. В этот момент Люк даже не знал, какому факту обрадовался больше. В его сердце больше не было сомнений. Он был действительно рад, что успел вмешаться в эту битву.

Следом за лотосом, Люк сам ринулся в атаку. Перед созданием «Лотоса Двух Элементов», он уже применил «Пламя Ненависти», но пока только первые два слоя. Третий слой был все еще слишком сложен для него. В битве против Мо Яня он проявился только под воздействием огромного давления со стороны противника. Хотя теперь Люк нащупал путь к его активации, ему все еще не хватало некоторого понимания. При необходимости, он мог его применить, однако это создало бы слишком большую нагрузку на его организм. Благодаря трансформации и «Шагу за предел» Люк все еще мог выдержать ее, однако сразу после прекращения действия техники был бы в плачевном состоянии.

Сейчас таких крайних мер не требовалось. «Лотос Двух Элементов» вошел точно в рану, оставленную Ловцом Душ. Высвободившись внутри нее, два типа энергии создали настоящий хаос в теле крылатого ящера.

Если бы человек, пусть даже тот же Мо Янь, принял такую атаку непосредственно своим телом, это было бы последнее, что он сделал. Духовные звери, однако, были другими. Их физические тела во много раз превосходили тела практикующих ци. Хотя «Лотос Двух Элементов» нанес тяжелые повреждения, ящер все еще был жив.

На его беду, Люк знал, что не убьет его одной этой атакой. Не теряя ни секунды, он появился прямо перед ящером с пылающим мечом в руках.

— Меч!

«Огненный Меч Лорда Демонов» ударил точно в шею монстра, и хотя полностью отделить голову от тела не получилось, на месте удара теперь зиял огромный порез, намного более внушительный, чем оставленный Ловцом Душ. Он не кровоточил — края раны были обуглены действием техники — но в серьезности этого ранения сомневаться не приходилось — оно совершенно точно было смертельным!

Правда, ящер этого еще не осознал. Все его тело, вдруг, заискрилось молнией, а затем разряд, намного более сильный, чем любой, который он использовал в битве с Ловцом Душ, ударил в сторону Люка.

К счастью, тот вовремя заметил приготовления ящера. Магнитное поле охватило его плотным кольцом, всего около полутора метров в диаметре.

Ящер находился почти вплотную к Люку. Сотые доли секунды понадобились молнии, чтобы войти в магнитное поле, а затем… резко изогнувшись, ударить в землю, оставляя на ней оплавленный след. Несмотря на то, что эта молния была несравненно мощной, она была лишь немного сильнее, чем обычна молния в массиве на четвертом уровне Пещеры Единения Инь-Ян, у «Магнитного Поля» вообще не возникло затруднений с ее нейтрализацией.

Люк вновь бросился к ящеру. Тот, попытался достать его ударом лапы, но завершить удар не смог, бессильно растянувшись на земле. Жизнь, наконец, покинула его. Через некоторое время серая энергия отделилась от ящера и устремилась к Люку, однако, вместо того, чтобы спокойно принять ее, юноша неожиданно начал убегать.

Вообще-то, это было бесполезно. Энергия смерти настигла бы его в любом случае. В любом другом случае. Когда Люк отделил себя от нее при помощи одной все еще лежащей на земле девушки, преследование прекратилось. Энергия благополучно втянулась в ее тело.

Для него самого, эта энергия была бесполезна, Люк застыл на грани прорыва к средней ступени Лорда, но на этом отпущенный ему контрактом предел развития был достигнут. Если он хотел прорваться на среднюю ступень, требовалось убивать больше членов клана Тянь.

По оценкам юноши, одного или двух Лордов начальной ступени было бы достаточно. Ему не повезло, что не удалось убить их в недавней битве.

С другой стороны, для Ловца Душ это все еще был крайне полезный ресурс.

Девушка неверяще смотрела на него. Она совершенно не ожидала, что в последний момент ее внезапно спасут, ну а то, кто это сделал, было еще более неожиданно.

— Как это можешь быть ты?! Ты что, следил за мной? — спросила она, попытавшись подняться, однако Люк быстро ее остановил.

— Я тоже рад тебя видеть, — улыбнулся он. — Подожди, я обработаю твои раны, насколько я видел, при падении ты даже не защищался при помощи ци. Нужно лучше следить за физическим телом, брат Ловец Душ, иначе оно может неожиданно выйти из строя…

— Я девушка! Я ведь уже говорила!

— Хорошо, хорошо! Главное, не делай резких движений, сестра Ловец Душ. Ты сейчас тяжело ранена. Позволь, я осмотрю твое тело…

Ловец Душ действительно чувствовала, что с ее телом не все в порядке. Вообще-то говоря, если бы другой практикующий ци уровня Лорда получил такой удар как она, он был бы оглушен и получил некоторые травмы, однако, благодаря защитному ци, травмы не слишком серьезные. Она, однако, вообще не полагалась на использование ци, заменяя ее духовной энергией. Раньше она вообще не знала никаких техник ци. После того, как Ловец Душ заняла тело Инь Цин Ло, она изучила одну единственную технику, хранящуюся в пространственном кольце девушки — тот самый «Увядающий Лотос», который она применяла совсем недавно.

Иными словами, Ловец Душ была крайне неопытна во владении ци. Она даже никогда не использовала защитный ци. После того как ее ментальная энергия истощилась, она протаранила землю собственным телом, и, хотя сами по себе тела практиков уровня Лорда были намного прочнее тел обычных людей, силу удара монстра, почти достигшего пятого ранга, также не стоило недооценивать. Сам его удар все еще был смягчен ментальным щитом, но вот удар о землю полностью пришелся на ее смертное тело. К тому же здесь были горы, а не мягкая почва. Все внутренности Инь Цин Ло получили серьезные повреждения, которые нельзя было игнорировать.

В тоже время Ловец Душ провела с Люком много времени и знала множество его секретов. Например, что он является неплохим лекарем.

— Хорошо, — просто произнесла она, а затем резким импульсом ментальной энергии, вдруг, полностью освободилась от одежды! Одновременно с этим под ее телом возникла узорчатая шаль, извлеченная из пространственного кольца.

— Старшая сестра… — Люк оторопело смотрел на нее.

— Тебе ведь нужно видеть раны, — просто пояснила Ловец Душ.

— Да, но…

На самом деле, видеть раны глазами было не обязательно, хотя это и немного облегчало процесс лечения.

— А, точно, — поняла Ловец Душ, наконец, его эмоции, — мы ведь разного пола, поэтому ты смущаешься, но разве ты не видел это тело раньше?

Люк покраснел, вспоминая, при каких именно условиях он видел это тело. Но одновременно со смущением, он также испытал другое чувство. Обнаженное девичье тело перед ним было невероятно соблазнительным, хотя большой кровоподтек в районе груди и портил его. В связи с текущей ситуацией, юноша не обращал на это внимания, но стоило ему только вспомнить те обстоятельства, как он мгновенно почувствовал возбуждение.

«Нет, я не должен думать об этом, там внутри Ловец Душ!» — усилием воли, Люк подавил собственные инстинкты.

Если бы перед ним действительно была Инь Цин Ло, сделать это оказалось бы намного сложнее, но с Ловцом Душ все было иначе. Хотя проклятый артефакт утверждал, что является девушкой, Люку все еще было сложно принять это.

Сосредоточив внимание на ранах, он полностью отогнал неуместные мысли.

— Ничего, не обращай внимания, — ответил он. А затем сотворил Ка’ен и приступил к лечению.

Глава 8. Упавший камень

К сожалению, Ка’ен не был знаком, который действует издалека. Несмотря на то, что все остальные знаки, включая даже Дизморт, он мог сотворить на расстоянии до тридцати семи метров от себя, Ка’ен был другим.

Как и все знаки, он использовал духовную энергию для изменения мировых принципов, но то, что он преобразовывал, было жизненной силой Люка. Таким образом, именно его тело было источником целебной энергии. Хотя Люк мог посылать ее на некоторое расстояние, чем ближе он находился к цели, тем эффективнее было воздействие.

В идеале ему нужно было касаться человека, которого он лечил.

Конечно, сейчас он не стал этого делать. Место, которое требовало лечения, было слишком интимным.

Но даже так руки Люка находились совсем недалеко от груди девушки, что несколько нарушало его концентрацию.

Когда светло-желтая целебная энергия коснулась ее тела, Ловец Душ почувствовала приятное тепло. Под воздействием этого тепла регенерация ее тела серьезно усилилась, быстро приводя к тому, что синяк на груди заживал с видимой невооруженным взглядом скоростью. То, что она чувствовала сейчас, было довольно странным, как будто что-то шевелилось у нее под кожей. Само это было отнюдь не приятно, однако воздействие целебного тепла сильно смягчало этот зуд, одновременно вызывая в девушке необычные чувства. Как будто, район, в котором находилась рана, легко массировали.

Само по себе это не было чем-то таким, что могло выбить ее из колеи, но вспомним район, в котором находилась рана.

Сердце девушки учащенно забилось, и ее дыхание стало тяжелым. Она даже прикусила губу, чтобы не застонать.

«Что за странное ощущение?» — думала она. — «Может, мне оставить это тело на время лечения? Но эта девчонка может проснуться в любой момент, если я буду отсутствовать, захватить его снова будет совсем не просто…»

Душа Инь Цин Ло спала внутри черного клинка. За это время она несколько раз просыпалась и пыталась вернуть контроль над телом, но Ловец Душ легко усыпляла ее снова. Сейчас как раз подходило время для нового пробуждения. Так как Ловец Душ все еще не нашла другого подходящего тела, возвращать это истинной владелице было пока не время.

" К тому же, это довольно приятно…"

Люк тоже заметил состояние девушки.

«Это оттого, что я воздействую на ее грудь?» — эта мысль заставила его сердце учащенно забиться, однако юноша быстро вернул себе контроль над мыслями. «Нехорошо! Ее внутренние органы не в порядке. Если так продолжится, она только сильнее повредит их! Было бы лучше временно усыпить ее…»

Будь на ее месте обычная девушка, Люк так бы и поступил, однако достижения Ловец Душ в искусствах души были ничуть не слабее, чем его собственные. В некоторых аспектах она даже превзошла его. Было совершенно невозможно усыпить ее против ее воли. Только такое могучее существо как Эри’Нар могло это сделать.

— Сестра Ловец Душ, позволь мне усыпить тебя на время лечения…" — прямо обратился он к девушке.

— Чтобы ты мог воспользоваться моим телом? — немного хрипло ответила она. — Я не согласна!

Это была лишь шутка. На самом деле Ловец Душ опасалась пробуждения Инь Цин Ло, но Люк-то об этом не подозревал. Он в смущении уставился на нее.

«Если так мне не доверяешь, зачем вообще раздевалась?» — возмущался он мысленно.

— Тогда переворачивайся. Думаю, с этой стороной можно пока закончить…

Раз уж она отказалась засыпать, Люк решил, что если перестать воздействовать на грудь, ее состояние нормализуется. В связи с этим, он попросил ее перевернуться. К тому же, основные повреждения она получила именно со стороны спины.

— Хорошо.

Ловец Душ перевернулась и легла на живот. В момент, когда она переворачивалась, взгляду Люка открылся великолепный боковой вид на ее холмы и равнины, что заставило кровь в его организме устремиться вниз, однако когда он увидел состояние ее спины, мигом восстановил самообладание.

В отличие от передней стороны, где был след только от одного удара, спина девушки представляла собой один огромный синяк. Люк даже усомнился в том, что его изначальные выводы были верными. Возможно, ее состояние было вызвано болью. Вспомнив свои предыдущие мысли, юноша устыдился.

На самом деле он был прав и не прав одновременно. Хотя Ловец Душ все еще ощущала боль со стороны спины, она странным образом резонировала с воздействием, даже немного усиливая его эффект.

Спина Инь Цин Ло была настолько изранена, что Люк даже временно забыл, что перед ним обнаженная девушка. Сейчас она была пациентом, и ни кем больше.

Сначала Люк также лечил спину на расстоянии, но понял, что так это займет слишком много времени. В итоге, поддерживая Ка’ен исключительно разумом, он приложил обе ладони к спине девушки. При этом сила знака упала, зато площадь воздействия и контроль увеличились. В частности, помимо внешних повреждений так было намного легче лечить внутренние, так как расстояние между источником энергии и ее конечным пунктом заметно сократилось. Это полностью компенсировало падение мощности, и даже было более результативным.

Под воздействием лечебной энергии внешние и внутренние повреждения Инь Цин Ло постепенно заживали.

Воздействие со стороны спины ощущалось также как и раньше, напоминая массаж, но так как объект воздействия изменился, Ловец Душ больше не чувствовала себя странно, ее сердцебиение и дыхание пришли в норму, а затем она и вовсе расслабилась. Ей казалась, что она греется на солнышке. Ловец Душ даже почти уснула, но усилием воли ей, все же, удалось оставаться в сознании.

Однако, закончив с верхней частью, Люк постепенно перешел к нижней. Со спины его руки сместились в район талии. Она была повреждена намного меньше, и Люк быстро закончил с ее лечением, однако в это время часть целебной энергии также проникла внутрь, воздействуя на внутренние органы.

В этот момент, Ловец Душ резко дернулась.

— Сестра Ловец Душ, тебе нехорошо? — обеспокоено спросил Люк. Он опасался, что его воздействие может вызвать болевые ощущения.

— Я потерплю, продолжай…

Люк продолжил. Однако состояние девушки резко изменилось. Ее сердцебиение вновь ускорилось, а дыхание стало прерывистым. Время от времени она дергалась, затрудняя Люку задачу по ее лечению.

В конце концов, Люк решил, что этого хватит, а остальное само заживет со временем.

Убрав ладони с ее тела, он вновь сложил пальцы в Ка’ен, направляя целебную энергию к ногам. Там не было никаких внутренних органов, только ушибы, так что много времени это не заняло. Затем, с сомнением, он все же направил энергию в область нижних полушарий девушки. Он предпочел бы это не делать, подозревая, что это вызовет тот же эффект, что и воздействие на грудь, но повреждения в том районе были просто слишком сильны, ничуть не меньше, чем в верхней части спины.

Его опасения оправдались. Через непродолжительное время Ловец Душ, за время лечения ног вернувшаяся к спокойному состоянию, вновь стала тяжело дышать. Она даже несколько раз дернулась.

«Подождите, разве не то же самое происходило, когда я лечил ее талию? Неужели талия — тоже такая зона? Или я слишком много думаю, и ей просто больно, и сейчас и тогда?»

Люк чувствовал себя ужасно странно. Тем не менее, он не мог оставить лечение незаконченным. «Просто не буду обращать на это внимания», — решил он.

— Если будет слишком больно, скажи, — на всякий случай произнес он, предпочитая считать, что Ловец Душ именно больно.

— Да… хорошо… — прерывисто произнесла та в ответ.

«К счастью, я подлечил ее внутренние органы, можно не опасаться, что такое состояние негативно скажется на них», — думал Люк, продолжая воздействие.

— Ах…

Сорвавшийся стон заставил кровь юноши вскипеть, а мысли вновь повернуть в ненужную сторону.

«Это Ловец Душ!» — Повторял он себе. Однако это уже не имело такого эффекта, как прежде. На самом деле подсознательно он уже начинал воспринимать Ловец Душ как девушку, хотя сознанием пока принять это не мог.

— Ах..

Время от времени стоны повторялись, и Люку стоило огромных усилий довести лечение до конца.

— Все, этого достаточно! — с облегчением произнес он, когда посчитал, что оставшиеся повреждения больше не достойны его внимания. Он чувствовал себя настолько вымотанным, как будто целый день шел через пустыню на пятом уровне Пещеры Единения Инь-Ян.

— Старшая Сестра Ловец Душ, можешь одеваться, — устало произнес Люк, собираясь подняться, однако в следующий момент вдруг почувствовал девичью руку на своей!

Ловец Душ резко развернулась и смотрела на него своими глубокими темными глазами, которые сейчас возбужденно блестели.

— Старшая сестра, что ты делаешь? — смущенно спросил Люк.

— А ты как думаешь, что я делаю?

Ловец Душ резко придвинулась к Люку, практически прижимаясь к нему своим обнаженным телом. Их лица были настолько близко, что почти касались друг друга кончиками носа. Затем она чуть склонила голову, приближая свои губы к губам Люка…

«Грохот!»

Раздавшийся, совсем рядом, звук падения крупного камня заставил этих двоих мгновенно вскочить на ноги, приготовившись к бою, При этом Ловец Душ даже успела материализовать на себе одежду.

— Кхм, это просто камень, — произнес Люк, после того, как внимательно исследовал окрестности духовным восприятием.

— Действительно, камень, — Ловец Душ тоже ничего не нашла.

— Но хотя это только камень, мы непозволительно долго задержались на этом месте. Уже странно, что никто не побеспокоил нас до этого. Хорошо, что это был камень, а не духовный зверь пятого ранга. Пойдем, не стоит тут оставаться!

С этими словами Люк закинул труп крылатого ящера в свободное пространственное кольцо, а затем направился прочь. Ловец Душ последовала за ним.

И если Люк, на самом деле, был очень рад упавшему камню, ее эмоции были намного более сложными. На самом деле она сама не вполне отдавала себе отчет в том, что собиралась сделать, так что этот камень был весьма кстати, с другой же… черный клинок молнией метнулся в воздухе, разделяя несчастный валун на множество частей.

Конечно, Ловец Душ тщательно следила, чтобы это произошло в тайне от Люка…

Глава 9. Доверие

— Таким образом, я решила, что лучше охотится на духовных зверей. Что касается смены тела, я пока не нашла никого лучше, чем эта девчонка, — завершила рассказ Ловец Душ. Она не вдавалась в подробности, но честно поведала обо всем, что с ней произошло за это время.

В настоящий момент эти двое сидели в небольшой уютной пещерке и обедали поджаренным на огне мясом крылатого ящера. Прошлая обитательница этой пещеры также была мертва — Ловец Душ захватила и поглотила ее душу — но есть мясо гигантской жабы ни юноша, ни девушка не пожелали.

— На самом деле это неудивительно, — произнес Люк после некоторых раздумий. — Инь Цин Ло являлась одним из лучших гениев секты первого ранга. Будет невероятно сложно найти кого-то настолько же талантливого. Для это, как минимум, нужно посетить подобные великие секты. Хотя, возможно, в Трех Великих Кланах нашего королевства тоже могут быть подобные таланты, или…

Люк замолчал, удивившись собственной мысли. В своем сердце он давно воспринимал еще один клан наравне с теми тремя, клан, который был его целью! Теперь он понял, что это действительно было так. По крайней мере, талант молодого поколения клана Тянь не уступал даже сектам первого ранга.

— Я слышал, сын главы клана Тянь, Тянь Юй, в восемнадцать лет уже прорвался на ступень Лорда. И я совсем не против, чтобы ты заняла его тело…

Действительно, этот Тянь Юй полностью соответствовал всем критериям. Он был врагом Люка, следовательно у того не возникло бы моральных терзаний, а что касается таланта… Во время приключений в Пещере Инь Цин Ло было семнадцать и она была далека от прорыва на ступень Лорда. Сейчас ей все еще было семнадцать и до дня ее рождения оставалось чуть больше месяца, но она уже прорвалась. Это было немного лучше, чем показатели Тянь Юя, однако следует помнить, что большое влияние на ее прорыв оказала Пещера, а также поглощение Ловец Душ множества душ. Иными словами, талант Тянь Юя был ничем не хуже, чем Инь Цин Ло, а возможно даже лучше. Таким образом, по мнению Люка он был идеальным кандидатом, однако…

— Я не согласна! — категорически заявила Ловец Душ.

— Но почему? Его талант точно не хуже…

— Потому что… потому что это должна быть девушка!

Люк удивился.

— Разве ты не говорила, что ты не имеешь пола, и обретаешь его, только когда займешь оболочку? — спросил он.

— Я так и думала, — со злостью в голосе ответила Ловец Душ, — но оказалось, что я ошибалась. Я ведь никогда раньше не захватывала человеческие тела, должно быть, первое занятое тело на меня так повлияло. В общем, теперь я девушка и переселяться в мужское тело не собираюсь, — резюмировала она.

— Тогда эта задача будет намного сложнее… — Неизвестно почему, но после ее слов Люк почувствовал облегчение. Однако то, что требования Ловец Душ возросли, означало, что найти подходящее тело будет очень и очень непросто. Пока это не произойдет, она все еще будет владеть телом Инь Цин Ло. Но не повредит ли это душе девушки?

Люк прямо спросил об этом.

Ловец Душ задумалась.

— На самом деле, я не знаю. Это первый раз, когда я храню душу, не пытаясь ей навредить. В прошлые разы, когда она просыпалась, все с ней было нормально. В моем внутреннем мире довольно насыщенная духовная энергия, поэтому ее душа даже немного укрепляется, тем не менее, я не могу точно утверждать, что произойдет, если держать ее там долго…Лучше найти подходящее для переселения тело как можно скорее. Я и сама планировала перебраться в большие города или крупные секты как только немного укреплю свою силу. Я бы сделала это раньше, но защита души этих гениев крупных сект не то, с чем я могу справиться прямо сейчас. Однако если ты мне поможешь…

Ловец Душ и не думала ничего скрывать. Хотя она не пыталась навредить душе Инь Цин Ло, даже ей было неизвестно, останется ли та в полном порядке. В конце концов, поглощать души было в ее природе. Ловец Душ не могла гарантировать, что никак не повлияет на Инь Цин Ло. Так как Люк был заинтересован в ее сохранности, со стороны Ловец Душ было вполне логично просить его о помощи.

— К сожалению, сейчас я не могу этого сделать, — ответил Люк, покачав головой. — У меня есть дело, которое не терпит отлагательств, я итак слишком сильно задержался с его выполнением. Разве что… ты последуешь за мной в клан Тянь. Быть может, там есть и другие подходящие таланты, помимо Тянь Юя.

Ловец Душ немедленно согласилась. Ей было все равно куда идти. Клан Тянь был ничем не хуже других мест, даже лучше, если учесть помощь Люка.

— Этот клан Тянь, ты имеешь с ним какие-то счеты? — не удержалась она от вопроса.

— Имею, — кратко ответил Люк, а затем, после некоторых раздумий, продолжил. — Раз уж ты идешь со мной, будет разумно посвятить тебя в этот вопрос, но сначала спрошу: как много ты обо мне знаешь?

— Не сказать, что все, но довольно много. Я пробудилась от печати старика на третьем уровне пещеры. С того момента и до конца пятого уровня я была свидетелем всех твоих способностей, включая те маленькие врата смерти. Также я слышала многие твои поверхностные мысли, но далеко не все — твоя защита разум действительно очень хорошая. Из-за этого я все еще не уверена, но подозреваю, что ты не являешься настоящим владельцем этого тела, а подобно мне захватил его. Учитывая твои отношения со стариком, это еще более вероятно.

Люк был поражен. Ловец Душ на самом деле знала все его самые опасные секреты! Хотя он и раньше предполагал, что это возможно, услышать подтверждение стало для него неприятным сюрпризом. На миг в нем разгорелось убийственное намерение, но он быстро подавил его.

Ловец Душ заметила его реакцию.

— Успокойся, я вовсе не собираюсь никому ничего рассказывать, я ведь тоже не отношусь к категории обычных существ. Кроме того, даже если бы я захотела, печать старика все еще действует. Так что можешь доверять любые тайны… — с усмешкой произнесла она.

На самом деле, реакция Люка несколько ранила ее, но девушка предпочла этого не показывать.

Что стало для нее неожиданностью, так это следующие слова Люка.

— Извини, если бы не ты, я был бы уже мертв или имел бы клеймо раба. Если хочешь, я сниму печать…

— Снимешь печать? Боюсь, ты недостаточно квалифицирован. Это может сделать только сам старик, или существо не намного уступающее ему. Даже не уверена, что практик уровня короля способен на такое, — ответ девушки был излишне резким, но на самом деле она была глубоко тронута. За резким тоном она прятала смущение.

— Позволь, я, все же, взгляну…

— Пожалуйста!

Ловец Душ протянула ему свое настоящее тело — черный клинок — на который была нанесена печать. Немного изучив ее, юноша понял, что действительно не в силах ничего сделать.

— Я могу попросить старшего Эри’Нара, чтобы он снял ее… — сказал он через некоторое время.

— Ты думаешь, я добровольно пойду в руки этому старому чудовищу? Ну уж нет! К тому же с этой печатью ты можешь мне доверять… Кто знает, что придет в голову ничем не ограниченному проклятому артефакту, питающемуся душами? Может, я тут же захвачу твое тело, а души использую в качестве пищи?

Люк слабо улыбнулся.

— Нет, сестра Ловец Душ, ты так не сделаешь.

— Это еще почему?

— Хотя бы потому, что ты не вернула Инь Цин Ло тело даже на пороге смерти…

Опережая возражения, уже готовые сорваться с языка девушки, он быстро добавил. — А теперь, позволь, я расскажу о моем конфликте с кланом Тянь…

Люк рассказал ей все, начиная с гибели клана Чан в результате предательства и заканчивая тем, как сам он встретил Эри’Нара и узнал о контракте и о том, что убийство членов клана Тянь позволяет ему снять печати с культивирования.

— Я даже не совсем уверен, действительно ли я живой человек, помнящий прошлую жизнь, или дух смерти, заключивший контракт с умирающим, — закончил он свой рассказ.

— Если ты воспринимаешь себя человеком, ты и есть человек, — последовал немедленный ответ. — Обретя тело, я тоже почти что считаю себя человеком, хотя, думаю, мне не хватает некоторых человеческих качеств. Не то, чтобы меня это сильно заботило, но если я собираюсь хорошо маскироваться под человека, то должна это исправить. Младший брат Чан ведь поможет сестренке?

— Да, конечно, если я найду твое поведение неестественным, то непременно скажу тебе.

— Очень хорошо! — радостно воскликнула девушка, но затем, вдруг, схватилась за грудь. — Ой, я вдруг почувствовала, что мои раны не до конца зажили, не мог бы ты снова подлечить меня?

— Конечно не до конца, прошло всего пару часов, но часть целебной энергии все еще в тебе, просто дай ей закончить начатое, — сухо ответил Люк. — Кстати, насчет того, чтобы выглядеть как человек, я заметил в тебе один недостаток: ты очень мало пользуешься ци. В обычных ситуациях это может быть почти не заметно, но в случае сражения ты сразу же вызовешь подозрения. Тебе следует научиться сражаться как обычный практик ци и использовать твои особые умения только в исключительных случаях.

Ловец Душ кивнула.

— Я тоже так считаю. Но эти практики ци такие сложные… У меня ушло несколько дней, чтобы немного овладеть только одной из них.

С этими словами Ловец Душ сотворила «Увядающий Лотос» и выпустила его в проем пещеры. Пролетев несколько сотен метров и так и не найдя цели, техника рассеялась.

— Это единственная техника, которой я владею. Остальные, которые мне удалось добыть, просто не подходят этому телу, — жаловалась она.

Люк в свою очередь тоже был удивлен. Сейчас мощь этой техники не была видна, но он все еще помнил ее воздействие на крылатого ящера. Хотя она не особо тому навредила, это все еще было удивительно мощно для начальной ступени Пробуждения Духа, а теперь Ловец Душ говорила, что освоила ее до такой степени всего за несколько дней. И при этом была еще недовольно результатом!

— Старшая сестра, ты ведь практикуешь Инь? — спросил он. — Возможно, у меня найдутся для тебя некоторые техники…

Глава 10. Старик Му

Лорд Города Осеннего Дождя Ли Хуаюй пребывал в очень плохом настроении. Можно даже сказать в ярости, но ярко выраженная ярость никогда не была ему свойственна. Его кровь была слишком холодна для этого.

Причиной же этого плохого настроения был недавно полученный доклад.

Несмотря на все затраченные им средства, захватить Чан Лея не удалось. Кто бы мог подумать, что у него окажется Талисман Побега? Но этот парень даже не использовал его сразу, довольно долго избегая преследования такого эксперта как Бин Цианфен и убивая человека у нее под носом. Уже сейчас он был опасным противником. Сложно представить, насколько сильным он будет через пять-десять лет. Хуаюй серьезно опасался момента, когда в будущем этот парень придет мстить.

«К счастью, он не должен знать, что за этим стою я…»

Было слишком много сил, которые в тот день действовали против Чан Лея. Затеряться среди них было совсем несложно.

К сожалению, Хуаюй все еще не знал, что Мо Янь мертв. Он даже предположить не мог, что младший на начальной ступени Лорда, способен убить этого старого монстра. Даже если бы ему рассказали всю правду, он ни за что не поверил бы в это. Однако Мо Янь не только был мертв, но и раскрыл Люку всю информацию об этом деле! Если бы Ли Хуаюй знал это, он мгновенно покрылся бы холодным потом.

Но это была не единственная причина недовольства лорда. Ему посмели угрожать! Его безликий подручный докладывал, что после того как Чан Лей исчез, отшельнику Мо, казалось, удалось найти его след. Безликий и братья Тан сразу же отправились за ним, однако дорогу им неожиданно преградили.

Это был старик, который заведовал библиотекой в местной Академии Духовного Развития!

— Я не могу надолго задержать еще и этого маньяка, но вы одни — совсем другое дело! — сказал он тогда. — Если мальчику из клана Чан суждено погибнуть в его руках, я ничем не смогу помочь, но я могу, по крайней мере, уменьшить опасность. Оставайтесь здесь и не пострадаете! Ну а если решите продолжить путь, этот старик будет вынужден перестать быть вежливым!

В тот момент аура старика резко возросла, обрушивая мощь эксперта в полушаге от области короля, а в его руках неожиданно появился меч, также обладающий удивительной аурой.

Одни только братья Тан могли сражаться против полушагового эксперта. С добавлением безликого они должны были выиграть без особых проблем, однако стоило им увидеть этот меч, и они спокойно ожидали, пока Мо Янь окончательно исчезнет из виду, прежде чем посметь двигаться.

Духовное Орудие!

Меч в руках старика, безусловно, был Духовным Орудием. А это означало, что он Король! Или, по крайней мере, был им раньше, но по какой-то причине утратил культивацию.

Даже если он не был Королем сейчас, Духовное Орудие — не то, что стоило недооценивать. С Духовным Орудием атака этого старика была даже сильнее, чем атака Короля, не использующего Духовное Орудие. Конечно, они не смели его провоцировать.

Мало того, что старик остановил их, следующие его слова были тем, что портило Ли Хуаюю настроение больше всего:

— И еще: если кто-нибудь из вас, хоть пальцем тронет любого ученика нашей Академии Духовного Развития, я лично нанесу визит вашему лорду и заставлю его ответить за содеянное…

Хотя эти слова очень разозлили Хуаюя, он понимал, что ничего не сможет с этим сделать. Для защиты от этого старика ему пришлось бы нанимать нескольких полушаговых экспертов, или настоящего Короля. Ни то ни другое он позволить себе не мог. Кем были эти полушаговые эксперты? Старейшинами крупных кланов и сект первого ранга, а также герцогами королевства. Их богатство не только не уступало богатству Ли Хуаюя, но и заметно превосходило его. Как он мог нанять подобного эксперта для защиты? Кончено, были и исключения, но одно из этих исключений сейчас угрожало ему, а второе… Где сейчас Мо Янь Хуаюй не знал, но точно не захотел бы иметь его в качестве охранника. С таким охранником и врагов не надо!

Таким образом, запасной план по захвату Линь Юэ и выманивании Люка при помощи нее Хуаюю пришлось отложить. По крайней мере, до тех пор, пока Линь Юэ не покинет академию…

«К счастью, этот сопляк добровольно покинул академию. Но все равно, в будущем никто не должен знать, что именно я захватил его…» — думал Хуаюй, строя новые коварные планы.

* * *

— Кха!

— Дядя Му, тебе плохо? — обеспокоенно спросила молодая девушка, которая только что вошла в библиотеку.

— Нет, ничего. Просто старые травмы дают о себе знать.

Старик сглотнул, не позволяя никому увидеть, что у него во рту была кровь. Эта девочка, Чжоу Лин, будет слишком волноваться, если увидит это.

Еще раз спросив старика Му о его самочувствии Чжоу Лин ушла на второй этаж выбирать себе технику, старик же вернулся к воспоминаниям недельной давности.

— Маленький потомок клана Чан, надеюсь, ты еще жив… — пробормотал он, на его лице появилось выражение вины. Старик сожалел, что не решился остановить того старого ублюдка Мо Яня. Гораздо лучше было остановить его одного, чем трех других, но конечно, остальные не позволили бы ему это сделать. В то время, как эти трое боялись его Духовного Орудия, Мо Янь был не таким. Он ринулся бы в битву, не задумываясь! Трем другим не осталось бы ничего, как поддержать его. В этой ситуации старик Му, вероятно, был бы уже мертв.

Хотя он владел Духовным Орудием, у Мо Яня также были исключительные методы. Он даже пережил преследование нескольких Королей когда-то. Кроме того, то, что старик Му сумел проявить Духовное Орудие, уже было настоящим достижением. В своем нынешнем состоянии он не мог использовать его долго: две или три атаки были его максимумом, после чего он долго бы страдал от отдачи. Даже сейчас, только проявив Орудие, он не чувствовал себя хорошо.

— Будь ты проклят, Тянь Цзы! — в который раз проклинал он человека, который довел его до такого состояния.

Причина, по которой он выступил в поддержку Люка не так давно, состояла как раз в действиях этого человека. Когда-то старик Му также носил фамилию Тянь. Более того, он был ключевой фигурой этого клана! Он не узнал Чан Лея в первый раз, однако со временем понял, что это точно не совпадение. Он был выжившим из того клана!

В молодости старик Му покинул клан и отправился путешествовать по миру. Удача была на его стороне, и в странствиях он добился того, чему не удавалось никому из клана Тянь — стал самым настоящим Королем! В то время он уже был немолодым и его горячая кровь остыла. Он решил вернуться в родной клан и провести в нем остаток жизни.

Когда он вернулся, все бурно праздновали его возвращение, но его брат Тянь Цзы и племянник Тянь Юань, который в то время уже был главой клана, попросили его не афишировать то, что он был Королем. Старик Му, который сам хотел покоя, с радостью согласился. Он не знал, что Тянь Юань и Тянь Цзы, который был истинным главой клана, увидели в нем угрозу своей власти.

Тем не менее, несколько лет они ничего не предпринимали.

Все изменилось в момент той злополучной экспедиции.

Старик Му тоже был ее частью, хотя он и скрывал свою силу, его вклад все еще был очень большим. Он случайно — а может, как он подозревал теперь, и не совсем случайно — услышал, как его брат и племянник обсуждают уничтожение клана Чан, который был их союзником. Старик Му был праведным человеком. Он тотчас показал себя и потребовал, чтобы они отменили свои братоубийственные планы. Немного поспорив, эти двое согласились.

Однако это была только видимость.

В то время, как экспедиция оказалась завершена, они осуществили свой план. Видя это, старик Му тут же попробовал вмешаться, однако с ужасом обнаружил, что ци в его организме стал вялым и непослушным! Это был страшный яд, намного более мощный чем тот, что подмешали членам клана Чан.

— Не бойся дядя, ты не умрешь, — сказал Тянь Юань с ухмылкой. — Пострадает только твоя культивация. Думаю, ты упадешь до Лорда средней ступени и со временем сумеешь восстановить часть культивации. Вряд ли, конечно, ты когда-нибудь вновь станешь Королем, но в этом виновата твоя излишне развитая совесть. Если бы ты поддержал нас в нашем плане изначально, ты бы не пострадал.

Хотя говорил Тянь Юань, старик Му считал, что настоящим виновником всего этого был Тянь Цзы. Именно на него он направил свою ненависть.

Через несколько дней Тянь Му вернул способность контролировать ци, но как и сказал Тянь Юань, только на уровне Лода средней ступени. Он даже не мог вызвать свое Духовное Орудие. Кроме того, яд оставил в нем отпечаток, делая даже слабее большинства Лордов средней ступени.

В то же время Тянь Цзы был Лордом поздней ступени. Не было никакой надежды отомстить.

Подавленный собственным несчастьем и гибелью клана Чан, которую он не сумел предотвратить, Тянь Му отказался от фамилии и покинул клан, сожалея, что поверил уверениям брата и племянника. Если б только он был более внимателен или рассказал об этих планах верхушке клана Чан…

Глубоко разочарованный и подавленный старик Му даже думал, что его убьют, однако Тянь Цзы и Тянь Юань отчего-то этого не сделали, возможно, хотели понаблюдать за его падением. И старик Му пал, запивая свое горе алкоголем и ночуя на улице постепенно он превратился в самого настоящего бомжа. Так продолжалось, пока однажды он не встретил Ли Вэймина.

Ректор Академии Духовного Развития разглядел его настоящую силу и пригласил работать сторожем. Немного подумав, старик Му согласился. В то время он все еще был пристрастен к алкоголю, но постепенно, под влиянием Вэймина, который регулярно приходил к нему для беседы, старик Му нашел в себе силы бросить пить и вернуться к культивации. Когда это произошло, Ли Вэймин предоставил ему должность библиотекаря. Со временем старик Му действительно восстановил часть сил и даже смог вызывать Духовное Орудие, однако, если он хотел снова стать Королем… старик Му признавал, что в этой жизни это совершенно невозможно.

— Прости, маленький Чан Лей, — бормотал он. — Этот старик только напрасно погиб бы, пытаясь остановить его…

Как бы он себя не убеждал, старик Му все равно не мог заглушить вину.

«Если мне представиться еще одна возможность, я обязательно пойду до конца!» — молча поклялся он, на мгновенье приложив ладонь к сердцу.

Глава 11. Массив — пройден!

Тем временем, пока Ли Хуаюй ожидал, что пройдет немало времени, прежде чем Линь Юэ закончит академию, она собиралась сделать это в ближайшем будущем.

Хотя она не слишком винила Ли Вэймина в его бездействии во время своего заключения, доверие к ректору было подорвано. Само по себе это не было причиной покинуть академию, существовала другая. Теперь, после того, как она прорвалась на уровень Лорда, Линь Юэ чувствовала, что Академия Духовного Развития больше ничего не может ей дать. В ней не было даже ни одного массива связанного с практикуемым девушкой элементом. Правда, теперь у нее было два элемента, и массив молний в секте присутствовал, однако он не шел ни в какое сравнение с массивом на четвертом уровне Пещеры. С текущим пониманием девушки он был бесполезен.

Если Линь Юэ хотела продолжить свое развитие — а она хотела! — пребывание в академии больше не имело смысла. Хотя, оставаясь там, она все еще могла продвигаться вперед, скорость этого продвижения была бы слишком низкой.

Чтобы достигнуть высот, ей требовалась подходящая среда.

Для достижения этого было несколько способов.

Линь Юэ могла присоединиться к крупной секте. С ее талантом ни одна из сект первого ранга не смогла бы ей отказать. Например, Секта Небесного Течения была наиболее подходящей. Она специализировалась на астральном ци, кроме того у нее была знакомая в этой секте. Не сказать, что Линь Юэ и Сюань Мэй были близки, но эти отношения также не были пустым звуком. Линь Юэ не сомневалась, что в случае чего может обратиться к Сюань Мэй за помощью.

Вторым вариантом была армия. Сейчас было спокойное время, и с большинством соседей у Королевства Восхода Солнца был мир, однако на северной границе все обстояло по-другому. Набеги варваров и ведомых ими чудовищных зверей постоянно беспокоили ее. Если Линь Юэ хотела набраться боевого опыта — это было очень хорошим вариантом.

Тем не менее, пока что девушка не планировала, ни присоединятся к какой-либо секте, ни вступать в армию. И у того и у другого был большой минус — ограничение свободы. В случае с армией это определенный срок службы, а если брать секту, все было еще хуже.

Вступив куда-либо, она должна была подчиняться старейшинам этой секты и не могла покинуть ее, когда захочет. Если бы она присоединилась к секте — это было бы навсегда. Секты, в отличие от академий, учрежденных государством, не позволяли ученикам свободно покидать их. Какой смысл им тогда был принимать учеников?

Кроме того, Линь Юэ являлась дочерью лорда города. Лорд города был государственной должностью.

Хотя она все еще могла это сделать, для Линь Юэ было бы неуместно вступать в какую-либо секту. Все секты были маленькими государствами в государстве. В случае сект первого ранга, они на самом деле могли считаться отдельными государствами. Вступая в такую секту, Линь Юэ становилась подданной двух господ. В случае их конфликта, ее ситуация стала бы довольно шаткой.

Взять хотя бы ситуацию с внешней угрозой. В этом случае король имел право призвать всех отучившихся в академии, а также детей дворян на военную службу. Если бы Линь Юэ к этому моменту была в секте, старейшины секты, скорее всего, не захотели бы ее отпускать. Если бы это произошло, недовольство короля обрушилось бы на ее отца. Таким образом, вариант с сектой, на самом деле, был довольно плохим.

Конечно, это было не абсолютно. Вместо службы Линь Юэ в армии Линь Жань мог предложить альтернативу в виде других людей и ресурсов, но чем выше была ее сила, тем больше людей и ресурсов нужно было бы заплатить. На самом деле, эта компенсация была довольно большой. Большинство дворян предпочитало посылать своих отпрысков в армию, чем платить ее.

Так как оба варианта не подходили, Линь Юэ решила отправиться в путешествие, чтобы поискать счастливых возможностей и увеличить свои силы. На самом деле, она хотела бы поискать Люка, но не верила, что сможет его найти. В настоящий момент его искало множество сект, естественно, что он старался не оставлять никаких следов. Если она присоединится к поиском, то лишь потратит время впустую. Хотя Линь Юэ очень переживала за Люка, в то же время она верила в его способности. Он даже сумел оставить этих монстров в полушаге от ступени Короля с носом! Линь Юэ гордилась им, но, в то же время, ощущала, что разрыв между ними неуклонно увеличивается.

В то время, когда Люк устроил переполох в Городе Утренней Зари, Линь Юэ находилась на пороге прорыва. Погруженная в медитацию, она полностью пропустила те события, о чем, впоследствии, сильно жалела. Однако также она понимала, что ничем не смогла бы ему помочь. Это заставляло девушку еще больше стремиться увеличить свою силу и быть более решительной в намерении оставить академию.

Линь Юэ уже бы сделала это, но было одно дело, которое она должна была завершить. Девушка планировала сделать это прямо сейчас.

— Распорядитель Хао, могу ли я воспользоваться иллюзорным массивом? — спросила она, найдя Хао Цзяня недалеко от центральной площади.

— Почему нет? Как первый ученик ты, конечно, можешь это сделать, — с легким недоумением ответил тот.

— Хорошо, спасибо.

Поблагодарив, Линь Юэ отправилась к массиву. В обычной ситуации она бы даже не подумала уведомлять Хао Цзяня, но сейчас была не уверена насчет своего статуса в академии. На самом деле, это был первый раз с момента возвращения из Пещеры, когда она посещала академию.

Очень быстро она добралась до массива. Прежде чем девушка активировала его, она посмотрела на табличку с рангами учеников. Имя Чан Лея было уже удалено с нее, и ее собственное занимало первое место.

Несколько секунд девушка смотрела на него, а затем решительно активировала массив.

Прошло совсем немного времени и на площади появились две фигуры. Одна из них была мускулистым мужчиной, а вторая выглядела как немолодой ученый. Этими двумя фигурами были Хао Цзянь и, неожиданно, сам ректор академии — Ли Вэймин!

Обе фигуры молчали, Хао Цзянь не осмеливался заговорить первым, а Ли Вэймин, казалось, о чем-то глубоко задумался.

— Как думаешь, сможет ли она на это раз пройти массив до конца? — спросил он, наконец.

— А почему нет? Леди Линь уже достигла ступени Лорда, разве этот массив не рассчитан на ступень Измененной Крови? Конечно, она пройдет его!

Ли Вэймин хмыкнул.

— Не все так просто, как ты думаешь. Сила последнего противника может быть… различной.

— Правда? — глаза Хао Цзяня загорелись. Сам он не проходил массив до конца, потому что считал, что теперь последний враг будет слишком слаб для него.

— Правда. Его сила меняется в зависимости от его противника. Хотя она никогда не опускается ниже середины Измененной Крови, если развитие испытуемого выше, она точно соответствует ему. Должно быть маленькая Юэ поняла это, поэтому и решила пройти массив снова. На самом деле, даже я не уверен, что смогу победить его сейчас…

Хао Цзянь был очень удивлен.

— Разве вы не проходили массив раньше?

— Проходил. Но это не совсем то, что ты думаешь…

Ли Вэймин не стал объяснять, а Хао Цзянь не решился спрашивать. Если бы ректор хотел, он бы объяснил. На самом деле, теперь, когда он знал об этом, Хао Цзянь тоже планировал бросить вызов массиву и узнать это на собственном опыте.

Наступило молчание. Оба мужчины были погружены в собственные мысли.

Хотя оба из них могли наблюдать, что происходит в массиве, по какой-то причине они этого не делали, просто ожидая возле него.

Наконец, спустя десять минут, массив, вдруг, вспыхнул золотым светом, и Линь Юэ открыла глаза. Выражение ее лица было довольно задумчивым.

— Ты прошла…

Ли Вэймин не спрашивал, он констатировал факт. Золотого сияния было вполне достаточно, чтобы подтвердить это. Тем не менее, Линь Юэ посчитала нужным ответить.

— Да, но…

— Пойдем, я отведу тебя на девятый этаж.

Линь Юэ покачала головой.

— Ректор Ли, не думаю, что это уместно. Я собираюсь покинуть академию, поэтому посещение девятого этажа… разве это не то, что могут сделать только студенты академии?

Ли Вэймин был вовсе не удивлен ее словами. Казалось, он даже ждал их.

— В настоящий момент ты все еще студент академии. Раз ты прошла массив, естественно ты имеешь право находиться на девятом этаже. Но… только на девятом. Так как ты собираешься покинуть академию, другие этажи для тебя закрыты. Также ты не можешь ничего вынести за пределы библиотеки.

— Благодарю, — Линь Юэ коротко поклонилась. — Как долго я могу оставаться на девятом этаже?

— До тех пор, пока ты член академии, можешь оставаться там столько, сколько хочешь… — Ли Вэймин немного печально усмехнулся. — На самом деле, тебе вовсе не обязательно покидать академию окончательно. Если хочешь, я могу предоставить тебе место заместителя.

— Заместителя? — Линь Юэ была поражена. Она никогда не рассматривала возможность стать заместителем ректора. Все эти заместители были уважаемыми фигурами из старшего поколения, и тут, вдруг, ей предложили стать одной из них.

— Почему ты так удивляешься? Твоя культивация уже ничуть не хуже, чем у других заместителей. Если добавить, что ты полностью прошла этот массив, конечно, ты имеешь на это право!

— Благодарю, но нет! — практически не сомневаясь, ответила девушка. Даже место самого ректора не могло соблазнить ее сейчас.

Это было не то, что было ей нужно.

Глава 12. Крылья Тьмы

В небе над Хребтом Погибели летела птица. Внешне она напоминала аиста: длинная вытянутая шея, большой клюв, окраска — белая с черным — все было точно таким же. По сути, это и был аист. Только… увеличенный в десяток раз. Размах его крыльев составлял добрых двенадцать метров, а если бы он стоял на земле, то был бы в несколько раз выше самого высокого человека.

Несмотря на гигантский размер, этот аист был духовным зверем лишь середины четвертого ранга. Тем не менее, он гордо парил в небесах и никто не смел заграждать ему путь. Дело не в том, что не было никого достаточно сильного, чтобы его перехватить, а в том, что сидящие на спине аиста двое людей вовремя замечали этих существ и направляли аиста в другую сторону. Правда, не всегда. Иногда аист продолжал лететь прямо, а желающие им полакомиться сами становились добычей, усиливая культивацию и силу души его хозяйки.

Лишь иногда, потому, что сидящая на спине аиста девушка была полностью погружена в изучение новых для нее техник ци, иначе потери среди духовных зверей Хребта Погибели были бы намного более значительными.

Все эти техники передал ей Люк. У него не было техник чистой инь, зато немало ледяных, а также некоторые техники на основе тьмы, полученные после убийства одного из Лордов клана Тянь. Лед и тьма были проявлениями инь. Инь Цин Ло и Ловец Душ — обе были крайне склонны к инь, никаких проблем с изучением этих техник не возникло.

Восприятие Ловец Душ было исключительным. На самом деле оно почти не уступало восприятию Люка. Все техники, которые он давал ей, изучались очень быстро. Однако их было довольно много, так что девушка постоянно была занята. Днем, во время полета, она только изучала техники и иногда отрабатывала те из них, которые не повредили бы их с Люком транспортному средству, отработкой остальных она занималась ночью.

Аист был довольно удобным средством передвижения, позволяющим путешествовать быстро и комфортно. Благодаря нему удалось сэкономить немало времени, которое, как считал юноша, уйдет на дорогу.

На самом деле, Люк мог лететь ничуть не медленнее, чем этот аист, однако это тратило бы его собственные силы. Ловец Душ же и вовсе не умела летать.

Зато умела подчинять животных.

Благодаря этому умению они теперь имели запас времени и вполне могли себе позволить останавливаться на ночь.

Конечно, ни Люк, ни Ловец Душ не спали в это время. По-настоящему отдыхал только аист. Девушка отрабатывала на практике те навыки, которые не могла практиковать во время полета, юноша занимался тем же самым. В частности, на спине аиста тренировать «Искусство Грозовой Души» было очень неудобно.

А вот других его высших навыков это не касалось. «Лотос Двух Элементов» Вполне можно было отрабатывать и там. То же самое относилось к «Воплощению Огненного Будды». Хотя гораздо лучше было практиковать его, когда есть цель, даже без нее культивация все еще была возможна. Что касается «Искусства Истинного Ци», вообще не было разницы, где его практиковать.

Однако с ним возникли трудности. Люк и Ловец Душ путешествовали на спине аиста уже три дня. В первый же день путешествия Люк довел процент Истинного Ци в своем теле до двадцати, однако… Прямо сейчас это все еще было двадцать процентов. Люк как будто уперся в какой-то невидимый барьер, который мешал ему преобразовывать ци дальше.

На самом деле прогресс все еще был, но такой медленный, что на преобразование одного процента ци ушло бы, по крайней мере, несколько месяцев.

«Должно быть, это из-за моей низкой ступени развития» — пришел Люк к выводу. «Истинный Ци — это то, чем даже Короли не располагают. Иметь двадцать процентов уже очень и очень хорошо».

Несмотря на низкую скорость преобразования, Люк не забросил эту технику полностью, хотя и стал выделять на нее гораздо меньше времени. Это еще больше замедлило скорость преобразования, если раньше на один процент ушло бы несколько месяцев, то теперь требовалось как минимум полгода, но юноша надеялся, что при повышении его развития преобразование ци также ускорится. Основываясь на этом, он не хотел терять время напрасно.

Что касается других техник, «Искусство Грозовой Души» медленно прогрессировало, повышая силу души юноши. В настоящее время его радиус прямого воздействия увеличился до тридцати восьми метров. «Воплощение Огненного Будды» также развивалась. А «Лотос Двух Элементов» с каждым разом становился все устойчивее. Его сила также постепенно возрастала. Люк даже смутно ощущал, что скоро на нем должны появиться новые лепестки.

Была и еще одна техника, которую он изучал в это время. День назад, во время полета на аисте, он, вдруг, поднялся на ноги и, оттолкнувшись от спины птицы, взмыл в воздух. В следующий момент за спиной юноши возникли крылья. Но не привычные полупрозрачные крылья с бегающими по ним разрядами молний, эти крылья были просто двумя сгустками тьмы, которые, казалось, поглощали вокруг себя весь свет. Это были «Крылья Тьмы» — техника, которую он получил из пространственного кольца Тянь Лантяня.

Правда, долго их существование не продлилось. Люк сделал всего несколько взмахов, прежде чем крылья рассеялись, и ему пришлось срочно переходить на «Крыло Бури».

Ловец Душ остановила аиста, и юноша быстро вернулся к нему, после чего полет продолжился. Через некоторое время Люк опять поднялся в воздух, формируя «Крылья Тьмы». Он понял, в чем была причина предыдущей неудачи и на этот раз крылья просуществовали гораздо дольше. Тем не менее, если он хотел действительно летать с их помощью, это было неосуществимо. Вернувшись на аиста, Люк продолжил практику.

Его опыты с крыльями продолжались еще несколько раз, пока Ловец Душ это не надоело. Всякий раз останавливать аиста отвлекало ее от практики. Кроме того, это замедляло их путь. В итоге, она высказала эти соображения Люку, и тот с легкостью согласился заняться освоением «Крыльев Тьмы» во время привала. За прошедшую ночь он успел неплохо освоить эту технику и уже мог свободно летать, но до «Крыла Бури» «Крыльям Тьмы» все еще было далеко.

Сегодня Ловец Душ тоже приступила к освоению «Крыльев Тьмы», но пока только теоретически. На самом деле, ей не терпелось применить технику на практике, но это было именно тем, против чего она сама выступала совсем недавно. Если бы Ловец Душ решилась применить «Крылья Тьмы» прямо во время полета, разве это не означало, что она выступает против своих слов?

Кроме того, имея возможность наблюдать за неудачами Люка, она не думала, что практиковаться так хорошая идея. Они летели на большой высоте и, в отличие от юноши, у нее не было запасной техники полета. В случае неудачи ей было бы заметно сложнее остаться невредимой.

Отложив «Крылья Тьмы» в сторону, Ловец Душ занялась практикой других умений.

Время шло. Наступил вечер. Опустившись на землю, аист позволил двум людям слезть со своей спины, а затем улетел прочь — на охоту. Люк не волновался, что он улетит насовсем — Ловец Душ оставила в душе птицы метку, при помощи которой могла полностью контролировать ее поведение. Единственное, что беспокоило Люка, что аист может нарваться на хищника, с которым не сможет совладать. Успокаивало только то, что, по словам Ловец Душ(сам Люк понятия не имел, где они находятся), это была уже периферия Хребта Погибели — здесь не должно водиться слишком сильных монстров. Тем более — летающих.

Перекусив все тем же мясом крылатого ящера, двое вновь приступили к практике.

Люк сидел в позе лотоса и практиковал «Воплощение Огненного Будды», когда движение в воздухе привлекло его внимание. На удивление, это была падающая с небес девушка! Точнее, со скалы. За ее спиной все еще находилось два сгустка тьмы, даже более темные, чем окружающая ночь, девушка даже махала ими, однако вместо ровного полета у нее получались судорожные движения, бросающие ее из стороны в сторону.

Наконец, сгустки тьмы за ее спиной развеялись, и девушка стремительно полетела вниз.

Люк нахмурился. Высота, с которой падала Ловец Душ, не была смертельной. Максимум, она получила бы примерно такие же травмы как при битве с ящером, но, скорее всего, гораздо более легкие. Люк колебался. Это могло послужить ей уроком не рисковать, однако…

«Мне ведь снова придется ее лечить!»

Эта мысль стала решающей. Вновь лечить Ловец Душ парень немного опасался. Он до сих пор не знал, чем закончилось бы предыдущее лечение, если бы не вовремя упавший камень…

Юноша прыгнул в воздух и за его спиной развернулись полупрозрачные крылья. Полагаясь на них, он устремился навстречу падающей девушке и заключил ее в свои объятья.

Из-за высокой инерции, «Крыло Бури» больше не могло удержать их двоих в воздухе, зато смогло снизить скорость падения достаточно для безопасного приземления.

— Как мило с твоей стороны, но не мог бы ты убрать руку? Мне немного больно… — произнесла Ловец Душ странным голосом, когда они очутились на земле.

Люк перевел взгляд на руки. С его правой, которая поддерживала ноги девушки, все было в порядке, а вот левая… Левая сжимала что-то мягкое и упругое, причем сжимала довольно сильно. Говоря, что ей просто «немного» больно, Ловец Душ, должно быть, преуменьшала.

— Прости!

Люк спешно разжал руку и тут же мысленно сотворил Ка’ен, направляя целебную энергию к поврежденному участку. Это должно было уменьшить боль.

— Все хорошо. Спасибо, что помог мне! — немного прерывистым голосом ответила девушка.

На самом деле, в этой помощи не было абсолютно никакой необходимости, Ловец Душ была не настолько глупа, чтобы прыгать со скалы, надеясь только на новоприобретенные «Крылья Тьмы». Она рассчитывала затормозить падение при помощи силы души, однако Люку об этом девушка решила не говорить. Пребывая в человеческом теле, она все больше и больше приобретала человеческие эмоции. Например, сейчас, когда Люк кинулся спасать ее, в ее сердце появилось необычайное чувство, которое она никогда раньше не испытывала, и чувство это было неожиданно приятным!

Ловец Душ неожиданно улыбнулось, однако уже в следующую секунду ее лицо стало мрачным.

— Аист. Его кто-то сильно ранил! — произнесла, она, высвобождаясь из объятий Люка.

Глава 13. Компенсация

Старший сын лорда Города Одинокого Зверя Тан Гуан пребывал в приподнятом настроении. Сегодняшний день явно удался!

Сегодня утром он и несколько других влиятельных молодых людей из Города Одинокого Зверя отправились на охоту в Хребте Погибели. Однако просто так охотиться было недостаточно интересно. Чтобы охота приобрела настоящий азарт, они заключили пари, и ставки в нем были весьма немалые.

Молодые люди договорились встретиться через три дня перед въездом в город и определить, кто из них является победителем. В зачет шло количество и качество убитых монстров, а также найденные духовные травы. Конечно, учитывались не все монстры, а только начиная с четвертого ранга. Что касается трав, они тоже должны быть редкими и ценными.

Чтобы никто не мухлевал, от каждого участника пари в команде других участников присутствовало по одному человеку. Если бы это был только один человек, его было бы просто запугать или подкупить, однако он был не один. Наблюдатели от других команд также присутствовали, что делало затруднительным предпринять какие-либо шаги. Таким образом, молодые люди могли не опасаться, что кто-то получит добычу нечестным путем.

Удача Тан Гуана сегодня была неплоха. Ему и его людям удалось выследить и убить пять духовных зверей начала четвертого ранга и двух — середины четвертого ранга. Этот результат мог считаться очень хорошим. Тан Гуан верил, что если в последующие дни удача не отвернется от него, он определенно займет первое место.

А еще, ночью, когда команда уже расположилась на ночлег, судьба подкинула ему еще одну счастливую встречу. По крайней мере, в тот момент парень думал именно так. Это был духовный зверь середины четвертого ранга, напоминающий увеличенную копию аиста.

Этот аист был красив и грациозен. А еще он был духовным зверем, способным летать! Если бы его удалось захватить и приручить, цена этого аиста достигла бы небес.

Но Тан Гуан не планировал его продавать, у него были на эту птицу другие планы.

Он уже много раз сватался к дочери одного из магнатов Города Одинокого Зверя, однако каждый раз эта гордячка Фань Юйсюэ отказывала ему. Отец Фань Юйсюэ — Фань Тяньмин был очень влиятельным человеком, его сила и влияние ничуть не уступали городскому лорду. Если бы Тан Гуан женился на Фань Юйсюэ, это сильно укрепило бы его положение в качестве наследника.

К сожалению, Фань Юйсюэ не хотела выходить за него замуж.

Однако Тан Гуану удалось узнать, что эта девушка очень любила птиц. Если Тан Гуан подарит ей этого аиста, ее отношение к нему должно измениться.

Захватить аиста живьем оказалось довольно сложно. Ни сам Тан Гуан ни кто-либо из его людей не был противником этой птице один на один. Им пришлось использовать формацию, которая объединила их силы, но даже так несколько человек погибло, прежде чем аист был серьезно ранен и опутан сетью.

Все было бы по-другому, если бы они просто хотели убить аиста, но захват живьем был более сложной и опасной задачей.

— Семьи погибших получат достойную компенсацию! — пообещал Тан Гуан.

Его слова были праведными, но в его сердце было чувство безразличия. Это было лишь для того, чтобы не подорвать преданность остальных. На самом деле его заботил только аист и тот вклад, который тот внесет в завоевание Фань Юйсюэ.

«Эта сучка непременно будет моей!» — мечтал он в своем сердце. Все, что, по его мнению, оставалось, это привести аиста к покорности. Тан Гуан не заботился об этом. В подчинении его отца было несколько первоклассных дрессировщиков, он решил доверить это дело им.

Тан Гуан уже намеревался отправиться в свой шатер, где его дожидалась пара прихваченных из замка горничных, но резкий крик часового заставил его нахмуриться.

К ним кто-то приближался. И, похоже, это были люди.

Тан Гуан тут же распространил свое духовное восприятие. Действительно, к его лагерю стремительно приближалось двое людей — оба на начальной ступени Лорда. Прошло совсем немного времени, прежде чем они вступили в круг света.

Тан Гуан поразился. Он смотрел на вновь прибывших с завистью и опаской. Ему было уже двадцать девять, и он лишь недавно стал Лордом начальной ступени. Оба ночных посетителя также находились на этом этапе, однако их возраст… Девушке было от силы восемнадцать, тогда как юноша был даже моложе нее! Тан Гуан почувствовал себя неполноценным.

Что касается опаски, он опасался не самих молодых людей, а их фона.

Чтобы быть на такой ступени развития в столь молодом возрасте, их происхождение должно быть выдающимся!

«Они из Трех Великих Кланов? Или из секты первого ранга?» — думал он. Этот факт подтверждался тем, что девушка из этой пары показалась ему смутно знакомой. Однако Тан Гуан не мог вспомнить, где именно ее видел.

— Что привело двух молодых господ к моему скромному костру? — вежливо спросил он. К какой бы великой силе эти двое ни принадлежали, оскорблять их явно не стоило.

Юноша напротив него усмехнулся.

— А ты довольно вежлив для того, кто покусился на чужую собственность!

— Собственность?

Тан Гуан действительно не понимал, что происходит, однако, проследив за взглядом юноши, быстро сложил события в единую картину.

Следующие слова юноши подтвердили его предположения.

— Этот аист — животное моей старшей сестры. Но ты не только посмел захватить его, но еще и тяжело ранил. Как ты собираешься это компенсировать?

Компенсировать? Люди Тан Гуана зароптали. Они сильно рисковали при захвате этого духовного зверя, а некоторые их собратья даже погибли. Теперь, когда заявились эти двое и собирались забрать аиста, разве это не означало, что их усилия были напрасны?

Мало того, они еще и требовали компенсацию…

— Не слушайте его, молодой господин!

— Разве на нем написано, что аист принадлежит им!

— Они просто хотят отобрать нашу добычу!

— Да кто они вообще такие?!

Раздались возгласы.

Лицо Тан Гуана стало уродливым. Он тоже очень не хотел отдавать эту птицу или платить какую-либо компенсацию, однако сила за спиной этих двоих…

— Тихо, не шумите! — скомандовал он своим людям, а затем повернулся к этой паре. — Простите, мои подчиненные ведут себя слишком грубо, я непременно научу их вежливости, чтобы они знали, как вести себя в будущем. Однако кое в чем они правы. Можете ли вы доказать, что этот аист на самом деле принадлежит вам?

Юноша напротив холодно хмыкнул.

— Тебе достаточно освободить его, чтобы увидеть так ли это на самом деле.

Эти слова были убедительны. У Тан Гуана больше не было сомнений, что противоположная сторона говорит правду. Если он лжет, разве это не станет очевидно в то же мгновенье, когда аист освободится?

Он уже открыл рот, чтобы согласиться, когда, вдруг, получил передачу звука от одного из его людей. Это донесение заставило выражение лица Тан Гуана резко измениться.

— Ты думаешь, я так легко поверю тебе? — произнес он, заводя руку за спину и тайно извлекая из пространственного кольца небольшую дощечку, а затем ломая ее.

Эта дощечка была создана его отцом, преломление ее означало, что ему срочно нужна помощь. Конечно, он не посмел бы беспокоить отца только ради того, чтобы захватить аиста. На самом деле, Тан Гуан считал, что его и его людей было вполне достаточно для победы в случае начала сражения.

— Может, ты просто хочешь, чтобы аист улетел?

Юноша усмехнулся:

— И зачем же мне это делать?

— Откуда я могу знать? Может вы двое не люди, а замаскированные духовные звери и сейчас вызволяете своего?

Тан Гуан и сам понимал, что ляпнул глупость. Если звери, способные принимать человеческий облик, и существовали, то были очень высокого ранга. Такие, что не только он или его отец, но и глава секты первого ранга вряд ли мог себе позволить оскорбить. Для таких зверей не было никакого смысла в мирных переговорах, они могли уничтожить весь его отряд одной лишь мыслью. Однако Тан Гуана вовсе не заботил смысл его слов — главное было потянуть время.

— То есть, мирно решать этот вопрос ты не хочешь? — каким-то предвкушающим тоном спросила девушка, до этого момента хранившая молчание. Звук ее голоса заставил Тан Гуана невольно вздрогнуть. Из-за своей реакции он мгновенно разозлился.

Насильно подавив гнев, он заставил себя улыбнуться:

— Ну почему же? Мы можем проверить это, не освобождая аиста полностью. Я ослаблю сеть так, чтобы он мог двигаться, и тогда мы увидим, действительно ли эта птица принадлежит младшей сестре.

Девушка, казалось, хотела возмутиться, но юноша остановил ее, положив ладонь на плечо.

— Хорошо, пусть будет так, — сказал он, глядя на Тан Гуана. — Действуй.

Тан Гуан внутренне поморщился. Это звучало так, как будто господин позволил лакею выполнить задание для него.

«Ничего, я посмотрю на тебя, когда придет мой отец!»

Внешне никак не проявив своего недовольства, Тан Гуан приказал людям ослабить сеть, удерживающую аиста. Когда это произошло, девушка с явно недовольным видом приказала ему выполнить несколько команд и птица послушно следовала ее приказам. Не было никакого сомнения, что она была настоящей владелицей этого духовного зверя. Какой бы толщиной лица не обладал Тан Гуан, он должен был признать это.

— Приношу свои искренние извинения двум господам! Но, хочу сказать, в случившимся не было моей вины. Как я мог знать, что эта птица кому-то принадлежит? Вам следует поместить на ней собственный знак, чтобы впредь такая ситуация не повторилась…

— Наглость! — холодно произнесла девушка. — Кто ты такой, чтобы учить эту госпожу, что ей делать? — Она хотела сказать что-то еще, но юноша вновь остановил ее.

— Не будь такой злой, старшая сестра, от этого могут появиться морщины! На самом деле, слова этого друга звучат довольно разумно. Нам действительно стоило оставить на твоей птице какой-нибудь знак. Однако… — он повернулся к Тан Гуану, — из-за действий этого человека наше средство передвижения серьезно пострадало, что сильно нарушает планы. Если мы просто простим его, разве это не будет равнозначно потере лица?

Тан Гуан не был глупым. Он понимал, что если не пойдет на уступки, сражение разразится прямо сейчас.

— Какую компенсацию вы хотите? — прямо спросил он.

— Летающего духовного зверя того же ранга! — последовал немедленный момент.

— Приношу свои извинения, но во всем Городе Одинокого Зверя нет подобного существа, — нахмурившись, ответил Тан Гуан. Он мог бы соврать, что такой зверь в городе есть и спокойно отправиться навстречу отцу, однако все еще не был уверен, что это именно та девушка. Если его человек ошибался, и это был кто-то другой из секты первого ранга или Трех Великих Кланов, то, когда его ложь была бы раскрыта, у всего Города Одинокого Зверя просто не было бы никакого лица. Подтвердить, что это она, мог только человек, видевший убийцу его брата лично. Слуга, пославший ему сообщение, к таковым не относился, он лишь вспомнил, что видел ее на портрете.

— Возможно, Ваше Превосходительство устроит какая-нибудь иная компенсация? — вежливо спросил Тан Гуан.

— Хорошо. Раз этот брат спросил, я могу принять и иную форму компенсации… — улыбнувшись, ответил юноша.

— Думаю, твоего пространственного кольца будет вполне достаточно!

Глава 14. Отработка на практике

Когда эти слова прозвучали, среди людей Тан Гуана вновь поднялся ропот, а его собственное лицо скривилось. Хотя летающий духовный зверь середины четвертого ранга был драгоценен, даже дороже, чем все содержимое его кольца, это требование было ничем иным, как неприкрытым оскорблением!

Лишиться всего имущества у всех на глазах… о репутации в Городе Одинокого Зверя можно будет забыть. Ладно бы, тут были только его люди, но ведь присутствовали наблюдатели. Тан Гуан был уверен: остальные молодые господа будут долго смеяться, когда узнают о его несчастье.

Допустить такое он, конечно, не мог.

— Ты действительно думаешь, что здесь твоя родная секта? — спросил Тан Гуан, с трудом сдерживая ярость. — Тогда должен тебя разочаровать. Это — территория Города Одинокого Зверя! Не слишком разумно вести себя тут как у себя дома… Я надеюсь, что Ваше Превосходительство сменит требование на более разумное. Например, я готов предложить две тысячи духовных кристаллов…

Хотя две тысячи близко не были ценой такого духовного зверя как этот аист, это все еще была огромная сумма, более чем достаточная, чтобы компенсировать его ранения.

Однако другая сторона решительно отклонила это предложение.

— А что если я буду настаивать? — с улыбкой спросил Люк, очевидно, не собираясь давать Тан Гуану никакого лица. Изначально его вполне устроила бы эта сумма, в конце концов, аист действительно не был помечен, однако закулисные действия другой стороны не скрылись от внимания юноши. Он знал, что Тан Гуан просто тянет время, дожидаясь прибытия подкрепления.

Ярость и решимость промелькнули на лице Тан Гуана, когда он ответил:

— Тогда я буду вынужден не дать вашей секте никакого лица! Строй!

Последнее слово было командой его людям, чтобы создать формацию.

Изначально под предводительством Тан Гуана было восемнадцать человек, но двое из них погибли при захвате аиста, а один был тяжело ранен и больше не мог участвовать в бою. Сила остальных пятнадцати не была слишком большой. Большинство из них находилось на начальной ступени Измененной Крови, небольшая часть — в середине этой ступени, и примерно столько же на ступени формирования даньтяня.

Несмотря на низкую личную силу, когда эти люди использовали формацию, их совсем не стоило недооценивать.

По команде Тан Гуана в руках каждого из них появилось по флагу массива, и они начали спешно вливать в них собственный ци. Одновременно с этим, они начали занимать позиции, образуя четкий полумесяц. Тан Гуан, в руках которого также появился флаг массива, но больше и массивнее — скорее напоминающий тяжелое копье — располагался точно между его рогов, но на некотором расстоянии впереди.

Люк не пытался предотвратить их действия, спокойно дожидаясь, пока построение будет завершено.

— Ты уверен? — спросил он Тан Гуана. — Пока еще есть шанс разойтись мирно, но если битва начнется… Думаешь, пространственное кольцо и репутация стоят жизни?

Тан Гуан зло рассмеялся.

— Жизни? Разве что только твоей! Если бы ты помешал созданию формации, я бы не был уверен, но теперь…Как думаешь, как мне вообще удалось захватить твою птицу? Позволь тебя просветить: сила этой Формации Малой Луны ничуть не уступает сильнейшему удару Лорда средней ступени. Так что, думаешь, сможешь выдержать такой удар? Тебе лучше забыть о компенсации и убираться отсюда, пока цел, а иначе…

Услышав эти слова, Люк не знал, плакать ему или смеяться. Не так давно он лично убил практика в полушаге от области Короля, а теперь ему угрожали жалкой атакой Лорда средней ступени.

— О, ты больше не беспокоишься о силе, стоящей за моей спиной? — с наигранным удивлением спросил он. Конечно, никакой такой силы не существовало, но Тан Гуан, ведь, об этом не знал. Даже если бы Люк прямо сказал ему об этом, он бы не поверил.

— А ты побежишь жаловаться, что тебя оскорбил кто-то на той же ступени, и ты ничего не смог с этим поделать?

На самом деле, Тан Гуана очень беспокоил этот вопрос, но сейчас, когда дело дошло до такого, ему оставалось только делать ставку на гордость этого юноши.

— Конечно, нет! Меня одного вполне достаточно, чтобы справиться с вами всеми, ребята. Атакуйте, если посмеете. А если нет… атаковать буду я! Итак, спрошу в последний раз: ты отдашь мне свое пространственное кольцо?

Тан Гуан застыл в нерешительности. Другая сторона была слишком решительна. Но и сам он совершенно не хотел уступать. Сражения, похоже, больше было не избежать. Однако последствия…

«Хребет Погибели — очень опасное место. Нет ничего удивительного, что два гения погибли здесь» — решил он, наконец. Тот факт, что девушка, скорее всего, была убийцей его брата, также сыграл в этом решении большую роль.

— Хорошо. Посмотрим, насколько твои силы соответствуют твоей самоуверенности. В атаку!

Волны ци тут же выстрелили из флагов массива других людей и влились в главный флаг, находящийся в руках Тан Гуана. С добавлением его собственной силы мощь, заключенная в флаге, действительно ничуть не уступала мощной атаке Лорда средней ступени.

Тан Гуан вскинул флаг-копье и направил его прямо на Люка.

— Молодой городской лорд, стойте! — прямо перед тем, как атака была направлена, к Тан Гуану кинулся полноватый человек средних лет. Его звали По Джин и он был одним из наблюдателей.

— Молодой мастер Тан, подумайте хорошенько! Если вы убьете их и об этом узнает их секта, великое несчастье постигнет наш Город Одинокого Зверя. Скорее отдайте ему свое кольцо и на коленях просите прощение, и, быть может, эту ситуацию еще удастся разрешить миром!

— Сделайте, как он говорит, молодой городской лорд!

Несколько других наблюдателей тут же присоединились к По Джину, тогда как остальные с задумчивым видом хранили молчание. Эта ситуация действительно могла быть очень опасна для всех них, однако они не могли не думать о том, что хранится в пространственных кольцах этих двоих. К тому же, имея эту информацию, они получили бы сильный рычаг влияния на сына городского лорда, а также самого городского лорда.

Можно сказать, что эта ситуация была для них выгодна!

— Прочь!

С резким хлопком По Джин отлетел в сторону, а Тан Гуан вновь поднял флаг-копье.

— А ты решителен! Похвально. Жаль только направляешь свою энергию не в нужное русло… — похвалил Люк.

— Достаточно этой чуши, умри!

Луч лунного света выстрелил с наконечника копья. Скорость этой атаки была очень высокой. Она в мгновенье ока достигла юноши, который так и продолжал просто стоять, не предпринимая никаких попыток увернуться или защититься.

По Джин, лежащий в стороне на земле, застыл в страхе. Он крайне опасался мести этих больших сект. По Джин уже начинал подумывать о том, чтобы срочно покинуть город. Возможно, тогда его не смогут найти…

С другой стороны, Тан Гуан был полон презрения.

«Строил из себя крутого, а перед моей атакой застыл в страхе! Похоже, эти гении больших сект ничего не стоят!» — думал он.

Тан Гуан уже был готов увидеть, как Люк падает на землю с дырой в груди, однако этого отчего-то не происходило. Присмотревшись, он не поверил своим глазам: луч просто застыл в паре сантиметров от кожи противника, не нанося ему абсолютно никакого вреда!

Несколько секунд Тан Гуан непонимающе смотрел на происходящее, пока посланный им луч не рассеялся.

— Что, как это возможно?!

Никто из присутствующих, за исключением самого Люка и Ловец Душ, не понимали, что только что произошло.

— Мне все еще далеко до тебя, сестра Ловец Душ. Этот духовный щит едва выдержал столь жалкую атаку… — сказал юноша, передачей звука.

— Зато в плане техник ци мне до тебя далеко, — вслух ответила девушка. — Кстати, это неплохая возможность для практики. Позволь, я разберусь с ними?

— Хорошо, но постарайся не убивать никого помимо этого маленького лорда. В конце концов, они просто исполняют приказы.

— Какой ты скучный! Как будто я убиваю только потому, что мне это нравится. Вообще-то они могли бы заметно повысить мою силу…

— Заметно? — Люк вскинул бровь.

Ловец Душ бросила еще один взгляд и сморщила носик: — Ладно, незаметно! Так уж и быть. Не буду их убивать… специально.

Не тратя больше времени на разговоры, она тут же сотворила технику:

— Ледяной Град!

Множество белых льдинок появилось в воздухе и выстрелило в сторону Тан Гуана и его людей.

Те тут же вскинули флаги в защитном жесте, и возникший барьер из лунного света полностью остановил продвижение льдинок.

Ничуть не расстраиваясь неудачей, Ловец Душ, вдруг, просто кинулась к противнику.

В мгновение ока она достигла светового барьера, а затем резко ударила его рукой:

— Темное Разрушение!

Множество нитей тьмы устремились от ее ладоней к щиту, и быстро распространилось по его поверхности. Часть из них так и не смогла достигнуть цели, но многие нашли щели в казавшимся нерушимым световом барьере. Найдя путь внутрь, они стремительно распространились, образуя сложную сеть, отдаленно напоминающую паутину.

Раздался легкий звон, и барьер рухнул!

Не давая противникам опомниться, Ловец Душ тут же кинулась в самую их гущу, по пути создавая «Область Холода» и «Крылья Тьмы».

На данный момент это (а еще «Увядающий Лотос») были все техники, которые она освоила. Но этого было более чем достаточно!

«Область Холода» сковала движения противников, в то время как «Крылья Тьмы» были основным оружием. Ловец Душ все еще не научилась при помощи них летать, но использовать в бою — совсем другое дело. На это ее контроля хватало.

Эти люди, находящиеся, максимум, в середине Измененной Крови не могли ничего сделать против настоящего Лорда, пусть даже слабо владеющего собственными техниками. Каждый удар крыла оставлял в противнике частичку тьмы, сковывающей тело и разум.

Не прошло много времени, прежде чем все пятнадцать человек лежали на земле, не в силах пошевелится.

Гордо улыбнувшись, Ловец Душ развеяла «Область Холода», чтобы ее пленные ненароком не погибли от переохлаждения, а затем повернулась к Тан Гуану.

За время битвы, тот несколько раз пытался ее атаковать, но лишь ранил несколько собственных людей, а одного даже убил. Сейчас он со страхом и ненавистью смотрел на приближающуюся к нему девушку.

— Боишься? Правильно. Тебя мне убивать не запрещали… — с хищной улыбкой произнесла она.

Тан Гуан оцепенел. Хотя эта девушка была на той же ступени развития, что и он сам, а ее техники, казалось, не были особо мощными, по неизвестной причине он чувствовал пробирающий до костей ужас. Как будто он был мелким беспомощным зверьком, встретившимся со своим природным врагом. В этот момент у него даже не возникло мысли о сопротивлении.

— Нет, не подходи! — закричал он, оглядываясь в поисках спасения. Невольно его взгляд зацепился за Люка, с безучастным лицом наблюдающего за происходящим.

— Молодой господин, спасите! Я был неправ! Я сделаю все, что вы прикажете, только отзовите этого монстра! Не только пространственное кольцо, я отдам вам все свое имущество… стану вашим рабом!

Несмотря на все заверения Тан Гуана, взгляд Люка оставался безразличным.

— Уже поздно, — просто произнес он.

До этого этот молодой городской лорд без сомнений атаковал его, намереваясь убить. Если бы у Люка не было достаточно сил, так бы и произошло. Конечно, он не собирался прощать Тан Гуана.

— Кого это ты назвал монстром? — сердито спросила Ловец Душ, стоя буквально в паре метров от младшего городского лорда. — За это твоя душа будет страдать! Увядающий Лотос!

Даже если бы Тан Гуан попытался защититься, это было бы бесполезно. «Увядающей Лотос» был высокоуровневой техникой, которая ему самому и не снилось. Иными словами, Тан Гуан был обречен на смерть.

Однако прежде чем сгусток энергии ударил его в грудь, перед Тан Гуаном, вдруг, возник артефакт в виде щита, а на всех вокруг обрушилось могущественное давление…

Глава 15. Темный Клинок Рассекающий Небо

Сгусток энергии ударил в щит. Он, казалось, не обладал особой разрушительной энергией, для толстого металлического артефакта не должно стать проблемой остановить его.

В следующее мгновение на поверхности щита расцвел белоснежный лотос. Но белоснежным он был совсем недолго. Прошло всего несколько мгновений, как лотос стал стремительно увядать.

Вместе с увяданием лотоса духовность щита также получила большой урон. Свечение ци на его поверхности погасло, и даже металл, казалось, состарился, полностью утратив свой блеск.

Впрочем, свою задачу щит выполнил: атака была остановлена.

— Кто смеет атаковать моего сына? — раздался разгневанный голос.

Переведя взгляд в направлении, откуда он доносился, все увидели мужчину средних лет, одетого в богато украшенную одежду. Направленные в сторону Ловец Душ глаза мужчины были полны ярости. Затем в них мелькнул огонек узнавания, после чего ярость возросла еще больше.

— Так это ты, маленькое отродье! Подумать только, ты посмела вернуться в мой Город Одинокого Зверя и даже напала на Гуан’эра… Что ж, очень хорошо! В этот раз тебе не удастся убежать, маленькая дрянь!

Мужчина был лордом Города Одинокого Зверя. Его звали Тан Моли, и он находился на поздней ступени Пробуждения Духа. Причина, по которой он узнал Ловец Душ, заключалась в том, что именно она убила его младшего сына Тан Линю.

Талант Тан Линю намного превосходил других его детей. Тан Моли очень любил его и многое ему позволял. Как он понял впоследствии: слишком многое. Если бы Тан Линю не был таким распущенным, он не нарвался бы на эту девушку, которая его убила.

Но, хотя Тан Моли понимал, что в той ситуации виноват именно Тан Линю, как он мог простить его убийцу? В прошлом он лично преследовал Ловец Душ, и ей удалось уйти только заманив Тан Моли в логово духовного зверя вершины четвертого ранга.

— Просто кому-то следовало лучше воспитывать своих детей, — холодно ответила девушка. — Этот еще более менее вменяемый, но предыдущий полностью заслуживал смерти. Я совершила благое дело, избавив мир от него!

Тан Моли был полностью разгневан этими словами. Пульсирующие вены вздулись на его голове, а лицо сильно покраснело.

— Я скормлю твое тело свиньям! — в ярости закричал он, одновременно формируя атаку.

— Нефритовая Жаба Девяти Ядов! Умри!

Ядовито зеленый ци вырвался из рук городского лорда, формируя образ огромной жабы. Жаба достигала трех метров в высоту и была несравненно уродлива. Из многочисленных бородавок на ее спине поднимались испарения. С одного взгляда было ясно: этот воздух очень ядовит!

С самого начала Тан Моли применил свою сильнейшую атаку. Хотя младшая перед ним была на две малые области ниже, Тан Моли не собирался ее недооценивать. Он уже сталкивался с Ловец Душ раньше и хорошо знал ее защитные способности. Тем не менее, он не верил, что она сможет выдержать «Нефритовую Жабу Девяти Ядов».

Стоит сказать, что зверь четвертого ранга, в логово которого эта порочная девушка заманила его в прошлый раз, был крайне ядовит. Если бы на месте Тан Моли был другой Лорд поздней ступени, он, скорее всего, погиб бы, однако для Тан Моли, практикующего искусство яда, это оказалось приятным сюрпризом. Хотя тот бой не дался ему легко, Тан Моли смог победить зверя, а затем использовал его яд для собственного совершенствования. Благодаря этому, многие его искусства и техники получили толчок в развитии. В частности, «Нефритовая Жаба Девяти Ядов» достигла стадии Четырех Ядов, что существенно увеличило ее мощь.

Повинуясь команде Тан Моли, жаба выплюнула в сторону Ловец Душ сгусток ци, который был несравненно ядовит. Казалось, на своем пути он разъедал даже воздух. По Джин и другие наблюдатели похолодели: если бы этот сгусток яда коснулся их, то мгновенно растворил бы их плоть и даже кости.

Тем не менее, Ловец Душ оставалась стоять на месте, не проявляя никакого желания уклоняться.

Все были поражены: она действительно собирается умереть сейчас? Однако, когда до девушки оставалось всего несколько метров, сгусток яда внезапно остановился.

— Ты думаешь, я убегала в тот раз, потому что боялась тебя? — высокомерно заявила Ловец Душ, глядя прямо в глаза Тан Моли. — Если бы не твои собаки, ты бы уже присоединился к своему любимому сыну!

В прошлый раз Тан Моли был не единственным, кто преследовал Ловец Душ. В погоне участвовало еще несколько Лордов, причем, один из них находился на средней ступени. Если бы не это, Ловец Душ с радостью сразилась бы с Тан Моли. Сейчас, когда других Лордов здесь не было, это был прекрасный шанс для нее.

Услышав ее слова, Тан Моли рассмеялся. В его смехе слышались нотки безумия.

— Да кем ты себя возомнила? — отсмеявшись, спросил он. — В первый раз вижу кого-то настолько самоуверенного из младшего поколения. Признаю, твой талант действительно замечательный, но неужели ты думаешь, что можешь сражаться со мной? Или одна заблокированная атака делает тебя настолько самоуверенной? Неважно, даже если бы ты не была такой глупой, я бы тебя не отпустил. А теперь, засвидетельствуй же мою настоящую мощь! Быть может, в следующей жизни это поможет тебе не оскорблять тех, кого не можешь позволить себе оскорбить!

— Нефритовая Жаба Девяти Ядов: Коготь Жабы-Дракона Четырех Ядов!

Огромная жаба перед ним взмахнула передней лапой. На всех четырех ее пальцах были не мягкие подушечки, характерные для обычных жаб, а острые когти, напоминающие драконьи. Все четыре когтя светились немного по-разному. На каждом из них было по одному из четырех ядов, составляющих суть жабы. Все эти яды были чрезвычайно тираничны. Сейчас, когда они выступали вместе, смертоносность этого хода казалась невероятно высокой.

Поначалу маленькая, лапа жабы вдруг стала стремительно расти. В то же время основной силуэт жабы становился тоньше и прозрачнее. Через несколько секунд от жабы остался лишь фантомный образ, а весь ци, содержащийся в ней, влился в четыре когтя.

Завершив формирование, атака устремилась вперед.

Лицо Ловец Душ стало необычайно сосредоточенным. Даже она ощущала угрозу от этой атаки. Ее духовная сила резко уплотнилась, пытаясь остановить лапу на ранних подступах, но это не удалось. Ловец Душ ощущала, что ее духовная сила стремительно разъедается!

Но, хотя она и разъедалась, лапа тоже несла потери, постепенно растрачивая вложенный в нее ци. Наконец, когда до девушки оставалось только пару метров, лапа застыла в воздухе, не показывая никаких признаков продвижения вперед. Тем не менее, она все еще не рассеивалась, и Ловец Душ приходилось прилагать немало усилий, чтобы сдержать эту атаку.

По ее оценкам, эта ядовитая лапа была мощнее, чем атаки грозового ящера, от которого она убегала раньше. Однако следовало учитывать, что ящер мог посылать те атаки сколь угодно долго, а «Коготь Жабы-Дракона Четырех Ядов» существенно опустошил резерв Тан Моли. В этом была разница между человеком и духовным зверем. Обладая мощью и подавляющим физическим телом, духовные звери давно стали бы владыками мира, если бы у людей не было техник совершенствования.

Конечно, не стоило недооценивать духовных зверей. У некоторых из них были способности, не уступающие самым совершенным человеческим техникам, просто тот грозовой ящер к их числу не относился.

На некоторое время Ловец Душ и Тан Моли застыли в равновесии. Однако…

— Темный Клинок Рассекающий Небо!

Ловец Душ вдруг сделала резкое движение рукой, и клинок, состоящий из ци Тьмы, ударил прямо в ядовитую лапу.

На первый взгляд клинок не выглядел мощным. На самом деле, его можно было даже назвать жалким. Концентрация ци в нем была намного меньше, чем должна обладать атака уровня Лорда.

«Что она собирается сделать?»

Тан Моли пришел в замешательство. Он был поражен, что эта девушка способна выстоять против его сильнейшей атаки. Способ этого еще больше удивлял. Однако, как ни крути, «Темный Клинок Рассекающий Небо» был жалким. Он не смог бы убить кого-то даже на поздней ступени Измененной Крови, что уж говорить о сражении с ним…

В следующий момент глаза Тан Моли и всех остальных широко распахнулись. При встрече жалкого «темного клинка» и могущественного «Когтя Жабы-Дракона Четырех Ядов» последняя, неожиданно, оказалась разделена на две части, в то время как первый, хоть и был сильно истощен, но не исчез полностью!

Никто не мог поверить своим глазам. Как это вообще было возможно?!

Ловец Душ, тем временем, не собиралась терять время даром. Она резко устремилась по направлению к Тан Моли.

Никто не обратил внимания, но когда она проходила мимо жалких остатков «Темного Клинка Рассекающего Небо», они полностью исчезли.

— Девочка, ты смеешь!

Тан Моли больше не воспринимал Ловец Душ как младшее поколение. Вместо этого он относился к ней с тревогой и опасением. Однако он просто не мог показать этого, иначе вся его репутация была бы мгновенно разрушена. Он даже не смог бы оставаться лордом города после этого!

Все, что оставалось ему в этой ситуации — это приложить все силы и убить, наконец, эту маленькую дрянь. Хотя она выдержала его сильнейшую атаку, Тан Моли не верил, что у нее осталось много сил.

— Длань Ядовитого Будды! — закричал он, вкладывая в атаку весь ци, что у него оставался. Зеленая ладонь, наполненная миазмами, появилась перед ним.

В этот момент Ловец Душ находилась уже всего в паре десятков метров от Тан Моли.

— Темный Клинок Рассекающий Небо! — последовал немедленный ответ.

Этот «темный клинок» выглядел даже более жалким, чем предыдущий, однако больше никто не смел его недооценивать. Все с напряжением и тревогой наблюдали за двумя техниками, несущимися навстречу друг другу.

Столкновение!

Под пораженными взглядами окружающих, зеленая ядовитая ладонь была просто разрезана на две части, а темный клинок, хоть и стал заметно меньше, продолжил свое движение!

В мгновение ока он достиг Тан Моли, и с легкостью преодолев защиту ци, вонзился ему в грудь…

Глава 16. Жестокие методы

Никто не мог поверить в происходящее. Одна атака, всего одна атака от младшего на начальной ступени Лорда, понадобилась, чтобы сокрушить такого ветерана как Тан Моли!

Стоит сказать, что Тан Моли не был обычным человеком. Еще когда он находился на средней ступени Лорда, он сокрушил всех своих конкурентов и занял пост лорда города. Впоследствии, используя власть, предоставленную этой должностью, ему удалось получить возможность и прорваться на позднюю ступень Лорда. С другой стороны, его противница была только Лордом начальной ступени. Тан Моли мог сокрушить десятки обычных Лордов начальной ступени. Тем не менее, то, что случилось, не было обманом: темный клинок по самую рукоять вошел в грудь Тан Моли прямо напротив сердца. Несомненно, это был смертельный удар!

— Не. воз…можно…

Несколько секунд Тан Моли неверяще смотрел на свою грудь.

— Это… не… техника… Это…

Ужас и понимание отразились в его глазах, а затем могущественный городской лорд, железной рукой управлявший Городом Одинокого Зверя много лет, захрипел и упал на землю. Его дыхание остановилось. Очевидно, Тан Моли был мертв.

Ловец Душ подошла к телу павшего противника и небрежно сняла пространственное кольцо с его руки.

— В следующей жизни тебе следует лучше заботиться о воспитании собственных детей, чтобы вновь не попасть в такую ситуацию.

Легким движением руки она развеяла собственную технику ци. Никто не заметил, но в момент, когда состоящий из ци тьмы темный клинок рассеялся, в поясных ножнах девушки, которые до этого пустовали, появился другой клинок, намного меньшего размера.

Тан Моли определил правильно. То, что его убило, не было техникой ци. На самом деле это был проклятый клинок, являющийся настоящим телом Ловец Душ! Она лишь замаскировала его, при помощи духовной силы придав ци тьмы форму клинка. Неудивительно, что эта «техника» выглядела настолько слабой.

Не являясь настоящей техникой, «Темный Клинок Рассекающий Небо» был неспособен поразить даже практика поздней ступени Измененной Крови, не говоря уже о противостоянии Лорду поздней ступени. Если бы не могущественная духовная сила Ловец Душ, он бы рассеялся при первом же соприкосновении с «Дланью Ядовитого Будды». Конечно, то, что на его острие находился проклятый клинок, сыграло ключевую роль. Без него было невозможно поразить Тан Моли так быстро.

Ловец Душ не могла использовать его напрямую, потому что всем сразу же стало бы ясно, что это проклятое оружие. В этом случае ей пришлось бы убить тут всех, чтобы не оставлять свидетелей, однако она сомневалась, что Люк позволит ей сделать это, ведь помимо людей Тан Моли и Тан Гуана здесь были также сторонние наблюдатели, которые не участвовали в их конфликте. Некоторые из них даже выступили на стороне Люка и Ловец Душ. Именно поэтому маскировка была необходима.

Более того, проклятый клинок не был непобедим. Если бы он атаковал непосредственно, Тан Моли мог отбить его собственным оружием или даже руками. Он не сделал это только потому, что против энергетических атак это было практически бесполезно. Таким образом, скрытие черного клинка в клинке ци было очень хорошим ходом.

— Отец…

В голосе Тан Гуана слышались неверие и паника. Если даже его отец пал, то что будет с ним? Единственным вариантом спасения жизни сейчас был побег. В этот момент Тан Гуан глубоко сожалел, что спровоцировал эту пару.

Тан Гуан стал потихоньку отступать с поля боя. Однако…

— Думаешь, можешь уйти? — раздался холодный голос. — Увядающий Лотос!

В этот момент Тан Гуан полностью осознал, что его жизнь висит на волоске. Он попытался защититься, но невзрачный на вид сгусток ци легко прошел через всю его защиту и ударил в грудь. Секунду ничего не происходило, а затем Тан Гуан почувствовал, как его жизнь стремительно увядает. Прошло всего несколько секунд и гордого молодого лорда Города Одинокого Зверя не стало. На землю упало его постаревшее иссохшее тело…

Глядя на эту картину, Люк не удержался от того, чтобы покачать головой. Эта девушка слишком жестока! Сам он даже не был уверен, стоит ли убивать Тан Гуана на самом деле. Вина этого парня не была такой уж большой. Однако Ловец Душ действовала быстро и безжалостно. Прежде, чем Люк успел ее остановить, все уже было кончено.

Впрочем, он не был уверен, стал бы ее останавливать. В конце концов, живых врагов лучше не оставлять. Но если бы Люк был один, он, скорее всего, оставил бы отца и сына в живых, предварительно ограбив их на кругленькую сумму.

Подобрав пространственное кольцо Тан Гуана, труп которого находился не так далеко, Люк посмотрел в сторону оставшихся людей.

— Будет лучше, если вы все уйдете прямо сейчас, — безразличным тоном сказал он.

Те не были дураками и тут же покинули это место. По Джин и пара других наблюдателей хотели что-то спросить, но, в конце концов, не решились. Хотя Люк не выглядел слишком устрашающе, методы Ловец Душ вселяли в них ужас. У них даже было ощущение, что если бы не присутствие юноши, все их жизни закончились бы здесь.

Когда они ушли достаточно далеко, Люк приблизился к аисту и принялся за его лечение. Раны духовного зверя оказались достаточно серьезными, и вылечить их быстро было невозможно.

— Нет, мы не можем дальше путешествовать на нем, — сказал он через некоторое время. — К счастью, до места назначения не так далеко, а Хребет Погибели мы преодолели. Можно будет купить лошадей в городе.

Ловец Душ не возражала. Дав инструкцию найти безопасное место и выздоравливать, она отправила аиста прочь. Клеймо души все также было на нем, в будущем эту птицу можно будет использовать снова.

Проводив улетающего аиста взглядом, эти двое направились в сторону Города Одинокого Зверя.

Не прошло много времени, прежде чем неподалеку от города приземлились две фигуры. Полупрозрачные крылья за спиной юноши рассеялись, и стройная девичья фигура выскользнула из его объятий. Лицо Люка в этот момент имело слабый красный оттенок, он находил такой способ путешествия довольно смущающим. Если бы не желание опередить отпущенную группу и разобраться с делами в городе до того, как поднимется шум, он предпочел бы, чтобы каждый путешествовал своим ходом.

К сожалению, Ловец Душ пока не владела техниками полета. Обычно для быстрого перемещения она использовала духовную поступь, скорость которой могла быть весьма удивительна, однако такой способ был довольно требователен к потреблению духовной энергии и создавал высокую нагрузку на тело. При желании, Ловец Душ могла перемещаться ничуть не медленнее Люка, но это требовало от нее заметных усилий.

— Думаю, так мы будем слишком примечательны. Можешь скрыть свое развитие? — спросил Люк девушку.

— Да, но только от тех, чье духовное развитие не слишком высоко. Не выше уровня Лорда начальной ступени.

— Хорошо, — Люк кивнул.

Ловец Душ надела свою бесформенную дорожную накидку и подняла капюшон, скрывая приметные волосы. Ее лицо также оставалось в тени. Используя духовную силу, она подавила свою ауру до начальной ступени Измененной Крови.

Люк тоже замаскировался. Применив «Застывшие Отражения», он стал выглядеть как мужчина лет тридцати. Что касается его видимой силы, он решил остановиться на средней ступени Измененной Крови. Такое развитие было довольно хорошим, и мало кто стал бы искать с ним неприятности, в то же время это не было чем-то примечательным.

Закончив с маскировкой, пара направилась в сторону городских ворот.

Им даже не потребовалось входить в город — конюшни находились за городской стеной. Хотя здешний управитель неоднократно упоминал, что Город Одинокого Зверя знаменит в плане разведения скакунов, и лучшие из них продаются уже в черте города, Люк не слишком обращал на это внимания. Ему требовался скакун на один раз, а не на всю жизнь.

В конечном итоге Люк купил могучего черного жеребца за тысячу двести духовных камней. Изначально он планировал купить двух лошадей поменьше, но Ловец Душ сказала, что не умеет на них ездить. Учитывая ее способности, довод был так себе, но Люк не возражал. Две лошади стоили заметно больше одной. Хотя Люк имел большое количество духовных камней, было бы глупо тратить их на то, что на самом деле не нужно. Спина приобретенного жеребца была достаточно широкой, чтобы на ней можно было сидеть в позе лотоса и не испытывать ни малейших неудобств.

После того, как эти двое ушли, продавец еще долго смотрел им вслед. На его лице отражалось недоумение. Черный конь, которого он продал, был пиковым духовным зверем третьего ранга. Обычно такие стоили намного больше, чем тысяча двести духовных камней, однако конкретно этот конь был слишком свиреп. Продавец уже и не рассчитывал продать его. Он даже был готов пойти на существенные уступки и продать коня менее чем за тысячу. Что там тысяча — даже пятьсот камней были хорошим результатом! Однако покупатели не торговались. Продавец думал, что они начнут возмущаться после более близкого знакомства с товаром, но, вопреки его ожиданиям, они просто сели и поехали!

Продавец даже думал, что его коня подменили!

Откуда ему было знать, что черный конь действительно собирался показать свой норов, но, прежде чем успел это сделать, столкнулся с жестокими методами Ловец Душ.

На этот раз она не ставила Клеймо Души, однако этого и не требовалось. Каждый раз, вспоминая леденящее прикосновение к собственной душе, черный жеребец внутренне дрожал.

Эта женщина была слишком ужасна!

Глава 17. Милосердная

Город Желтого Тумана был небольшим городком в юго-восточной части Королевства Восхода Солнца. В нем проживало не более пятидесяти тысяч жителей, однако число мастеров боевых искусств среди них было довольно велико. Причина этого заключалась в том, что Город Желтого Тумана находился близко к границе королевства. По сути, он был пограничным городом.

Хотя никаких серьезных угроз с этой стороны не существовало, обычным людям жить тут было не очень комфортно, зато для разного рода авантюристов это было хорошее место. По ту сторону Желтой Туманной Реки находился крупный участок джунглей, не принадлежавших официально ни одному государству.

На самом деле это была буферная зона между Королевством Восхода Солнца и еще двумя королевствами.

Джунгли были богаты различными природными ресурсами, поэтому искатели приключений всех трех королевств регулярно наведывались туда в надежде получить богатую добычу. Иногда это действительно случалось, но также нередки были случаи, когда целая группа авантюристов пропадала без вести. Вместе с возможностями джунгли хранили немалую опасность, начиная с духовных зверей и хищных растений и заканчивая формированиями массива или другими группами авантюристов.

Были в джунглях и местные жители. Одна из причин, по которой ни одно королевство не включило джунгли в свой состав, состояла именно в этом.

В последнее время число мастеров в Городе Желтой Реки стремительно возросло. Множество наемничьих групп съезжалось в город со всего королевства. Среди них были даже элитные группы, которыми руководили самые настоящие Лорды!

Стоит сказать, что обычно практики такого уровня почти не интересовались Джунглями Великого Змея. Ресурсы, которые можно тут найти, были для них не особо ценны. До того, как началась вся эта история, в Городе Желтого Тумана не было, на самом деле, ни одного Лорда.

Теперь же их было заметно больше десятка!

Кончено, не все из них состояли в наемничьих группах. Если брать все Королевство Восхода Солнца, существовало немало групп наемников, командирам или даже некоторым членам которых удалось пробиться на ступень Пробуждения Духа. Однако услуги таких групп наемников были довольно дороги. Клан Тянь, который собрал тут всех этих людей, не был бездонной денежной бочкой. Лишь половина этих Лордов было наемниками. Остальная непосредственно принадлежала клану или рассматривалась как кандидаты на вступление в него.

На самом деле их было бы намного больше, но недавняя война с Люком унесла жизни уже девяти Лордов, четыре из которых были Лордами поздней ступени!

Лорды поздней ступени были выдающимися существами практически в любом месте Королевства Восхода Солнца. Это был просто чудовищный удар по клану Тянь. Хотя сейчас клан Тянь ничуть не уступал Трем Великим Кланам, даже для Великого Клана это было серьезной потерей. Клан Тянь пошел бы на все, чтобы уничтожить Люка. Тянь Юань назначил огромную награду в десять тысяч духовных камней за его голову и каждый человек в клане теперь знал Люка в лицо. Не будет преувеличением сказать, что теперь он был первым и главным врагом клана!

К сожалению, прошел уже почти месяц со времен битвы в Городе Утренней Зари, а этот парень, казалось, исчез без следа. Кроме того, клан Тянь не мог слишком сильно отвлекаться на его поиски, эта экспедиция была крайне важна. Если бы она увенчалась успехом, клан Тянь, возможно, вскоре стал бы новой королевской семьей Королевства Восхода Солнца.

Конечно, об этой возможности знала только самая верхушка клана.

Одним из этих людей был Тянь Чунпэн.

В настоящее время молодой господин клана в одиночестве сидел в своих апартаментах, смотрел в окно и пил вино. Вид его был довольно мрачным. С момента возвращения из Города Утренней Зари его статус сильно упал. Если раньше он лишь немного уступал Тянь Юю, то теперь даже эта мелкая дрянь Тянь Яо была выше него. Тянь Чунпэн не сомневался, что если бы у его деда были другие достаточно талантливые внуки, они тоже обошли бы его по статусу и влиянию.

К счастью, хотя у Тянь Цзы не было недостатка во внуках, лишь Тянь Чунпэн, Тянь Юй и Тянь Яо могли считаться выдающимися талантами. Остальные были просто посредственностями, или… были слишком малы. Пройдет еще много времени, прежде чем на них будет нужно обратить внимание.

Конечно, Тянь Чунпэн был недоволен таким положением. В этой экспедиции он намеревался приложить все силы, чтобы вернуть свой прежний статус, а если повезет, то и возвыситься, однако последние неудачи посеяли в его сердце зерно сомнений. Два раза он возглавил сильную группу, чтобы поймать одного-единственного человека, находящегося лишь на начальной ступени Пробуждения Духа и два раза потерпел сокрушительную неудачу. Более того, девушка, которую он хотел взять в жены, предпочла ему этого самого человека. Об этом нигде не говорилось прямо, но Тянь Чунпэн не был дураком.

— Чан Лей! — с ненавистью произнес он, сжимая кулаки. Если бы мысли могли убивать, Люк уже десять тысяч раз умер бы мучительной смертью.

Тянь Чунпэн не знал, но прямо в этот момент под окнами его временной резиденции проходили двое. Один из них был мужчина лет сорока, находящийся на пике ступени Измененной Крови. Внешность второго определить было довольно сложно, его одеждой был бесформенный балахон, а на голову был накинут капюшон. Даже его лицо скрывалось в тени.

Точнее ее.

Если бы кто-то исследовал эту фигуру духовным восприятием, он сразу бы узнал, что фигура была женщиной. А также то, что она находится на начальной ступени Пробуждения Духа!

Этими двумя фигурами были ненавидимый Тянь Чунпэном Люк и, конечно же, Ловец Душ.

Да, Ловец Душ не стала изменять свой видимый уровень развития. Люк дал ей технику маскировки, но у нее просто не было времени, чтобы освоить ее на должном уровне. Большую часть времени путешествия, а это было чуть больше недели, она посвятила развитию «Застывавших Отражений» до второго слоя, а также изучению некоторых боевых техник.

В итоге, хотя она успешно достигла второго слоя и могла изменять свою внешность, Ловец Душ все еще не была уверена в этом навыке. Она предпочитала обычные методы маскировки, поэтому ее одежда была именно такой.

Оставив черного жеребца в конюшне у ворот города, Люк и Ловец Душ направились на поиски клана Тянь. Долго искать им не пришлось, первый попавшийся прохожий подробно объяснил, где находится их резиденция. Прямо сейчас эти двое находились у ее ворот.

— Есть один важный вопрос, который стоит решить заранее, — неожиданно сказал Люк, чувствуя небольшое смущение. Он вспомнил об этом вопросе только сейчас и, если бы этого не произошло, в последствии ему пришлось бы придумывать на ходу.

— Да, какой?

— «Ловец Душ» не слишком подходит для имени человека, поэтому нам нужно придумать тебе другое имя, которое можно будет назвать посторонним. Думаю, звать тебя «Инь Цин Ло» также не будет хорошей идеей…

— Хм, правда… — Ловец Душ ненадолго задумалась. — Тогда можешь звать меня Лин Хуан*.

— Лин… Хуан? — Люк был сильно удивлен. — С каких это пор ты стала «милосердной»?

— Разве я не образец милосердия? — недоуменно спросила девушка. В недавнем столкновении возле Города Одинокого Зверя она убила только двоих из нескольких десятков людей. По ее мнению это было высшей степенью милосердия.

— Ладно, забудь. Лин Хуан, так Лин Хуан.

Люк не стал спорить. Это имя было ничуть не хуже любого другого. Если Ловец Душ оно нравится, пусть так и будет.

Разобравшись с этим вопросом, Люк и Ловец Душ направились к воротам особняка.

— Это главная резиденция клана Тянь, — проинформировал стражник у ворот. — Наемников нанимают в другом месте.

Наемников было просто слишком много. За сообщение с ними отвечали специально назначенные люди, и проходило это в других местах. Здесь же собрались люди самого клана. И даже далеко не все из них. Однако…

Люк вынул из пространственного кольца небольшой серебряный жетон и показал его стражнику.

…мастера массивов были достаточно важными людьми. Их принимали именно здесь. Хотя и не всех.

Серебряный жетон в руках Люка означал, что он является мастером массивов серебряного ранга. Эта градация не относилась к общей градации мастеров массивов и была распространена только внутри клана Тянь.

Выделялись мастера железного, бронзового, серебряного и золотого рангов. Большинство приглашенных мастеров имели только железный ранг. Гораздо меньшая часть владела бронзовыми жетонами. Серебряные жетоны были крайне редки. Что касается золотых, помимо Тянь Гена только еще два человека имело их.

С серебряным жетоном в руках, статус Люка в глазах охранника мгновенно взлетел на невообразимую величину.

— Могу я узнать ваше имя, достопочтенный господин? — уважительно спросил он.

— Можешь называть меня мастером Лю.

Вероятно, клан Тянь уже знал, что Люк использовал имя Лю Ци, но Люку просто не хотелось выдумывать новое — уже четвертое — имя. Поэтому он просто назвался «мастером Лю», не называя вторую часть своего имени. Людей с такой фамилией существовало тысячи, а для формального общения «мастера Лю» было вполне достаточно.

— Так значит, это господин Лю! Могу я спросить, госпожа рядом с вами также является мастером массивов?

— Нет. Это мой личный телохранитель. Какие-то проблемы? — мастера массивов были горделивыми людьми. Было бы странно, если бы Люк разговаривал с этим стражником излишне вежливо. На самом деле он не знал, насколько напыщенными были некоторые другие обладатели серебряных — и даже бронзовых! — жетонов. По сравнению с ними, Люк был образцом скромности.

— Нет-нет, раз госпожа с вами, никаких проблем! — поспешно ответил стражник, боясь, что разозлит влиятельную особу.

К облегчению, он, вдруг, увидел приближающуюся красивую фигуру.

— Спасибо за работу, Чен, предоставь уважаемых гостей мне, — подойдя, произнесла женщина, сладко улыбаясь.

* * *

* Ловец Душ по китайски звучит как линхуэн(linghun) бишоу. Ловец Душ использовала первую часть своего оригинального имени, чтобы создать новое, только немного его изменила, чтобы не палиться. Получилось: Лин Хуан. В то же время имя Хуан переводится как "милосердная".

Глава 18. Первый шаг

Люк перевел взгляд на женщину. Она была одета в красное платье, которое только подчеркивало ее чувственную фигуру. Лицо женщины также было довольно привлекательным. Если бы такая женщина появилась в толпе, она сразу бы вызвала общее внимание.

— Управляющая Ся! — радостно произнес охранник. — Это уважаемый мастер Лю, который является мастером массивов серебряного ранга и его личный телохранитель. Пожалуйста, позаботьтесь о них.

Женщина сладко улыбнулась Люку:

— Рада приветствовать уважаемого мастера! Я одна из управляющих этого места, Ся Янжоу. Пока вы здесь, я буду заботиться о ваших потребностях, — немного провокационно произнесла она, слегка поведя плечами назад и обрисовывая два своих выпирающих пика. — Пойдемте, я отведу вас в ваши апартаменты.

Люк и Ловец Душ последовали за ней. По пути Люк расспрашивал Ся Янжоу об экспедиции и уже прибывших гостях, та с готовностью отвечала. Вскоре трое людей прибыли в нужное место. Это был небольшой уютный домик, находящийся на огороженной территории. Пока они шли, Люк уже видел несколько таких домов.

— Простите, если бы мы были в клане Тянь, мы могли бы выделить вам настоящий дворец, но в этом небольшом городе это довольно сложно сделать. Даже верхушка клана Тянь ютится в подобных условиях, — поспешно произнесла Ся Янжоу, боясь, что Люк рассердится.

— Я… понимаю, — спокойно ответил юноша, хотя на самом деле ему хотелось рассмеяться. По его мнению, эти мастера массивов совсем зажрались. В детстве он жил на улице, затем в общежитии при Академии. Только попав в этот мир, он получил собственное жилое пространство. Ему было не привыкать жить в стесненных условиях, не говоря о том, что личный дом вовсе не являлся стесненными условиями.

Ся Янжоу проводила Люка внутрь дома и подробно ознакомила его с внутренним устройством.

— Дальше я разберусь сам. Можете идти, — сказал Люк через некоторое время.

— Вы уверены? Может, есть еще какие-то вопросы, с которыми я могу помочь?

Вопросы у Люка были, и много, но он заметил, что Ся Янжоу была умной женщиной. Было бы лучше задать их кому-нибудь другому.

— Пока что — нет. Если возникнут, как я могу с вами связаться?

— Я пришлю несколько служанок. Они позаботятся о всех ваших потребностях. Если захотите связаться со мной, или понадобится что-то еще, достаточно будет послать одну из них с сообщением.

После этого Ся Янжоу удалилась. Не прошло много времени, прежде чем ее сменило несколько симпатичных служанок. Люк не слишком обращал на них внимание. О деталях экспедиции он уже расспросил Ся Янжоу. То, что его на самом деле интересовало — это точный состав клана Тянь, а также имена людей, причастных к гибели клана Чан, однако это были не те вопросы, которые можно задать, не вызывая подозрений.

— Я хочу осмотреться. Можешь сопроводить меня и рассказать о том, на что стоит обратить внимание? — спросил он одну из служанок.

Та с готовностью согласилась.

Конечно, на огороженной территории не было ничего интересного, это был обычный участок земли, арендованный кланом Тянь, здесь не на что было смотреть. Кроме людей. Эта служанка, Ли’эр была хорошо осведомлена и могла сказать несколько слов о каждом из гостей, проживающих на этой территории. Также от нее Люк узнал немало подробностей о клане Тянь. Конечно, это не были какие-либо важные сведенья. Ли’эр работала тут не так давно и была обычной служанкой, у нее практически не было шансов узнать что-то важное. Даже если бы это было так, она была не так глупа, чтобы рассказывать это человеку, которого знала менее часа.

— А здесь живет Пан Сяо из Приозерного Города… — обычно веселый и жизнерадостный голос Ли’эр вдруг стал мрачным. Люк даже смог различить в нем нотки затаенного страха.

— Что не так с этим Пан Сяо? — не смог не спросить он.

— Извините, это не то, о чем следует говорить такой служанке как я…

Однако Люк не сдавался. Очевидно, этот Пан Сяо не был хорошим человеком. В голове юноши мгновенно появился план. Если бы он смог завоевать преданность Ли’эр, используя этого Пан Сяо в качестве ступеньки, в будущем он мог поручить ей одно или два важных дела.

— Он что-то тебе сделал? — спросил Люк.

— Нет-нет, — замотала головой девушка.

— Не бойся. Ты можешь сказать мне. Обещаю, кроме меня это никто не узнает…

Некоторое время Ли’эр колебалась, после чего нерешительно произнесла:

— Не мне… Однако этот Пан Сяо отвратительный человек! От его рук пострадало уже несколько моих сестер. Старшая сестра Ся даже жаловалась на него руководству клана, но они совершенно ничего не сделали! Он является мастером массивов серебряного ранга и более ценен, чем такой жалкий слуга как я или даже сестра-управляющая… Ой, простите!

Она замолчала, осознавая, что Люк также был мастером массивов серебряного ранга. Ли’эр боялась, что ее слова могут обидеть его.

— Ничего, продолжай, — поощряющее улыбнулся Люк. — Я не считаю, что мастера массивов серебряного ранга что-то особенное. Что ты имеешь в виду, говоря «пострадало»?

Ли’эр вновь замялась, не решаясь наговаривать на влиятельного человека.

— Не бойся, расскажи мне…

Люк слегка воздействовал Инлитом, нарушая способность Ли’эр критически мыслить, а также повышая ее доверие к себе. Так как она была обычным человеком, никогда даже не занимавшимся культивацией, воздействие полностью удалось. Девушка без утайки говорила все, о чем думала на самом деле.

— Понимаете, мы все, служанки, выполняем много разной работы. В том числе, — девушка густо покраснела, — заботимся о всех потребностях гостей или господ клана. Понимаете, о всех! На самом деле это не является принуждением, многие из нас идут на такое добровольно, в надежде заработать больше денег или даже стать возлюбленной влиятельного человека и уехать с ним, но есть и те, кто не хочет этого. В этом случае, если гость или господин клана будет настаивать, нас ждет только трагическая судьба. Этот подонок, Пан Сяо, нацеливается именно на таких девушек. Его не интересуют те, кто хочет быть с ним добровольно, он выискивает именно девственниц или тех, у кого есть возлюбленные. Мало того, его методы слишком жестоки. За то время, что он здесь, погибло уже четыре девушки. Мне и Йи Йи очень повезло, что нас назначили вашими слугами. Даже если вы тоже захотите нас, это будет намного лучше, чем попасть в руки этому подонку!

— Если ты так боишься этого Пан Сяо, почему вообще не уволишься? — Люк был неприятно удивлен открывшейся ему информацией.

— Куда я могу пойти? — горько спросила Ли’эр. — Я не умею ничего, кроме как быть служанкой. На улице, без защиты клана, будет намного хуже, чем здесь. Здесь хотя бы есть управляющая Ся. Она заботится о нас и обычно не дает в обиду. К сожалению, — девушка вздохнула, — с этой ситуацией не может справиться даже она. Мастера массивов слишком важны в этой экспедиции. Руководство клана сделает все, чтобы угодить им, если это не что-то слишком чрезмерное.

Люк вздохнул. Изнасилование и убийство служанок в глазах руководства клана явно не считалось чрезмерным. Что и следовало ожидать от людей, ради выгоды предавших дружественный клан.

— К счастью, я и Йи Йи теперь прикреплены к вам, и находимся вне досягаемости Пан Сяо. Но я беспокоюсь о других девушках. К сожалению, здесь слишком мало гостей. Может, вы попросите управляющую Ся прислать вам еще несколько служанок?

— Ты говоришь только о себе и Йи Йи, а что насчет третьей? — вместо ответа спросил Люк.

— Лулу уже была с мужчиной, она не интересна Пан Сяо. Управляющая прислала ее только для того, чтобы защитить нас. Ну, если вы… она бы вызвалась первой.

Ли’эр вновь густо покраснела.

— Не волнуйся, я не собираюсь до вас домогаться, — заверил ее Люк. — И служанок еще попрошу. Но только защитит ли это всех? Думаю, эту проблему следует решать по-другому.

— Большое спасибо, господин! — Ли’эр просияла. Она не знала, были ли слова о том, что он не будет их трогать правдой, но одно то, что Люк согласился принять еще служанок, наполняло ее сердце счастьем. Что касается последней части фразы, Ли’эр не совсем поняла, что он имел в виду.

— Только хочу узнать, есть ли у этого Пан Сяо крепкие связи внутри клана, или его статус полностью равен моему?

— Насколько я знаю, он только что прошел отбор, совсем немного не уложившись в час времени, а до этого не имел никаких дел с нашим кланом. То да, ваш и его статус совершенно одинаковые.

— Что ж, очень хорошо.

— Что вы собираетесь делать, господин?

— Думаю, будет немного неуместно действовать самому. Подождем, скоро должна подойти мой телохранитель.

Ловец Душ не пошла с Люком на эту прогулку, вместо этого она сидела в своей комнате и отрабатывала некоторые не боевые техники, а также не слишком мощные боевые приемы. К сожалению, хотя отведенный им дом имел помещение для тренировок, оно не было рассчитано на силу Лорда. Ловец Душ не могла тренироваться там в полную силу. Получив призыв Люка посредством духовной энергии, она немедленно отправилась к нему.

Однако даже прежде, чем Ловец Душ успела прийти, перед домом появилось два других человека. Одним из них был полноватый румяный мужчина, который, казалось, так и светился от скрытой жизненной силы, второй же оказалась бледная как смерть девушка, одетая в форму служанки. При взгляде на нее казалось, что девушка потеряла свою душу.

— Лю’эр! — тихо вскрикнула Ли’эр и с мольбой посмотрела на Люка: — Господин, умоляю, спасите сестренку Лю! Если вы сделаете это, я с готовностью выполню любые-любые ваши приказы!

Юноша покачал головой.

— Подожди. Похоже, и без меня есть, кому этим заняться…

Проследив за взглядом Люка, Ли’эр обнаружила стремительно приближающуюся красивую фигуру, облаченную в элегантное красное платье.

— Управляющая Ся… — с надеждой произнесла Ли’эр.

Впрочем, особой уверенности в ее голосе не было…

Глава 19. Завоевать сердца

Одетая в красное фигура очень быстро приблизилась к Лю’эр и Пан Сяо.

— Вы что-то хотели, управляющая Ся?

С улыбкой спросил мужчина, окидывая ее масляным взглядом. Особенно долго он смотрел в область декольте, и, казалось, совершенно не собирался скрывать своих намерений.

Ся Янжоу почувствовала, как будто ее окунули во что-то липкое и противное. Тем не менее она с улыбкой произнесла:

— Господин Пан, не могли бы вы отпустить эту служанку? Есть много работы, которую она должна сегодня выполнить.

— Правда? Разве в клане Тянь недостаточно служанок? Пусть ее обязанности выполнит кто-то другой, — все также с улыбкой ответил Пан Сяо.

— Лю’эр довольно талантлива. Эту работу не может выполнить никто, кроме нее.

— О, и что же это за работа?

— Это… это… — женщина не продумала это заранее и теперь лихорадочно пыталась найти ответ.

— Не стоит придумывать. И ты и я знаем, что никакой особой работы нет. Ты просто проявляешь ненужную сентиментальность и пытаешься помочь этой девочке. К сожалению, хотя ты работаешь на клан Тянь довольно давно, ты все еще обычная управляющая. Твоих слов совершенно недостаточно, чтобы спасти ее, — цинично произнес Пан Сяо, продолжая пожирать фигуру Ся Янжоу взглядом.

— Впрочем, ты все еще можешь это сделать. Достаточно заменить эту служанку собой. Я даже обещаю, что ты точно переживешь эту ночь. В конце концов, должность управляющего все еще не пустой звук…

— Ты… ты! — Ся Янжоу сжала кулаки в бессильной злости. В этот момент она хотела просто кинуться на Пан Сяо и забить его до смерти. К сожалению, как ни посмотри, это было невозможно. Ее культивация на самом деле была довольно хорошей, находясь в середине ступени Измененной Крови, однако развитие Пан Сяо было еще выше. Он был сильнее нее на малую ступень. Кроме того, даже если бы она физически могла убить его, не стоило забывать о разнице в статусах. Если бы Ся Янжоу действительно сделала это, ее, скорее всего, бы просто казнили. Не потому, что Пан Сяо сам по себе был настолько важен, хотя мастера массивов серебряного ранга были довольно ценны, а потому что он был важным гостем клана Тянь. Если бы их сотрудник убил важного гостя, клан полностью потерял бы лицо.

С другой стороны, Пан Сяо тоже не мог слишком своевольничать по отношению к Ся Янжоу. Он уже пытался затащить ее в постель раньше, но женщина решительно ему отказала. Однако, похоже, теперь он нащупал верную тактику. Вопрос был только в том, что Ся Янжоу ценит больше: свое тело или жизнь служанки. На взгляд самого Пан Сяо это был глупый выбор, для него жизни слуг ничего не стоили, однако он был не прочь воспользоваться чужой глупостью.

Видя, что Ся Янжоу не спешит соглашаться, он добавил:

— С другой стороны, я совсем не обещаю, что эта миленькая служанка сможет вернуться к работе завтра… или когда-либо еще.

— Тварь!

— Но-но. Как ты обращаешься с гостем вашего клана? Другой на моем месте уже пожаловался бы на отсутствие должного уважения твоему начальству. Но я, глубоко очарован вашей красотой, прекрасная управляющая Ся, и, конечно, не буду этого делать. Но сделайте уже свой выбор. Если вы не согласны, прошу оставить нас с этой милой девушкой в покое!

Приобняв дрожащую от страха Лю’эр, Пан Сяо направился ко входу в свою резиденцию.

Мучительное выражение появилось на лице Ся Янжоу. Она совершенно не понимала, что делать в этой ситуации. Лю’эр была милой и старательной девочкой, Ся Янжоу всегда относилась к ней особенно хорошо, она не могла дать ей попасть в когти этого ублюдка! Однако другой вариант… Ее буквально передергивало, когда она представляла, как этот мерзкий Пан Сяо прикасается к ней. Она застыла в ступоре, не способная принять решение.

— Куда это ты ведешь мою служанку, старый ублюдок? — раздался вдруг возмущенный голос. В этот момент Ся Янжоу почувствовала, как ее сердце бешено заколотилось.

Подняв глаза, она увидела мужчину, которого совсем не ожидала увидеть. Это не был кто-то из клана Тянь или ее из ее старых знакомых, вместо этого рядом с взволнованной Ли’эр стоял мужчина, прибывший в особняк Тянь только сегодня. Мастер Лю. Но что он тут делал? И почему называл Лю’эр своей?

С другой стороны, Пан Сяо был поражен еще сильнее.

— Смеешь называть этого мастера старым ублюдком? — в гневе закричал он. — Да что ваш клан Тянь себе позволяет! Назови свое имя, и я немедленно пожалуюсь твоему начальству!

Пан Сяо оценил культивацию Люка. На удивление, она была ничуть не ниже его собственной! Так как серебряный жетон Люка сейчас был скрыт, и он называл Лю’эр своей служанкой, Пан Сяо предположил, что это человек из клана Тянь. Скорее всего, один из высокопоставленных управляющих. Но что с того, что он был высокоуровневым управляющим? Пан Сяо был важным гостем, и даже некоторые практики ступени Лорда выказывали ему уважение. В его глазах этот «высокопоставленный управляющий» ничего не стоил. По крайней мере, он не мог ни с чего оскорблять Пан Сяо и уйти от ответа.

— Пожалуешься начальству? — Люк рассмеялся и достал из пространственного кольца серебряный жетон, а затем показал его Пан Сяо. — Это я должен жаловаться твоему начальству. У этой девушки, Лю’эр необычный талант к каллиграфии. Я попросил ее сегодня помочь мне написать некоторые вещи, но кто бы мог подумать, что ты, жирный похотливый ублюдок решишь наложить на нее руки…

Люк вообще не сдерживался в выражениях. Его статус был равен статусу Пан Сяо, так что неприятностей от клана Тянь можно было не ожидать. Если же Пан Сяо решит напасть на него лично… Люк был бы более чем доволен этим результатом!

К сожалению, Пан Сяо оказался трусом. Видя, что статус и развитие другой стороны ничуть не уступают его собственным, он тут же пошел на попятную.

— Не надо горячиться! Разве эта незначительная служанка стоит ссоры между нами? Я просто не знал, что она уже занята. Однако я не совсем уверен, что то, что вы говорите — правда. Когда я приглашал ее, она мне ничего такого не сказала.

Люк холодно фыркнул.

— Конечно я говорю правду! Управляющая Ся может подтвердить. Правда, управляющая Ся?

Та молча кивнула. Она была умной женщиной и поняла, что Люк пытается помочь, должно быть, по просьбе Ли’эр. Что касается Пан Сяо, он не был уверен, говорит ли этот человек правду или лжет, однако решил уступить. Пан Сяо по натуре не был бойцом. Он мог только запугивать других своим уровнем культивации и статусом, но, если это не было абсолютной необходимостью, предпочитал не вступать в бой. На самом деле, у него даже не было достаточно мощных боевых техник.

— Раз так, можете забирать ее, — безразличным тоном произнес он. — Надеюсь, этот незначительный инцидент не повлияет на наше дальнейшее взаимодействие.

— Конечно нет! — уверил его Люк. — Я рад, что мастер Пан разумный человек…

Забрав Лю’эр и Ся Янжоу Люк удалился.

— Ну и что, что ты сумела спастись сейчас? — негромко произнес Пан Сяо, провожая группу из четырех человек недобрым взглядом. — Посмотрим, поможет ли тебе кто-нибудь в следующий раз…

* * *

— Большое спасибо, что спасли ее, господин!

Когда группа удалилась на достаточное расстояние, Ли’эр неожиданно встала на цыпочки и поцеловала Люка в щеку.

В этот момент она заметила некое несоответствие. Казалось, щека под ее губами не принадлежала сорокалетнему мужчине, а была щекой юноши! Но Ли’эр была молода и неопытна, она не придала этому значения.

— Да, большое спасибо, что помогли. Я совершенно не знала, что делать, — с облегчением произнесла Ся Янжоу.

Лю’эр же просто глубоко поклонилась, глядя на Люка сияющими глазами.

— Смотрю, моя помощь уже не нужна, — недовольно заявила Ловец Душ, приближаясь. — Ты даже успел завоевать сердца трех красоток.

Услышав ее слова, Ли’эр густо покраснела, Ся Янжоу была более сдержанной, но намек на румянец появился на ее щеках, что касается Лю’эр, она, казалась, восприняла это как должное.

— Нет-нет, ты ошибаешься. Твоя помощь нам очень даже пригодится. Даже хорошо, что ты не пришла раньше.

— Правда? О чем ты говоришь?

Вместо того чтобы ответить на вопрос Ловец Душ, Люк обернулся к Ся Янжоу.

— Хотя мне удалось спасти Лю’эр на этот раз, Пан Сяо обязательно пойдет и найдет другую служанку. Даже если он не сделает это сегодня, до начала экспедиции есть еще несколько дней. Я не могу следить за ним и всегда приходить на помощь…

Услышав эти слова, все помрачнели. То, что сказал Люк, действительно было правдой. Повисло тягостное молчание.

— У господина Лю есть какие-то мысли по этому поводу? — первой нарушила тишину Ся Янжоу.

— Есть. Но давайте поговорим в месте, где нас не могут произвольно подслушать.

Вскоре группа из пяти человек достигла резиденции Люка и вошла внутрь.

Укрывшись за слоями символов надписи, Люк также применил духовную силу, чтобы изолировать место и точно избежать подслушивания, после чего заговорил:

— Итак, причина, по которой мы собрались здесь вместе, это Пан Сяо, верно?

Послышался хор согласных голосов.

— И все согласны, что Пан Сяо будет продолжать делать свои черные дела? — последовал следующий риторический вопрос, на который все ответили согласием.

— Более того, я сильно сомневаюсь, что он делает это только здесь, и не будет продолжать, когда экспедиция закончится. Поэтому я считаю, что у этой проблемы есть только один выход: Пан Сяо должен умереть! — провозгласил Люк свой приговор.

Глава 20. Схема

По мнению Люка, Пан Сяо относился к тому типу людей, которые заслуживали жить меньше всего. Имея власть и влияние, они использовали их только для того, чтобы запугивать других и делать то, что они хотят, не считаясь с чьим-либо мнением. Конкретно у Пан Сяо было весьма «милое» развлечение. При одной мысли о том, сколько невинных девушек уже пострадало от его рук, Люка охватывал праведный гнев.

Конечно, всех спасти в этом мире было невозможно и существовали личности, убившие намного больше, чем тривиальный Пан Сяо, но избавление от него все равно сделает мир немного лучше.

Естественно, это не было единственной целью Люка, если бы это было так, он бы тихо убил его сам, не впутывая в это дело посторонних. Причина, по которой он этого не сделал, заключалась в том, что посторонние были совсем не посторонними. Они, наверно, хотели гибели Пан Сяо больше, чем сам Люк. А то, что они участвовали в этом плане, ставило их на одну сторону доски с эспером и Ловец Душ.

— Умереть? Но он важный гость. Если просто напасть на него, охрана тут же вмешается. Тогда, боюсь, даже с ваш статус не поможет, если только Пан Сяо не будет тем, кто атакует первым, — рассудительно заметила Ся Янжоу. Хотя ей, на самом деле, очень хотелось, чтобы Пан Сяо умер, она не позволяла эмоциям опередить разум.

— Именно поэтому мы атакуем скрытно, — просто ответил Люк.

— Скрытно? Но как? На этой территории находится немало Лордов. Их духовное восприятие очень острое. Будет почти невозможно начать скрытую атаку, а потом сбежать незамеченным. Даже если Пан Сяо действительно удастся убить, это вызовет много неприятностей.

— На самом деле это довольно просто. Наверняка этот Пан Сяо сейчас пойдет искать себе новую жертву. Мы просто дадим ее ему.

—…

Три девушки непонимающе посмотрели на Люка, однако во взгляде четвертой промелькнуло понимание.

— Так вот о какой помощи ты говорил… Что ж, я с радостью возьму на себя эту роль! — на лице Ловец Душ появилась кровожадная улыбка.

* * *

Пан Сяо кипел от злости. Запугивая других своей властью и влиянием, он совсем не привык, чтобы запугивали его. Сидя в своей резиденции, он обдумывал десятки способов мести тому неизвестному мастеру массивов. Пан Сяо немного жалел, что не узнал его имя, но это было легко исправить. Что было хуже: придумать надлежащий план мести он пока не мог. Хотя он был почетным гостем, противник также был почетным гостем. Не имея основательных связей в клане Тянь, Пан Сяо был связан по рукам и ногам. Конечно, если бы он такие связи заимел, все стало бы намного проще, однако само по себе это не было простой задачей. Он уже установил отношения с некоторыми людьми, но они были в лучшем случае поверхностными. Налаживание прочных отношений было делом не одного дня, или… огромного размера взяток. Пока что Пан Сяо не мог положиться на своих новых знакомых в вопросе мести. Впрочем, он все равно планировал попробовать, хотя и понимал, что шансы на это невысоки.

Управляющая Ся также была непростой мишенью. Клан Тянь доверял ей, раз поставил на должность управляющей. Будет довольно сложно ее скомпрометировать.

Иметь дело со служанками было намного проще, но обе они были привязаны к другому мастеру массивов серебряного ранга, что значительно усложняло дело. Впрочем, пару идей о том, как расправится с ними, у Пан Сяо было. Но для этого нужно точно знать их перемещение, что требовало долгой слежки.

«Найму какого-нибудь слугу проследить за ними» — решил Пан Сяо. Он не придавал этому вопросу слишком много внимания. Если представиться шанс, он, конечно, расправится со служанками, а если нет… то просто забудет об этом вопросе.

Люк и Ся Янжоу волновали его намного больше.

Так и не придумав внятного плана, Пан Сяо поднялся на ноги и направился на поиски очередной служанки, которая скрасит его досуг, а также поможет выплеснуть накопившийся стресс.

Пан Сяо хотел направиться в область слуг, но, к удивлению, его глаза вдруг зацепились за необычайно красивую девушку, одетую в форму служанки, которая спешила куда-то по своим делам. Глаза Пан Сяо блеснули, он никогда раньше не видел эту служанку и был втайне поражен ее красотой. Она ни в чем не уступала Ся Янжоу, хотя и принадлежала к другому типу женщин.

— Эй, красавица, подожди секунду! Не хочешь составить мне компанию? — окликнул он девушку.

— Я занята! — последовал немедленный ответ.

— Да ты знаешь, кто я? — Пан Сяо выпятил грудь, чтобы продемонстрировать свой серебряный жетон, выставленный на всеобщее обозрение. Если бы даже это не подействовало, он бы просто захватил служанку силой. Однако делать это не пришлось.

— О, так господин мастер массивов серебряного ранга! — девушка мило улыбнулась. — Я с радостью составлю вам компанию. Можете рассчитывать на меня!

Вскоре Пан Сяо и девушка скрылись внутри его резиденции. Немногочисленные слуги, которые видели это, тяжело вздыхали. На это раз в грязные лапы Пан Сяо попалась настоящая красавица. К сожалению, они ничего не могли сделать, чтобы предотвратить это. Единственный человек, который, возможно, мог ей помочь — управляющая Ся — сейчас сопровождала недавно прибывшего мастера массивов на вечернем банкете. Там собралось много уважаемых людей, и в этот момент ее было лучше не беспокоить. Все равно, вероятность, что ее помощь окажется успешной, была довольно низка…

* * *

Банкет, на котором сейчас находился Люк, был обычным ежедневным банкетом. Люди из клана Тянь, а также мастера массивов серебряного ранга собирались там, чтобы хорошо провести время. Время от времени два или более мастеров массивов обменивались опытом, делясь собственными достижениями в Дао массивов.

Как раз один из таких разговоров, состоялся прямо сейчас. На удивление, в него оказались вовлечены почти все присутствующие мастера. Что касается Люка, не являясь настоящим мастером массивов, он предпочитал сохранять молчание. Тем не менее, юноша внимательно прислушивался к разговору. Все-таки он не был полностью несведущ, дискуссия этих мастеров массивов была для него очень полезна. По крайней мере, Люк почерпнул из нее несколько интересных идей. Без сомнений, любой мастер бронзового ранга и ниже отдал бы руку, чтобы присутствовать на этом собрании. Даже для мастеров серебряного ранга это было невероятно полезно. Только такие самоуверенные люди как Пан Сяо могли его пропустить.

Неожиданно, речь зашла о древних массивах.

Освободив большое пространство на столе, пожилой мастер массивов эмоционально воскликнул: — Уважаемые братья по Дао, посмотрите, что мне, Я Янченю удалось достать не так давно!

С этими словами он выложил на стол массивный свиток, который, развернувшись, оказался размером два на два метра. На свитке было множество линий и обозначений. Некоторое время назад другой мастер уже демонстрировал подобный свиток, это была схема массива.

На удивление, эта конкретная схема казалась Люку знакомой. Знакомой настолько, что он даже засомневался, не подводят ли его глаза.

Остальные присутствующие тоже были в шоке, правда, немного по другой причине.

— Это… это… схема древнего массива! — потрясенно воскликнул один из них.

Принципы построения древних массивов во многом отличались от современных. Большинство древних массивов было утрачено. Хотя все еще существовали люди, которые разбирались в них, они были очень редки. Возможно, во всем Королевстве Восхода Солнца не было ни одного такого специалиста.

Схему древнего массива даже первого ранга можно было продать за огромную сумму. Схема на столе явно была намного сложнее, чем схема первого ранга.

Подождав, когда шум, вызванный демонстрацией карты, утих, Я Янчень довольно улыбнулся.

— Вы правы, друзья! Это схема древнего массива. По моим оценкам массив, устроенный по этой схеме, принадлежит к третьему рангу…

В зале вновь поднялся шум. Массивы третьего ранга были тем, что являлось пределом для большинства присутствующих мастеров. Но главное заключалось в том, что это был древний массив третьего ранга! Его редкость и ценность были невероятны.

— Тише, тише! — поспешил успокоить всех Я Янчень. — Хотя это схема массива третьего ранга, к сожалению, она не полна. Друзья! Я вынул эту схему сегодня, в надежде, что все вы поможете мне ее доработать. Я верю, что вместе мы сможем это сделать!

Слыша эти слова, Люк непроизвольно усмехнулся. В отличие от остальных, он с самого начала знал, что схема была неполной.

— Могу я спросить, где гроссмейстер Я получил эту схему? — неожиданно для всех спросил Люк, вежливо улыбаясь. — Конечно, если это секрет, этот Лю не будет настаивать…

Я Янчень, казалось, вообще не собирался ничего скрывать.

— Никаких секретов! — ответил он с улыбкой. — Все равно вы все скоро это узнаете. Эту схему я составил лично, исследуя один из массивов в руинах Джунглей Великого Змея. Этот массив стоил жизни многим людям нашего клана Тянь. К счастью, мой ученик Юй Ван в тот раз был с ними и сумел обезвредить массив, до того, как погибло слишком много. Впоследствии я лично исследовал его останки, а после этого наткнулся еще на несколько подобных массивов. К сожалению, я так и не смог полностью расшифровать их схему, поэтому сегодня прошу вашей помощи. Конечно, это не единственная цель. Внимательно ознакомьтесь с этой схемой, это поможет существенно сократить потери ваших отрядов…

Когда Люк услышал эти слова, его сердце учащенно забилось. Это была такая невероятная удача, что он почти не мог поверить своему счастью.

Схема, которую он виде на столе, была неполной версией того, чему научил его Эри’Нар!

Но территория Клана Багровой Луны, на которой должны были располагаться подобные массивы, находилась далеко на западе. Этих массивов не должно было быть здесь. Если только…

Неужели, он, наконец, напал на след?

Глава 21. Плод Духовной Концентрации

Сделав глубокий вдох, Люк заставил себя успокоиться. Это не обязательно было так. Он не мог быть уверен, что эта схема эксклюзивна для Клана Багровой Луны. Даже если во времена самого Эри’Нара это было так, никто не знал, что случилось потом. Наследие клана вполне могло попасть в руки посторонних людей, не имеющих к Клану Багровой Луны ровно никакого отношения.

Тем не менее, это все равно оставалось следом, который Люк просто обязан проверить.

К счастью, в этот момент обе его главные задачи чудесным образом пересеклись. Участвуя в этой экспедиции, он мог одновременно осуществить месть за клан Чан и поискать следы потомков Клана Багровой Луны.

— Мастер Лю, вы, кажется, очень заинтересованы в этой схеме. Может ли быть так, что вы знакомы с древними массивами? — неожиданно спросил мужчина лет сорока. Его фамилия была Цан. Также как и Люк, он был мастером массивов серебряного ранга. За время дискуссии он несколько раз пытался втянуть Люка в разговор, но получал лишь вежливый отказ. На самом деле, намерения этого мастера Цана не были благими, он просто искал повод, чтобы дискредитировать Люка в глазах Ся Янжоу, которая на этом банкете была спутницей эспера.

Это был лишь мелкий нападок, мастер Цан вообще не ожидал, что Люк что-то смыслит в древних массивах. Он просто хотел нарастить импульс, и показать свое превосходство. На самом деле мастер Цан был довольно способным и увидел на схеме несколько мест, которые он мог бы дополнить.

К его удивлению, Люк ответил утвердительно.

— Этот мастер действительно немного знаком с древними массивами. Конечно, они не были настолько сложными как этот, но я все еще вижу между ними несколько сходных черт. Думаю, моя помощь в расшифровке будет совсем не лишней.

Чтобы не сотрясать воздух понапрасну, Люк тут же указал на несколько очевидных мест в схеме массива, которые до сих пор отчего-то не были восстановлены. Юноша предполагал, что Я Янчень оставил их специально, чтобы оценить потенциал собравшихся тут людей.

Когда Люк указал на эти узлы, всем сразу стало очевидно, что его слова не были пустым бахвальством. До этого, когда Люк раз за разом сохранял молчание в ответ на подначки мастера Цана, некоторые люди даже начали сомневаться в его профессионализме. Теперь эти сомнения исчезли без следа. В частности, выражение лица мастера Цана было довольно кислым, а Ся Янжоу окинула Люка восхищенным взглядом.

— Хаха, познания друга в Дао массивов действительно поразительные! — сказал Я Янчень, громко смеясь.

— Это всего лишь очевидные блоки, которые гроссмейстер Я оставил для того, чтобы мы поверили в свои силы, — скромно ответил Люк. Демонстрируя свои познания сейчас, он просто хотел доказать, что тоже является квалифицированным мастером массивов, чтобы в будущем ему доверили сопровождать более элитную группу. Однако сильно выделяться Люк не хотел, это только усложнило бы его задачу в будущем.

— Мастер Лю довольно проницателен. Я действительно оставил несколько блоков, чтобы вы могли войти в курс дела, однако их не так много. Так как мастер Лю, кажется, видит их насквозь, я попрошу вас позволить другим найти эти блоки. Я попрошу вас вернуться к исследованию, когда все они будут найдены.

— Гроссмейстер Я слишком высокого мнения обо мне, — безразлично ответил Люк, отводя взор от схемы. Он полностью знал ее устройство и мог восстановить ее в любое время, но совершенно не собирался этого делать. Какой в этом был смысл? Люк только вызвал бы всеобщее внимание, и это принесло бы больше вреда, чем пользы. Он вообще не собирался участвовать в дальнейшем исследовании схемы. Люк бы уже ушел с этого банкета, если бы не нуждался в нем в качестве прикрытия. Однако вскоре его мнение изменилось.

Собравшиеся здесь мастера массивов не были пустым звуком. Потратив некоторое время на ознакомление, они, один за другим, обнаружили многие недостающие блоки. После того, как почти все оставленные для разминки части схемы были восстановлены, Я Янчень снова заговорил.

— Итак, друзья, теперь, когда вы все более менее знакомы с этой схемой массива, я хотел бы сделать объявление! В этой схеме осталось не так много частей, которые даже я сумел расшифровать, и обнаружить их для вас будет очень сложно. Я оставил их скрытыми только потому, чтобы вы знали, что еще есть, что восстанавливать. Так вы можете случайно найти то, что даже мне не удалось разглядеть…

На первый взгляд слова Я Янченя казались самодовольными, но он имел все основания так говорить. Его не просто так называли гроссмейстером, талант Я Янченя в искусстве массивов ничуть не уступал Тянь Гену. Некоторые даже считали, что Я Янчень был лучше, но так как по крови он не принадлежал к клану Тянь, об этом предпочитали помалкивать. Наряду с Тянь Геном и Цан Чжицзянем он являлся одним из трех мастеров массивов золотого ранга. Остальные два золотых мастера на этом банкете отсутствовали, и он, без сомнения, был тут самым опытным.

— А чтобы вы не считали, что это будет пустой тратой ваших усилий, я хочу предложить небольшое соревнование!

На самом деле никто тут не считал, что расшифровка схемы древнего массива будет пустой тратой усилий, однако слова Я Янченя их очень заинтересовали.

— Что за соревнование? Говори скорее, гроссмейстер Я!

Я Янчень широко улыбался.

— Все просто. Кто восстановит больше всего недостающих фрагментов этой схемы, получит от меня щедрую награду!

— О какой именно награде идет речь?

— Гроссмейстер Я не стал бы ставить на кон какую-то безделицу, правда?

— Да, это должно быть что-то потрясающее!

Я Янчень поднял руку и обсуждение стихло.

— Конечно это будет что-то особенное. Некоторые из вас знают, что некоторое время назад мне удалось заполучить в свои руки Плод Духовной Концентрации… Тихо, тихо! Конечно Плод Духовной Концентрации слишком ценен, чтобы быть ставкой в этом небольшом соревновании. Честно говоря, я уже употребил его, так что это было бы невозможно. Однако… у меня все еще есть его семена! Именно они будут сегодняшней ставкой. Тот, кто займет первое место, получит три семени, а последующий за ним — только одно. К сожалению, для третьего места награды не предусмотрено — часть семян я использовал сам, а часть отдал своему непутевому ученику — но если ваш вклад будет достаточным, я подумаю о другой достойной награде!

Это заявление произвело эффект разорвавшейся бомбы. Глаза всех присутствующих мастеров массивов загорелись энтузиазмом. Даже некоторые из обычных культиваторов были заинтересованы, но, к сожалению, у них не было никаких шансов.

— Чем примечателен Плод Духовной Концентрации или его семена? — тихо спросил Люк, наклонившись к уху Ся Янжоу.

Та была немного удивлена.

— Мастер Лю не знает?

Плод Духовной Концентрации был довольно известен в определенных кругах. В частности, в кругу мастеров массивов.

— Стал бы я спрашивать, если бы знал?

— Кхм.

Ся Янжоу не стала углубляться в этот вопрос и просто пояснила:

— Плод Духовной Концентрации — невероятно редкий и полезный духовный плод. Он оказывает большое влияние на развитие практиков на ступени Измененной Крови и выше, так как способствует питанию и усилению контрактного духа. Одного этого плода достаточно, что сразу преодолеть одну малую область развития! К примеру, приняв его, практик начальной ступени Лорда тут же прорвется на среднюю ступень Лорда. На ступени Измененной Крови этот прогресс еще более существенен. Помимо этого Плод Духовной Концентрации оказывает благотворное воздействие на духовную силу человека, но в этом он не может сравниться с собственными семенами. Однако главная ценность плода даже не в этом. Он способен помочь контрактному духу эволюционировать!

Люк задумался. Плод Духовной Концентрации был, безусловно, невероятным сокровищем. Даже простого развития на малую ступень было более чем достаточно, чтобы заставить глаза всех покраснеть от жадности, однако его другая способность…

Эволюционировав, контрактный дух, естественно, стал бы сильнее. Даже без прорыва на следующую ступень способности связанного с ним практика заметно бы усилились. Кроме того, эволюционировав, дух также подтолкнул бы развитее практика, а их общие будущие перспективы достигли новых высот. К примеру, если бы кто-то был обречен навсегда застрять на ступени Лорда средней ступени из-за недостатка таланта или ограниченности духа, эволюция помогла бы ему достигнуть поздней ступени, или даже выше. Цену этого плода можно только представить.

К сожалению, плод уже был съеден Я Янченем. На самом деле, он сделал это, как только получил. Иначе даже сам лидер клана Тянь был бы заинтересован отобрать плод у него. Да что там Тянь Юань, даже практик ступени Короля был бы заинтересован!

— А что насчет его семян? Ты говорила, что они полезны для духовной силы…

В текущем положении, Люк не слишком жаждал Плод Духовной Концентрации. Для него он был почти бесполезен. Люк не имел контрактного духа, а его развитие было запечатано до исполнения контракта. Единственная польза, которую он мог получить — развитие духовной энергии, но, по сравнению с другими, это было бы пустой тратой бесценного ресурса.

— Да, это действительно так…

Ся Янжоу подробно рассказала все, что знала.

После того, как он выслушал объяснения, глаза Люка загорелись.

Похоже, лучший из этих мастеров массивов теперь был обречен на второе место…

Глава 22. Вербовка

— Хахаха! Мы действительно восстановили ее!

На столе перед Я Янченем находилась все та же схема массива, но на этот раз она выглядела полной и завершенной.

С момента, когда он объявил конкурс, прошло уже около суток, однако никто из мастеров так и не покинул банкетный зал. Все были так увлечены восстановлением, что забыли о всяком отдыхе. Наконец, схема была завершена, после чего Я Янчень вручил обещанные награды.

Нетрудно догадаться, кто стал окончательным победителем.

На самом деле, Люк был недоволен таким исходом. Он хотел только указать на некоторые из наиболее простых узлов, и таким образом завоевать первое место, однако недооценил талант собравшихся мастеров. Имея зацепки, которые Люк дал им лично, они постепенно все больше и больше восстанавливали схему. Чтобы не отстать, Люк был вынужден указывать на новые узлы. Как итог, схема была восстановлена. По крайней мере, все собравшиеся здесь думали именно так.

Чего ни Я Янчень, ни другие мастера массивов не знали, что эта схема на самом деле была не третьего, а четвертого ранга и обладала еще одним контуром, который кардинально усиливал весь массив. На самом деле, этот контур не пережил течения времени и не был задействован в массиве, с которым столкнулся Я Янчень, поэтому у того не было на этот счет никаких мыслей.

Конечно, Люк не стал бы раскрывать такую информацию просто так. В итоге, все были убеждены, что схема полностью восстановлена и громко праздновали свой успех.

Забрав нефритовую шкатулку с тремя семенами Плода Концентрации Духа, Люк попрощался со всеми и удалился. Второе место занял тот самый мастер Цан, который пытался доставить Люку неприятности. Он являлся племянником и учеником Цан Чжицзяня и действительно немного разбирался в древних массивах. В других обстоятельствах он, безусловно, занял бы первое место, но в присутствии Люка был обречен забрать только одно из семян.

Занявший третье место мастер Гу Пин получил от Я Янченя артефакт под названием Монокль Прозрения. При использовании, он позволял лучше улавливать энергетические возмущения, что было очень полезно при создании или преодолении массивов. Гу Пин остался очень доволен своей наградой.

Ся Янжоу давно уже покинула этот банкет, честно говоря, помимо крайне заинтересованных мастеров массивов на нем мало кто остался. Однако едва Люк покинул банкетный зал, он вновь столкнулся с одетой в красное платье прекрасной фигурой.

— Есть какие-то новости, управляющая Ся?

— Да, только что обнаружили, что мастер массивов серебряного ранга Пан Сяо пропал без вести. Судя по всему, он не появлялся в своей резиденции уже много часов. Вполне возможно, что с ним случилось какое-то несчастье. Наш клан Тянь подробно исследует это дело. Я пришла сюда, чтобы предупредить всех быть осторожными, пока не станет известно, что точно с ним случилось.

— Тогда я должен поблагодарить управляющую. Не буду вас задерживать, сообщите об этой новости остальным.

Попрощавшись с Ся Янжоу, Люк направился в сторону собственной резиденции.

План увенчался успехом и исчезновение Пан Сяо обнаружили до того момента, как он покинул банкетный зал. Конечно, это было перестраховкой. У Люка с Пан Сяо был лишь небольшой конфликт, никто бы не стал подозревать его всерьез. Однако конфликт, все же, был, и некоторых подозрений ему избежать бы не удалось. Теперь, когда он имел подтвержденное множеством людей алиби, все было намного проще.

Конечно, у Ловец Душ такого алиби не было, но из-за незначительности их конфликта никто бы не подумал, что Люк пошлет своего телохранителя, вместо того, чтобы действовать самому. Для подобного действительно нужны были веские основания.

Никто не знал, что у Люка они были.

Помимо того, чтобы избавить мир от такой мерзости как Пан Сяо, Люк также немного ослаблял клан Тянь и, что самое главное, завоевывал доверие Ся Янжоу и двух служанок. Помимо того, что они были крайне счастливы от смерти Пан Сяо, эти трое также становились соучастниками преступления. Из-за этого их связь с Люком моментально стала сильнее, чем связь с кланом Тянь. Теперь эспер мог смело использовать их в своих интересах.

— Господин Лю, господин Лю!

Когда Люк вошел в двери резиденции, Ли’эр и Лю’эр смотрели на него сияющими глазами. Кончено, они обе уже знали об исчезновении Пан Сяо. Знали даже раньше, чем об этом стало известно остальным.

Перед тем, как все началось, они двое перехватывали других служанок и сказали им не появляться в районе резиденции Пан Сяо. Это предотвращало то, что Пан Сяо захватит случайную жертву. Его «добычей» должна была стать строго определенная девушка, и эта девушка прекрасно справилась со своей задачей.

Как только она вернулась, Ли’эр и Лю’эр сразу же узнали, что миссия успешно завершена.

— Следуйте за мной, — сказал Люк, направляясь к комнате Ловец Душ.

Когда они вошли, Ловец Душ лениво лежала на кровати и ела духовный фрукт, похожий на яблоко.

— Довольно неплохо, — произнесла она, смакуя вкус. Ей нравилось это ощущение. Помимо множества неудобств, у смертного тела также был ряд преимуществ. Ловец Душ никогда бы не смогла насладиться вкусом еды, если бы оставалась в форме проклятого артефакта.

— Как все прошло? — сходу спросил Люк.

— А как ты думаешь? Были ли у этого грязного борова хоть какие-то шансы?

Люк промолчал. Шансов у Пан Сяо определенно не было. Вопрос только в том, не оставила ли Ловец Душ после себя следов?

Он прямо спросил ее об этом.

— За кого ты меня принимаешь? — в возмущении спросила девушка. — Я даже ци в том месте не использовала!

В момент «преступления» Ловец Душ сильно изменила собственную внешность при помощи «Застывших Отражений». Отследить ее при помощи показаний слуг, было невозможно. Эксперты клана Тянь могли бы отследить ее при помощи оставленных следов ци, но Ловец Душ была достаточно умна, чтобы вообще не использовать ци. С другой стороны, следы духовной энергии, которую она использовала, уловить было не так просто. На самом деле это было практически невозможно.

— А что с телом Пан Сяо?

— Вот.

Ловец Душ послала легкий импульс духовной энергии в свое пространственное кольцо, и на полу перед ней вдруг появилось человеческое тело.

Сзади Люка раздался тихий вскрик, но когда он обернулся, обе служанки уже пришли в себя. Они смотрели на труп Пан Сяо со смесью ненависти и радости. Ли’эр даже подошла к трупу и несколько раз пнула его. От рук этого человека пострадало много ее подруг. Теперь, когда Пан Сяо умер, она была счастлива. Люк позволил ей спокойно вымещать свои эмоции. Лю’эр, с другой стороны, была довольно сдержана, она просто смотрела на мертвое тело Пан Сяо, после чего перевела взгляд на Люка. От этого взгляда парню сразу стало не по себе. Так, наверно, смотрят фанатики на своих кумиров.

— Как мы можем отплатить вам за это, господин? — спросила Ли’эр через некоторое время. Она понимала, что убийство Пан Сяо было довольно опасно для Люка. Если бы об этом узнал клан Тянь, для него все могло закончиться не слишком хорошо. И все же, он взял на себя этот риск. Ли’эр была крайне благодарна ему. Кроме того, хотя Люк сейчас выглядел как сорокалетний мужчина с грубой кожей, в этот момент Ли’эр находила его очень привлекательным. Если бы у Люка были бы какие-то лишние мысли, Ли’эр была бы совсем не против этого.

К сожалению, Люк не думал ни о чем подобном.

— Действительно, есть то, с чем вы двое можете мне помочь, но давайте сначала подождем Ся Янжоу.

Ли’эр перевела взгляд с себя на Лю’эр, после чего странно посмотрела на Ловец Душ. Девушка не была глупой, и поняла, что отношения между этими двумя явно не просто отношения между работодателем и телохранителем. Они были намного ближе!

— Разве нас троих недостаточно? — хихикнув, спросила она.

— Эй, не втягивай меня в это дело! — хотя Ловец Душ не была опытна в отношениях между людьми, она, все же, поняла, на что намекает Ли’эр.

Лю’эр хранила молчание, но во взгляде, направленном на Люка, появилось предвкушение.

— Чего это вы себе напридумывали? — замахал руками юноша. — О, а вот и она!

На его счастье, Ся Янжоу выбрала довольно удачный момент, чтобы появится перед воротами резиденции. Люк быстро впустил ее внутрь.

После того, как Ся Янжоу увидела труп Пан Сяо, ее реакция была довольно сдержанной. Тем не менее, она была очень рада. Ее благодарность Люку также заметно возросла.

— А теперь, когда все убедились в его смерти, больше нет нужды оставлять это тело здесь.

Люк применил законы огня и мгновенно превратил тело Пан Сяо в пепел. После этого он открыл окно и развеял прах по ветру. Помимо некоторых вещей, которые Ловец Душ захватила для себя, от него не осталось никаких следов. С Пан Сяо было покончено.

После этого Люк, наконец, высказал свою просьбу. Он попросил Лю’эр, Ли’эр и Ся Янжоу узнать как можно больше подробностей об экспедиции. Кроме этого, он попросил их разузнать любую информацию, касающуюся подобной экспедиции двенадцатилетней давности. Той, после которой клан Тянь начал свое возвышение, а также той, после которой был уничтожен клан Чан. Конечно, подробности уничтожения клана Чан и причастные к этому люди интересовали его больше всего…

Теперь, завоевав их преданность и связав общей тайной, Люк больше не боялся задавать этим троим подобные вопросы. Единственное, чего он опасался, что его «агенты» будут раскрыты. Он отдельно предупредил, чтобы они были осторожны, задавая подобные вопросы. Девушки согласно кивнули. Они трое поняли, что у Люка были свои причины присоединиться к этой экспедиции, однако им было все равно. На самом деле, преданность Лю’эр и Ли’эр Люку уже была намного выше, чем их преданность клану Тянь. Что касается Ся Янжоу… она тоже не собиралась его выдавать. Она просто думала, что это небольшое личное дело Люка.

Ся Янжоу даже не подозревала, что в конечном итоге это может повлиять на все существование клана Тянь…

Глава 23. Кража

Клан Тянь действительно серьезно отнесся к расследованию смерти Пан Сяо. Несколько Лордов поздней ступени лично предприняли действия, пытаясь найти следы убийцы. Они исследовали любые зацепки, однако виновного найти так и не удалось. Главным подозреваемым была назначена служанка, которую видели с Пан Сяо в последний раз. К сожалению, не удалось найти никаких следов этой служанки. Никого с такой внешностью в клане раньше замечено не было. Позже — тоже.

Люка следователи тоже посещали, но без особого энтузиазма. Он также являлся важным гостем, а никакого прямого мотива убийства Пан Сяо у него не было. Зачем ему предпринимать дополнительные шаги, если из единственного небольшого конфликта, который у них был, Люк вышел полным победителем?

В итоге следователи решили, что Пан Сяо стал жертвой мести родственников одной из замученных им девушек. На этом расследование зашло в тупик и прекратилось. Немало способствовало этому то, что приблизилась назначенная дата начала экспедиции.

Пока весь Город Желтого Тумана бурлил, обсуждая таинственное исчезновении Пан Сяо или предстоящую экспедицию, Люк мирно сидел в своей резиденции. Теперь, когда его никто больше не отвлекал, он мог спокойно заняться самосовершенствованием. Предупредив, чтобы его не беспокоили, юноша достал из пространственного кольца небольшую нефритовую шкатулку, в которой находилось три небольших круглых семени.

Каждое из семян было не более нескольких миллиметров в диаметре, а на их поверхности находилось множество шипов и крючьев, а также десятки небольших, едва заметных невооруженным взглядом, пор.

Эти поры были ключевой характеристикой семян Плода Духовной Концентрации, а также причиной того, почему семена были так полезны.

Конечно, самая главная причина заключалась в том, что семена обладали свойством поглощения духовной энергии.

На самом деле, Плод Духовной Концентрации был весьма зловещим. Крючья и шипы на поверхности его семян находились не просто так. Если бы какой-то неосторожный зверь или птица съели плод, семена внутри них зацепились бы за внутренности жертвы, а затем стали бы поглощать ее духовную энергию. Если энергии оказалось мало — а это, в подавляющем большинстве случаев, было именно так — съевший Плод Духовной Концентрации сам стал бы пищей для его семян.

Кончено, семена были не заинтересованы убивать жертву быстро, однако они не обладали тонким контролем, к тому же, в большинстве случаев, это было намного больше чем одно семя. Как итог, лишившись всей своей духовной энергии, жертва быстро умирала. Чаще всего ее труп становился добычей ничего не подозревающих падальщиков, и история повторялась по новой.

Так продолжалось до тех пор, пока семена не впитали бы достаточно духовной энергии. В этом случае их крючья отваливались и семена покидали внутренности жертвы, чтобы, спустя неопределенный период времени, прорасти в новое растение, а затем породить новый Плод Духовной Концентрации.

Хотя в одном плоде находились десятки семян, далеко не все из них в конечном итоге прорастали. Им даже не всегда удавалось зацепиться за внутренности жертвы, не говоря уже о том, чтобы делать это раз за разом. На самом деле, процент проросших семян был невероятно низким. Чаще всего это случалось только в случае, если первоначальная жертва обладала могучей духовной энергией. К сожалению для Плода Духовной Концентрации, обычно такие существа были крайне разумны и ели плод отдельно от семян. Тем не менее, всегда существовали исключения.

Удачливым семенам, прошедшим через множество слабых жертв, также иногда удавалось прорасти.

Некоторые люди пытались специально выращивать их, и с этим, в целом, не было никаких проблем. Кроме одной: для полноценного формирования Плода Духовной Концентрации требовалось очень много времени. Больше, чем продолжительность жизни обычного Лорда или даже Короля.

Таким образом, Плод Духовной Концентрации был невероятно драгоценен.

Что касается семян, хотя они были паразитами, при должном использовании из этого можно было извлечь немалую выгоду. В частности, поглощая духовную энергию практика, они также сжимали ее. Если человек не обладал достаточным контролем над своей духовной силой, это принесло бы только вред, однако для тех, чей дух оказался достаточно развит, все было по-другому. Используя семена, они могли уплотнить и развить свою духовную энергию. Это было особенно полезно для мастеров массивов, сильно зависящих от собственной духовной энергии, именно поэтому среди них Плод Духовной Концентрации обладал высокой известностью. Хотя немногие надеялись получить сам плод, семена встречались намного чаще. В конце концов, после определенной степени развития духа они были бы бесполезны. Именно поэтому Я Янчень не использовал все самостоятельно.

Наиболее полезны они были именно в уплотнении духовной энергии, а не в ее развитии. Именно поэтому Люк имел высокие надежды на эти семена. Если бы дело касалось объема духовной энергии, он давно обошел Я Янченя, но что касается ее плотности…

Достаточно сказать, что хотя Ловец Душ обладала чуть меньшим объемом духовной энергии, ее духовный щит мог легко блокировать атаки Лорда поздней ступени, что касается Люка, его щит с трудом выдержал одну атаку эквивалентную атаке Лорда средней ступени. Если бы Тан Моли атаковал не Ловец Душ, а его, эспер мог полагаться на щит духа только для того, чтобы смягчить атаку, но никак не заблокировать ее полностью. В плане контроля он на много лиг отставал от Ловец Душ.

Сейчас у него появился шанс это немного исправить.

Взяв одно из семян, Люк смело проглотил его!

Пройдя по пищеводу, семя попало ему прямо в желудок. Это было лучшей средой для развития. Прошло немного времени, прежде чем семя удостоверилось, что условия благоприятные, а затем начало с высокой скоростью поглощать духовную энергию Люка, а также немного его ци.

Юноша был готов к этому. Он позволил семени делать все, что оно хочет, он даже отпустил контроль над ци, позволяя семени свободно усваивать его — в любом случае потери были совсем небольшими — однако контроль над духовной энергией он не отпускал.

Из-за того, что поры, через которые она впитывалась, были совсем небольшими, проходя через них, духовная энергия Люка сильно уплотнялась. Но это было еще не все.

Подождав, пока внутри семени соберется достаточно духовной энергии, Люк усилил над ней контроль и стал выводить через часть пор. Это была примерно третья часть от их общего количества.

Конечно, семечко было против этого. Оно хотело поглотить эту энергию для себя, и не хотело, чтобы его использовали, но как оно могло сравниться с Люком? Преодолев сопротивление, духовная энергия потекла в обратном направлении. Часть ее, все же, спасти не удалось, но это были совсем небольшие потери. Их легко можно было восполнить.

В то же время через оставшиеся поры семя продолжало впитывать духовную энергию Люка. Этих пор было больше чем тех, через которые юноша выводил энергию, поэтому приток был быстрее оттока. Из-за этого, а также борьбы между семенем и Люком, духовная энергия внутри продолжала уплотняться. Через некоторое время она сжалась намного больше, чем просто при переходе через поры. Видя это, Люк находился в крайне приподнятом настроении. Эти семена действительно обладали невероятной полезностью для развития духа.

Однако радовался он не слишком долго. Так как поры были очень маленькими, а поглощающая способность семени ограниченной, уплотнение духовной энергии шло довольно медленно. Люк преобразовал лишь небольшую ее часть, когда вдруг почувствовал нечто странное. Волна желания вдруг поднялась из его души. Это чувство походило на жажду, как будто что-то внутри него остро нуждалось в чем-то снаружи. Конечно, Люку сразу стало понятно, в чем. Жажда определенно была нацелена на семечко. Однако юноша не совсем понимал, с чем это связано.

Гадать долго не пришлось. В желудке Люка, прямо рядом с семенем, вдруг появился небольшой снежно-белый чертополох. Чертополох вообще не мешкал, когда его ветви метнулись к семечку, а затем незамедлительно поглотили его! Даже духовная энергия, которая была внутри семени, исчезла. Люк сразу же потерял с ней связь. К счастью, это было не слишком большое количество.

— Эй, ты что делаешь? — разозлившись, спросил юноша. Снежный Кристальный Чертополох никак не отреагировал не его слова. Вместо этого он исчез из желудка Люка и появился прямо перед ним. Точнее, рядом с нефритовой шкатулкой, в которой хранилось еще два семени.

— Хочешь их?

Люк открыл шкатулку. После первичного шока и недовольства юноша понял, что случившееся вовсе не обязательно является чем-то плохим. Снежный Кристальный Чертополох не стал бы действовать просто так. Если он хотел поглотить семечко, значит, оно для него полезно. В случае, если благодаря семенам Снежный Кристальный Чертополох разовьется, это будет намного лучше, чем просто уплотнение духовной энергии. В конце концов, Люк мог добиться этого и другими средствами. А развить свой духовный артефакт не мог. По крайней мере, он не знал как.

Люк с готовностью предложил артефакту два других семени.

К сожалению, чертополох не реагировал, однако возвращаться во внутренний мир Люка тоже не спешил.

— Ты хочешь, чтобы я их активировал? — немного поразмышляв, догадался Люк.

Он достал второе семечко и проглотил его, после чего, как и раньше, принялся уплотнять свою духовную энергию.

Некоторое время Снежный Кристальный Чертополох не реагировал, однако по мере того, как накопленная внутри семени духовная энергия становилась выше, его ветви и листья стали возбужденно дрожать. Наконец, он не выдержал и, появившись в желудке Люка, поглотил семечко!

Ничуть не удивленный этим, Люк достал третье семя и проглотил его.

Ситуация повторилась. Некоторое время артефакт не реагировал, но когда в семени накопилось достаточно духовной энергии, он незамедлительно поглотил его.

Как итог… Люк потерял довольно много уплотненной духовной энергии и все три семени Плода Духовной Концентрации. За исключением того, что часть его духовной энергии стала плотнее, а его контроль над ней немного увеличился, Люк выглядел так, как будто оказался в проигрыше. Даже общее количество его духовной энергии снизилось!

— Тебе лучше преподнести мне приятный сюрприз! — сказал он чертополоху, который уже вернулся в его море сознания.

Артефакт не отреагировал. Тем не менее, он выглядел так, как будто собирается претерпеть некоторые метаморфозы.

Глава 24. Старый слуга

Впитав в себя три семени Плода Духовной Концентрации, обильно приправленные духовной энергией Люка, Снежный Кристальный Чертополох впал в спячку. Он перестал отзываться на команды Люка, во внутреннем мире юноши вокруг растения-артефакта появился снежно-белый кокон, усеянный внушительными шипами. Из-за этого явления духовный мир Люка стал намного уязвимее, а его две боевые способности: «Шипы» и «Буря Шипов» временно стали недоступны, но юноша не расстраивался. Он чувствовал: эта метаморфоза будет очень полезна для Снежного Кристального Чертополоха, а, следовательно, и для Люка тоже.

Повлиять на текущее состояние природного артефакта юноша никак не мог, поэтому оставил его в покое и занялся другими делами, первым из которых оказалось «Искусство Грозовой Души», направленное на то, чтобы как можно скорее восполнить потери духовной энергии.

Промучив собственную душу около часа, Люк был все еще далек от того, чтобы выйти на прежний уровень, но решил, что пока хватит и перешел к намного менее болезненным методам тренировки. Рано или поздно его духовная энергия вернется, вовсе необязательно излишне мучить себя ради этого. Например, никто не знал, что произойдет, после того как Снежный Кристальный Чертополох закончит переваривать семена.

После этого Люк посвятил энергию преобразованию ци в истинный ци, а также «Воплощению Огненного Будды».

В «Искусстве Истинного Ци» по-прежнему не было никаких улучшений. С тех пор как Люку удалось преобразовать одну пятую часть своего ци, этот показатель буквально застыл на месте, смещаясь в день лишь на ничтожные доли процента.

С «Воплощением Огненного Будды» все обстояло иначе. Хотя Люку было сложно добиться прогресса в начале, после того, как он это сделал, освоение техники пошло намного проще. В частности, он теперь мог свободно преобразовывать ци в ян ци и довольно неплохо овладел боевым приемом первого слоя этого искусства — «Пламенем Небес».

«Пламя Небес» можно охарактеризовать как святое пламя. Оно не было особо разрушительным против обычных форм жизни, однако наносило огромный ущерб существам, склонным к тьме. В частности, оно было очень эффективно против такого неубиваемого существа как Джу Лян.

Сейчас Люк находился на втором слое этого искусства. Помимо «Пламени Небес» он владел еще одним боевым приемом, под названием: «Пылающее Воплощение», однако применял он его довольно редко и ни разу не делал это в серьезном бою. Причина этого состояла в том, что действие «Пылающего Воплощения» были примерно такими же как у «Пламени Ненависти», но заметно слабее. Взамен этого, нагрузка на организм была меньше, а применять его можно было чаще. Был и дополнительный эффект: во время действия «Пылающего Воплощения» все атаки ближнего боя приобретали эффект горения, даже обычное касание могло доставить врагу огромные неприятности. К сожалению, «Пылающее Воплощение» было несовместимо с «Пламенем Ненависти», оно даже увеличивало период его восстановления.

Прямо сейчас Люк приближался к третьему слою, но до него все еще было некоторое расстояние.

Из-за постоянной практики, «Застывшие Отражения» также прогрессировали. Люк уже достиг третьего слоя, который даровал умение, которое очень ему понравилось.

Невидимость!

Да, развив эту технику до такой степени, Люк мог отражать световые лучи так, чтобы стать полностью невидимым. Конечно, это касалось только зрения. При помощи духовного восприятия его было легко обнаружить. Если только… он не будет применять технику для обмана восприятия.

К сожалению, техники, способной полностью обмануть восприятие, у него не было. Он мог замаскировать свою ауру под более слабую, но не скрыть ее совсем. По крайней мере, вблизи. На расстоянии Люк по-прежнему мог скрыть себя при помощи духовной силы, однако чем ближе к цели, тем хуже это работало. В радиусе прямого действия он не смог бы замаскироваться даже от практика ступени формирования даньтяня. С другой стороны, на расстоянии, равной половине радиуса восприятия, он мог спрятаться, наверное, даже от короля.

Что касается боевых навыков, в последнее время их улучшение было не слишком большим. Сильнейшая его наступательная техника — «Лотос Двух Элементов» — так и оставалась на стадии четырех лепестков, лишь с небольшим намеком на пятый и шестой лепестки. Следует сказать, что при развитии Лотоса Льда и Огня на максимум у него было бы восемнадцать лепестков. Очевидно, от вершины этой техники Люка отделяла пропасть. Не говоря уже о том, что это были лишь два элемента. Для дальнейшего развития «Истинного Искусства Единения» требовалось больше, чем просто объединение двух стихий.

В некоторых других техниках прогресс был более очевиден. Все что требовалось для развития некоторым из них — это практика. К сожалению, Люк не уделял им достаточно времени. В конце концов, боевые техники сложно тренировать, путешествуя на спине лошади. Здесь это было еще менее удобно.

В этот раз Люк не стремился развиться как можно скорее, он понимал, что до начала экспедиции существенных улучшений не произойдет. Прямо сейчас его боевая мощь была даже меньше, чем обычно, из-за невозможности применять «Шипы». Защита сознания тоже была снижена, но из-за этого эспер волновался меньше всего. Нужно быть хотя бы Королем с духовным артефактом атакующего типа, чтобы существенно повлиять на его душу. Ну или очень продвинутым в ментальных искусствах Королем. Учитывая, что Люк не встречал еще ни одного настоящего Короля, об этом можно было вообще не беспокоиться.

Полностью погрузившись в культивирование «Воплощения Огненного Будды», Люк вошел в состояние очень близкое ко сну. По сути это он и был, за исключением того, что энергия в его теле вращалась по четко заданной траектории.

«Проснулся» он только на следующий день, от голосов, доносящихся снаружи.

— Это важное собрание! Мастеру Лю необходимо участвовать в нем!

— Правда? Но прямо сейчас он культивирует и просил, чтобы его никто не беспокоил…

— Если он не будет на собрании, его могут исключить из экспедиции!

— Ха, значит, все эти вещи до сих пор мы получали бесплатно?

Спорившими были Ся Янжоу и Ловец Душ. Одна хотела, чтобы Люк участвовал в каком-то собрании, а другая, кажется, просто издевалась над ней. Юноша заметил, что по какой-то причине Ловец Душ относится к управляющей не слишком хорошо. Он не думал, что она всерьез собирается останавливать Ся Янжоу. В конце концов, это собрание действительно должно быть важным. Скорее Ловец Душ просто создавала на ее пути небольшие преграды.

Люку было интересно больше узнать о характере Ловец Душ. Она была проклятым артефактом, обретшим сознание, поэтому он хотел знать, как она отличается от других людей. Поэтому, он никак не показывал то, что уже очнулся, позволяя событиям идти своим ходом.

Особых отличий, он, однако, не наблюдал. Личность Ловец Душ была довольно темной, но не слишком отличалась от обычного практикующего темные искусства. С надзором Люка она, даже, была довольно безобидна. В какой-то степени имя Лин Хуан ей действительно подходило: для проклятого артефакта Ловец Душ была удивительно милосердной.

— Ладно… раз это твое собрание такое важное, я сообщу ему, — нехотя сказала Ловец Душ, некоторое время спустя. Она понимала, что это собрание действительно важное и его пропуск может нарушить планы Люка.

— Не надо, я все уже слышал. Вы, девочки, довольно шумные. Когда оно начинается? — произнес юноша, выходя из дверей своей комнаты. Конечно, он не забыл возобновить на себе «Застывшие Отражения».

— Через час.

— Так есть еще час? — Ловец Душ хмыкнула. Если бы она знала об этом заранее, то не согласилась бы так быстро. А еще была бы намного тише — сейчас она намеренно не понижала голоса, чтобы Люк мог сам разобраться в этой ситуации.

— Да, но лучше прийти пораньше и занять места. Это не в главной резиденции, а там, где живут наемники. Должно прийти довольно много народа, поэтому пришедшим позже будет сложнее пробраться.

— Тогда не будем терять времени, веди.

Ся Янжоу не стала заставлять себя уговаривать.

Они вдвоем вышли за пределы главной резиденции и направились в лагерь наемников. После некоторых размышлений Люк не стал брать с собой Ловец Душ. На собрании могли быть могущественные люди, которые, возможно, смогли бы опознать ее истинную сущность.

Вероятность этого, на самом деле, была очень низка, но зачем рисковать без причины? Люк итак волновался, что его собственную маскировку могут раскусить, подобно тому, как это сделала Бин Цианфен.

К счастью, в клане Тянь мало кто практиковал ледяные техники, иначе юноша не рискнул бы в открытую здесь появляться. По сути, большую угрозу для его маскировки тут представляли только практики ступени Короля.

Если у клана Тянь они действительно были.

— Есть какие-то новости о том, что я спрашивал? — спросил Люк по дороге. Прошел всего день, и он не надеялся на какие-либо результаты.

К удивлению, новости были.

— Да, с этим собранием я совсем забыла! Один старый слуга был очевидцем тех событий. Он не участвовал в самой экспедиции и знает о ней только слухи. Зато то, что касается клана Чан…

Сердце Люка лихорадочно забилось. Ему не терпелось узнать все, что выяснила Ся Янжоу, прямо сейчас. Однако было не слишком подходящее время и место для подобных разговоров. Прямо сейчас следовало сосредоточиться на предстоящем собрании.

— Поговорим об этом позже, — сказал он, подавляя порыв.

Глава 25. Среди врагов

Не прошло много времени, прежде чем Люк и Ся Янжоу достигли лагеря наемников. Это тоже была огороженная территория внутри города, но в два или три раза большая, чем та, где находилась главная резиденция.

В то же время, количество людей здесь превосходило главную резиденцию намного больше, чем только в два или три раза. Здесь жили наемники, и размешались они намного более компактно, чем чванливые и гордые мастера массивов.

Причина, по которой собрание проходило тут, состояла в том, что это было общее собрание для наемников и мастеров массивов. Было бы неуместно, если бы все эти люди собрались в главной резиденции.

Собрание проходило на площади в центре огороженной территории. Там уже собралось несколько групп людей, самой большой из которых были наемники. Конечно, наемники тоже не обладали единством и были разделены на множество групп, однако держались ближе друг к другу, чем к остальным группам.

Также на площади присутствовали мастера массивов и люди из клана Тянь. Люк увидел множество мастеров массивов, которые не присутствовали на банкете. Подавляющее большинство из них составляли мастера бронзового ранга, но было и несколько серебряных. Все трое золотых также присутствовали. Тянь Гена и Я Янченя Люк уже видел. Третий человек в их компании был немолодым сухощавым мужчиной, в отличие от двух других, у него на лице не было никаких намеков на усы или бороду. Этот мужчина отдаленно напоминал мастера Цана. Нетрудно догадаться, что это был Цан Чжицзянь.

Людей клана Тянь было определенно больше, чем мастеров массивов, но заметно меньше чем наемников. Они также были разделены на группы. Одна их часть подобно наемникам образовала боевые группы, а другая — намного меньшая — представляла высшее руководство клана.

Люк сразу же узнал среди них знакомую фигуру. Тянь Чунпэн, которому дважды удалось уйти от эспера живым, стоял рядом с похожим на него мужчиной в расцвете сил. Выражение его лица было довольно кислым.

Конечно, этого мужчину Люк тоже узнал. По детским воспоминаниям Чан Лея. Это был один из предателей, лично атаковавших его отца: Тянь Лимин!

В то время Чан Лей не слишком разбирался в культивации и не знал, на какой ступени находился этот человек, скорее всего, это была средняя ступень Лорда. Сейчас Тянь Лимин поднялся до Лорда поздней ступени, а его влияние в клане уступало только Тянь Цзы и Тянь Юаню.

Также Тянь Лимин являлся отцом Тянь Чунпэна. Неудивительно, что они стояли рядом.

Помимо этих двоих, присутствовало еще несколько смутно знакомых фигур. Тоже из воспоминаний Чан Лея. Он знал, что эти люди причастны к истреблению клана Чан. В сердце Люка зародилось сильнейшее желание убить.

Конечно, Чан Лей запомнил не всех. В тот момент он был четырехлетним мальчишкой, не имеющим никакого понятия о культивации или развитии духовной энергии, его память была ограничена. Именно поэтому Люк попросил Ся Янжоу и служанок выяснить больше информации. Он должен был убить всех причастных к этому делу. Или, хотя бы, подавляющее большинство из них.

Конечно, главными целями были люди, принимавшие решения.

Люк поискал глазами фигуру, ставшую ключом к активации «Пламени Ненависти», но никак не мог ее найти.

— Тянь Юань, он отсутствует? — спросил он Ся Янжоу.

— Пока да, но ближе к началу он, наверно, появится. С вами все в порядке?

Она спросила это, потому что голос Люка в этот момент точно не был нормальным.

— Да, все хорошо, — быстро взял себя в руки юноша.

Он еще раз окинул взглядом присутствующих. Самый сильный их них находился на поздней ступени Лорда и вряд ли мог раскрыть его маскировку. Включая Тянь Лимина, среди людей клана Тянь присутствовало четыре подобных Лорда. Если бы не недавние успехи Люка, их могло быть в два раза больше. Еще были Тянь Юань и Тянь Цзы. Это уже десять Лордов поздней ступени! Люк был поражен, это ни в коем случае не уступало какому-либо из Трех Великих Кланов, а может, даже, превосходило. Конечно, так было раньше. Теперь из десяти осталось только шесть. Люк ощутил невольную гордость от того, что сумел нанести клану Тянь такой удар. Сорок процентов Лордов поздней ступени были уничтожены им.

Хотя это нельзя было утверждать с уверенностью. Он расспрашивал Ся Янжоу, и она не знала ни о каких других Лордах поздней ступени, но нельзя исключать, что они были. В конце концов, Ся Янжоу была обычной управляющей.

Среди наемников тоже были Лорды поздней ступени. Двое: мужчина и женщина. Оба являлись капитанами собственных команд и были, кажется, в плохих отношениях друг с другом.

Женщина была очень кокетливой. Она обладала страстной фигурой и довольно открытой одеждой, выставляющей на всеобщее обозрение ее белую кожу и обильные выпуклости. Это было на грани того, что считалось бы неприличным, однако женщину это совсем не заботило. Помимо нее самой, в ее наемничьем отряде вообще не было женщин.

Лидер другого отряда был ученого вида мужчиной. Образованным и утонченным. Тем не менее, во взгляде, который он кидал в сторону женщины, была ненависть. В ответ на это, та лишь кокетливо улыбалась.

Люка не очень заботили отношения между этими двумя. Гораздо больше его интересовали лорды клана Тянь.

По описанию Ся Янжоу, тому, что он узнал раньше, а также детской памяти Чан Лея он знал о них довольно много.

Первый, звероватого вида мужчина с внушительными мускулами был двоюродным братом Тянь Лимина и Тянь Юаня. Он культивировал физическую силу и его оружием был молот. Звали этого человека Тянь Цюань, и из четырех присутствующих Лордов поздней ступени клана Тянь он был единственным, кого Чан Лей не видел во время той проклятой ночи. Возможно, Тянь Цюань не участвовал в этом, возможно — он просто не попался маленькому Чан Лею на глаза. Одно было точно: забыть этого здоровяка он не мог, тот был слишком приметным.

Второй была женщина. Ее звали Тянь Юэша и она являлась младшей сестрой Тянь Цзы. Иными словами, Тянь Юаню и Тянь Лимину она приходилась теткой. Несмотря на это, Тянь Юэша выглядела ничуть не старше Тянь Лимина. На самом деле, она выглядела моложе!

Только выглядела, Тянь Юэша была на пять лет старше своего племянника, но женщины заботились о внешности намного больше, чем мужчины. Благодаря некоторым методам ей удалось сохранить видимую молодость и оставаться привлекательнее, чем многие молодые женщины.

Конечно, Люк видел в ней только врага, которого следовало убить. Он лично помнил ее столкновение с дедом Чан Лея. Тогда Чан Фа оказался намного сильнее и сумел проложить мимо нее путь, одновременно ранив, но до этого эта женщина убила немало членов клана Чан.

Третьего человека звали Чжан Дин. Изначально он не принадлежал клану Тянь и был сторонним культиватором, не связанным ни с одной большой силой. Около пятнадцати лет назад Чжан Дин женился на Тянь Юэше и присоединился к клану. Против деда Чан Лея в тот раз они выступали вместе.

Было также несколько Лордов средней и начальной ступени, которых Люк узнал. Все они проявили себя во время гибели клана Чан, а теперь стали одними из первых в списке Люка на уничтожение.

Не так давно Ловец Душ обучила юношу приему, под названием духовная метка. Это было почти то же самое, что Мираж применяла против него самого. Люк мог отделить крошечную частицу своего духа и закрепить ее на человеке или предмете. Впоследствии, он всегда будет знать, где находится эта метка.

Прямо сейчас ему не терпелось закрепить духовные метки на всех опознанных людях, чтобы потом не пришлось их искать.

К сожалению, делать это было слишком рискованно. Помимо этих Лордов поздней ступени тут присутствовали мастера массивов золотого ранга. Хотя культивация этих людей была намного ниже, их чувствительность к духовной энергии находилась на совершенно ином уровне.

Помимо них, Люк был заинтересован еще в двух людях, которые в резне клана Чан участия точно не принимали. Просто потому, что были слишком молоды. Однако как ни старался, обнаружить их юноше не удалось.

— Тянь Юй и Тянь Яо не будут присутствовать? — спросил он Ся Янжоу.

— Скорее всего. Я слышала, молодой господин сейчас находится на грани прорыва на следующую ступень. Недавно он ушел в уединение в надежде прорваться до начала экспедиции. Что касается Тянь Яо… — Ся Янжоу понизила голос, — она довольно избалованная девочка. Скорее всего, она просто игнорирует это собрание…

Люк был удивлен. Тянь Юю было всего двадцать, а он уже собирается прорваться на среднюю ступень Пробуждения Духа. Если ему это удастся, из одного из лидеров молодого поколения Королевства Восхода Солнца он станет безоговорочным лидером, оставившим в пыли всех остальных.

Конечно, это не включало самого Люка. Линь Юэ в будущем также могла бы превзойти его.

Тем не менее, талант Тянь Юя был экстраординарным. Клану Тянь несказанно повезло вырастить такого гения.

Его родная сестра, Тянь Яо не слишком походила на Тянь Юя. Старший брат имел безупречную репутацию лидера молодого поколения. Его талант в культивации был непревзойденным, а манеры — выдающимися. Никто не мог сказать о нем ничего плохого. Внутри клана репутация Тянь Юя была безупречной.

Младшая сестра была полной противоположностью. Тянь Яо была даже моложе Люка, в этом году ей исполнилось пятнадцать. Несмотря на юный возраст, она успела основательно испортить себе репутацию, зарекомендовав себя как капризная, избалованная и вообще не уважающая старших. К примеру, она не пришла на это собрание просто потому, что не хотела.

В клане и за его пределами Тянь Яо прослыла маленьким тираном, вообще не считающимся с мнением людей. Тянь Яо была маленькой любимицей своего отца — Тянь Юаня. Она делала все, что хотела, и никто не мог ее остановить.

В то же время, Тянь Яо обладала талантом не уступающим, а возможно даже превосходящим Тянь Юя. Несмотря на то, что она не уделяла много времени культивации, в свои пятнадцать Тянь Яо находилась уже на поздней ступени Измененной Крови.

Среди этих двоих Тянь Яо интересовала Люка намного больше, чем Тянь Юй.

Потому, что ее кандидатура была идеальной.

Являясь дочерью врага, обладая низкими моральными качествами и огромным талантом… Тянь Яо была буквально создана для того, чтобы стать новым телом для Ловец Душ!

Глава 26. Распределение

Тянь Юань прибыл вовремя. Оставалась буквально пара минут до назначенного времени, когда он появился на площади, ведя за собой невысокую молодую девушку, волосы которой были собраны в две косички. Ее фигура была довольно незрела, но девушку все равно можно было считать настоящей красавицей. Впечатление портило только ее выражение лица: хмурое и недовольное. Похоже, девушка была здесь не по своей воле.

— Это и есть Тянь Яо? — тихо спросил Люк.

— Да, это она.

— Какой элемент она практикует? — Люк нахмурился, наблюдая за аурой девушки.

— Молодая госпожа имеет склонность к элементам огня и земли. Она обладает несколькими техниками этих двух элементов, но настоящая ее сила в их объединении. Лавовые техники госпожи Яо очень могущественны. К сожалению, никто не знает какой у нее дух, но он, вероятно, очень высокого ранга, — объяснила Ся Янжоу.

— Не знает? — Люк был удивлен.

— Она отказалась говорить. Даже господин Тянь Юань не смог это выяснить. А может теперь и смог, но больше об этом точно никто не знает.

— Ясно.

Люк закончил разговор, сосредоточившись на словах Тянь Юаня.

Тот был довольно красноречив. Извинившись за задержку (которой, на самом деле, не было), он плавно перешел к сути дела.

— Экспедиция состоится уже завтра, и пришло время рассказать об этом подробнее. Как вы все уже знаете, нашей целью являются Джунгли Великого Змея. Теперь скажу более конкретно: цель этой экспедиции находится в глубине Великого Болота!

Великое Болото. Что ж, логично. Внешние регионы Джунглей Великого Змея довольно хорошо исследованы искателями приключений. Маловероятно, что там найдется что-то, достойное такого внимания клана Тянь. Великое Болото, с другой стороны, было намного более неприветливо. Начиная с того, что это болото, что само по себе отпугивало довольно многих, и заканчивая коренными обитателями этого болота. Большое влияние оказывало также то, что получить ресурсы там было довольно сложно. За исключением некоторых весьма редких растений, это были лишь обитающие в болотах твари. Они тоже имели свой рынок сбыта, но охота на них была довольно непопулярным занятием. Риск не соответствовал прибыли.

Основная же причина этого риска заключалась опять-таки в местных обитателях.

Это была разумная раса, но, в отличие от фэу, обитающих далеко на западе, они сильно отличались от людей.

Это были людоящеры.

Людей они напоминали только тем, что передвигались на двух ногах и были разумны. Во всем остальном это были ящеры. Людоящеры превосходно чувствовали себя на болотах и были истинными хозяевами тех мест. Что касается их силы, она весьма разнилась. Подобно людям, у них были различные ступени развития. Люк не знал подробностей, но самые сильные людоящеры, которых удалось встретить, примерно соответствовали ступени Лорда. Столкновения с подобными людоящерами были редки и проходили, обычно, если кто-то слишком сильно углублялся в болото. Согласно словам Тянь Юаня, цель клана Тянь находится как раз в глубинах болота, а значит столкновения с ними неизбежно. Если только людоящеры не испугаются превосходящей силы и не спрячутся. В любом случае, Люк не думал, что давление с их стороны будет слишком сильным, в конце концов, клан Тянь уже исследовал это место. Даже Я Янчень был там.

Тянь Юань, тем временем, продолжал свою речь.

— В Болоте Великого Змея существует множество опасностей. Чтобы уменьшить риск, к каждому отряду будет присоединен проводник из местных. Собственно, это уже произошло, и все отряды могли познакомиться с собственным проводником. Однако… обычные опасности болот не единственная и даже не самая грозная вещь, которая может нам угрожать. Основная опасность места, в которое мы направляемся — это массивы. Именно поэтому я пригласил столь многих уважаемых гостей присоединиться к нам. Сегодня я попрошу их распределиться по отрядам, чтобы еще больше уменьшить опасность. Поприветствуйте этих людей! Ваша жизнь в этой экспедиции будет сильно зависеть от них!

Дальше последовало распределение мастеров массивов по отрядам. Оно не было равномерным. Чем сильнее отряд, тем более опытный мастер массивов к нему присоединялся. К примеру, все серебряные мастера были направлены в отряды, предводителями которых были Лорды. Таким образом сильные становились слабее, а шансы слабых даже просто выжить в этой экспедиции оставались довольно низкими. Они играли тут роль пушечного мяса, было уже хорошо, что им вообще выделили мастеров массивов.

Не все из этих наемников это понимали, а те кто понимал… смирились со своей участью и надеялись на удачу. От ухода их останавливало также то, что оплата за экспедицию была довольно щедрая. Кроме того, никто не знал, насколько все это будет опасно. На самом деле, многие простые наемники излишне верили в силу Лордов и недооценивали опасность болот. Конечно, среди них практически не было местных.

Распределение продолжалось.

— Цан Лиянь присоединятся к отряду Ху Мэнлань…

Цан Лиянь было полное имя мастера Цана. Что касается Ху Мэнлань, это была одна из двух Лордов поздней ступени среди наемников. Видя, что мастер Цан направляется к ней, Ху Мэнлань приветствовала его соблазнительной улыбкой.

— Мастер Лю присоединяется к отряду Цинь Лихая.

Второй Лорд поздней ступени помахал рукой и Люк направился к нему.

— Приветствую, мастер Лю! Я слышал, из мастеров серебряного ранга вы лучше всего разбираетесь в древних массивах. Мне и моему отряду очень повезло, что вы присоединились к нам!

— Повезло или нет, будет ясно по итогам экспедиции. Тем не менее, я действительно неплохо разбираюсь в древних массивах. Но не советую расслабляться. Помимо массивов в болоте есть и другие опасности…

Цинь Лихай улыбнулся.

— Пока мастер Лю заботится о массивах, он может быть уверен, что никакая другая опасность не сможет коснуться даже полы его одежды.

— Очень хорошо. Надеюсь, это будет плодотворное сотрудничество.

Покончив с приветствиями, они замолчали, сосредоточившись на дальнейших словах Тянь Юаня.

Несмотря на то, что «лучший мастер серебряного ранга в области древних массивов», а также следующий за ним Цан Лиянь уже присоединились к командам, распределение серебряных мастеров еще не закончилось. Все оставшиеся непосредственно принадлежали клану Тянь и присоединялись к отрядам клана Тянь, а не к наемникам. Похоже, Люк волновался зря. Несмотря на всю проявленную ценность, никто не обращал на него особого внимания, иначе его также отправили бы под командование кого-то из них.

Прямо сейчас юноша не знал, хорошо или плохо то, что он присоединился к команде Цинь Лихая. Тот был простым наемником, и Люк не имел к нему вражды. И это было препятствием. В то время как он мог смело бросить отряд клана Тянь или даже лично уничтожить его, если бы он бросил отряд Цинь Лихая, разве это не означало, что тот станет уязвим перед многочисленными массивами?

Как бы то ни было, Люк не собирался бросать свою задачу ради этих людей. Поначалу он пойдет с ними, а потом… О том, что случится потом, следовало судить по сложившимся обстоятельствам. Люк все еще не видел Тянь Цзы, а от Тянь Юаня у него было странное ощущение. На первый взгляд тот выглядел как Лорд поздней ступени, однако эспер подозревал, что, на самом деле, он скрыл глубины своего развития. Глупо предполагать, что техника маскировки есть только у Люка.

Так или иначе, Люку не следует действовать опрометчиво, пока он не узнает реальной силы Тянь Юаня и, особенно, Тянь Цзы. Как руководители, эти двое больше всего выиграли от той экспедиции двенадцать лет назад. Даже если их потомки стали обладать исключительным талантом, сами они тоже должны существенно усилиться. Особенно Тянь Цзы.

Раньше Люк не знал, но реальным руководитель клана был именно он, Тянь Юань все еще стоял на одну ступеньку ниже. Возможно, Люку даже следовало сменить визуализируемый образ при активации «Пламени Ненависти»…

Вскоре распределение завершилось. Три золотых мастера присоединились к Тянь Юаню, Тянь Лимину и Тянь Юэше. Чжан Дин находился в одном отряде со своей женой и это был самый сильный отряд из всех. По крайней мере, внешне. Люк подозревал, что один Тянь Юань может с легкостью справиться с ними двумя. Конечно, это было просто ощущение.

Что касается Тянь Цюаня, он довольствовался мастером массивов серебряного ранга. Несмотря на это, его лицо оставалось невозмутимым. Похоже, он не придавал этому большого значения.

Тянь Чунпэн также получил мастера серебряного ранга. То же самое касалось Тянь Яо, хотя она и находилась в одном отряде с собственным отцом. Похоже, ее мастеру массивов придется просто бездельничать на протяжении всей экспедиции. Не сказать, что женщина была расстроена этим фактом. На оплату это не повлияет.

— Мы отправляемся завтра с наступлением рассвета, так что все будьте готовы к этому. А теперь все, кроме лидеров отрядов и мастеров массивов могут быть свободны. Хорошо подготовьтесь, чтобы как можно лучше проявить себя в предстоящей экспедиции! — объявил Тянь Юань окончание собрания.

Обычные наемники стали расходится, а их лидеры последовали за Тянь Юанем, чтобы получить больше сведений.

Это новое совещание не продлилось долго. Лидерам отрядов вручили карты разведанной области с различными пометками на них, а также свитки с подробным описанием опасности Болота Великого Змея. Мастерам массивов, в свою очередь, вручили некоторые разведанные схемы и их ключевые признаки. Схемы были неполные, но все эти мастера массивов немедленно впали в восторг: получить схемы древних массивов было выше их ожиданий. Большинство из них даже не потребовало бы никакой дополнительной платы, этих схем было более чем достаточно.

Клан Тянь только попросил не распространять эти схемы, сами присутствующие мастера вполне могли их использовать. Конечно, перед этим они должны обладать должным навыком, чтобы схемы восстановить…

Получив необходимую информацию, лидеры команд и мастера массивов удалились. В частности, Люк не вернулся в свою резиденцию, а направился с Цинь Лихаем, чтобы лучше познакомится с отрядом.

Многие мастера массивов поступили также.

Кончено, было также немало тех, кто этого не делал. Большинство мастеров массивов были довольно гордыми людьми. Знакомиться с простыми наемниками они считали ниже своего достоинства.

Глава 27. Прямой допрос

Отряд Цинь Лихая носил название: «Сердце Океана» и состоял из более чем двух десятков людей, все из которых достигли, по крайней мере, ступени Измененной Крови. Было даже два Лорда начальной ступени, которые имели должность заместителей.

Первую из них звали Цинь Тун, и она приходилась лидеру отряда двоюродной сестрой. Выглядела Цинь Тун как молодая женщина, однако было в ее ауре что-то мрачное и печальное.

Вторым был старик по имени Ван Мо, однако чаще всего его звали просто «старый Ван». Волосы старого Вана давно уже стали полностью седыми, а его жизненная энергия подходила к концу. Он уже не был столь проворен как молодые мастера боевых искусств, однако обладал превосходящим опытом. Если бы кто-то стал недооценивать старого Вана, он сильно пожалел бы об этом.

Люк не стал тратить на знакомство с ними слишком много времени, он итак проявил достаточно вежливости, просто придя сюда. Прямо сейчас ему не терпелось узнать подробности, которые удалось разузнать Ся Янжоу. Вернувшись в главную резиденцию, он поспешил разыскать ее.

Это не заняло много времени. Она находилась в своем собственном домике. Увидев Люка, Ся Янжоу приветливо улыбнулась.

— Ты говорила, что удалось найти новости о том вопросе…

— Так и есть. Но не стоит обсуждать это на улице. Как насчет того, чтобы войти?

Люк не стал отказываться. Он проигнорировал несколько завистливых взглядов от слуг-мужчин и вошел в двери дома.

Люк не знал, но с этого момента слухи о его романе с управляющей стали горячей темой для обсуждения среди слуг. Когда не было посторонних, они смело выражали свое недовольство «старой жабой, возжелавшей плоти лебедя». Это было особенно распространено среди мужчин, но некоторые женщины также были недовольны, хотя кое-кто, на самом деле, мечтал оказаться на месте Ся Янжоу.

О вкладе Люка в убийство Пан Сяо не было известно, однако многие служанки знали, что он спас Лю’эр, поэтому некоторые из них выступали в его защиту. Таким образом, мнение слуг разделилось. Не сказать, что Люку было до этого какое-то дело…

Юноша жадно расспрашивал Ся Янжоу о любых подробностях, которые ей удалось узнать, однако этого оказалось слишком мало. Она выяснила некоторые из имен людей, которые участвовали в той бойне, однако их было не слишком много. В конце концов, Ся Янжоу не могла напрямую спрашивать об этом. Она замаскировала свои вопросы под то, что просто интересуется этими событиями, если бы она потребовала список имен, это было бы крайне подозрительно.

Были также некоторые интересные подробности. Например, Люк убедился, что именно Тянь Цзы, а не Тянь Юань был главным инициатором того, что случилось. Впрочем, Тянь Юань нисколечко не возражал и всецело поддержал план своего отца.

Узнал Люк и кое-что иное. Как оказалось, не все в клане Тянь были согласны с тем планом. Например, Тянь Цюань и его отец Тянь Боянь напрямую отказались участвовать. На самом деле, они не знали о предательстве до самого конца. Тянь Цзы верно оценил характер брата и племянника и просто не сообщил им об этом.

Был у Тянь Цзы и другой брат: Тянь Му. Он был невероятно могуществен и даже прорвался в область Короля! В отличие от Тянь Бояня, Тянь Му удалось узнать о плане заранее. Он даже попытался убедить Тянь Цзы этого не делать, но, в конечном итоге, стал жертвой вероломства собственного брата. Его отравили и его культивация была повреждена. В последствии Тянь Му отказался от фамилии и покинул клан Тянь.

Говорили, что он спился и погиб. Люку было искренне жаль этого честного человека. Только что он убедился, что не все в клане Тянь заслуживали смерти. По крайней мере, в старом клане Тянь.

Выслушав доклад Ся Янжоу, Люк получил много пищи для размышлений, но все еще оставалось много неясностей. Например, он хотел выяснить имена абсолютно всех людей, кто участвовал в той бойне. Также его сильно интересовало, что это была за добыча, что подвигла клан Тянь на предательство. Старый слуга этого не знал. Или знал, но не хотел говорить. Немного подумав, Люк решил убедиться лично.

— Ты можешь устроить мне встречу с этим слугой? — спросил он Ся Янжоу.

— Да, но я не уверена, что он будет откровенен с посторонним человеком…

— Не волнуйся. Главное — устроить встречу. Пригласи его в мою резиденцию или сюда. Остальное будет зависеть от меня.

Ся Янжоу с сомнением посмотрела на Люка.

— Вы ведь не собираетесь ему навредить? Дядя Чунь добрый старик, когда я была маленькая, он часто угощал меня сладостями.

Люк улыбнулся.

— Не переживай. С ним все будет в порядке. Его культивация ведь не слишком высокая?

— Нет, его контрактный дух не слишком хорош. Дядя Чунь навсегда застрял на начальной ступени Измененной Крови.

— Очень хорошо. Тогда я могу гарантировать это. За исключением того, что он не будет помнить нашего разговора, с ним абсолютно все будет в порядке.

— Не помнить разговора? Вы и такое можете? — Ся Янжоу посмотрела на него крайне подозрительным взглядом, сомневаясь, не делал ли Люк с ней чего-то непристойного, а затем стер ей память…

Эти мысли были буквально написаны у нее на лице.

— Кем ты меня вообще считаешь? — возмутился Люк. — Я никогда в жизни не делал ничего подобного! Кроме того, мой навык далеко не всесилен. Хотя я могу стереть память начальной ступени Измененной Крови, со средней уже все по-другому.

Он лукавил. При желании и подходящих условиях он мог стереть память даже пиковому Лорду. Другое дело, что Ся Янжоу знать этого совсем не требовалось.

— Извините…

Слова Люка полностью убедили управляющую. На ее взгляд, этот навык был слишком страшен. Вполне разумно, что он имел такие ограничения.

— Ничего страшного. Я бы тоже испугался, если бы кто-то мог сделать что-то со мной, а я бы так и не узнал этого. Но могу поклясться, что никогда не использовал это для нанесения вреда другим…

Это было одним из непреложных правил Академии. Перед изучением знака Инлит студенты клялись, что не будут злоупотреблять им. Клятва не являлась абсолютной гарантией, но и пустым звуком не была. Эсперы изменяли мир при помощи своей воли. Нарушение клятв нарушало волю, что сказывалось на всех без исключения эсперах. На ком-то больше, на ком-то меньше. Один мог нарушить клятву и потерять лишь один процент способностей, в то время как второй вообще не мог применять их в будущем.

Так или иначе, клятвы эсперы старались не нарушать.

Насколько знал Люк, в этом мире отношение к клятвам было примерно таким же. Хотя их нарушение ничего не значило в обычных обстоятельствах, в момент достижения узкого места это могло иметь решающее значение.

— Я вам верю, — слабо улыбнулась Ся Янжоу. — Не думаю, что для вас нужно применять такую способность, чтобы получить благосклонность девушки…

— Кхм-кмх! Когда ты сможешь пригласить этого дядю Чуня? — Люк поспешил сменить тему.

— Попробую прямо сейчас. Ждите здесь. Если кто-то придет, просто игнорируйте их.

Ся Янжоу не стала мешкать и сразу же отправилась на поиски старого Чуня. Прошло около пятнадцати минут, когда она вернулась, ведя за собой старика.

Внешность старого Чуня была недалека от старого Вана из отряда Цинь Лихая. Они оба были седыми стариками, чья жизнь стремилась к своему финалу. Разница заключалась в аурах. Старый Чунь был просто слугой, в то время как Ван Мо прошел в своей жизни через множество битв. Даже если бы их ступени культивации были одинаковыми, старый Чунь никогда бы не стоял на одном уровне с соратником Цинь Лихая.

— Малышка Жоу сказала, что у вас ко мне дело. Чем этот старый слуга может помочь вам, господин? — спросил он после прибытия.

— Ничего особенного, просто ответь на пару вопросов.

Одновременно с этим, Люк послал Ся Янжоу сообщение при помощи ци: — Будет лучше, если ты подождешь в соседней комнате. Это не обязательно, но… Уверяю, со старым Чунем ничего не случиться.

— Хорошо, так и сделаю, — также при помощи ци ответила она, после чего удалилась, сообщив старому Чуню, что у нее есть некоторые неотложные дела.

Оставшись со стариком один на один, Люк начал свой допрос. Он не стал юлить или маскировать свои намерения, а задавал вопросы прямо. При этом он даже почти не слушал ответы старика. Применив Инлит, Люк искал информацию в его поверхностной памяти. Вопросы только стимулировали нужные воспоминания. Не прошло много времени, прежде чем Люк узнал все, что знал о произошедшем старый Чунь.

— Большое спасибо за сотрудничество! — произнес Люк, после чего стер старику память о разговоре. Одновременно с этим, он послал сообщение Ся Янжоу, чтобы она вернулась.

Когда женщина вошла в комнату, старый Чунь непонимающе тер затылок.

— Простите этого старика, — извиняющимся тоном произнес он, — совсем уже со здоровьем проблемы, даже отключаться стал на ровном месте. Так о чем вы хотели поговорить, господин?

— Ничего страшного…

Ради маскировки, Люк задал ему несколько вопросов о прошедшей экспедиции, но далеко не так откровенно, как делал это только что. В итоге, старый Чунь мог понять, что Люк интересуется экспедицией, однако не смог бы связать его с кланом Чан.

После этого короткого спектакля, Люк поблагодарил его и даже вручил малый окрашенный духовный камень, невзирая на все протесты старика.

Камень был вполне заслужен, он очень помог Люку. Если бы это не было слишком несоразмерно в глазах старого Чуня, Люк вручил бы ему более щедрую награду.

После того, как старик удалился, Люк повернулся к Ся Янжоу.

— Какой элемент ты культивируешь?

Женщина была удивлена вопросом, тем не менее честно ответила:

— Мое искусство — это «Искусство Трех Огней» клана Тянь. Мой дух также имеет некоторую склонность к огню. Можно считать, что мой элемент — огонь. А почем вы спрашиваете?

— Держи!

Вместо ответа Люк кинул ей в руки светящийся оранжевым светом камень. Намного большего размера, чем был малый окрашенный духовный камень, который Люк вручил старому Чуню.

— Это… это…

— Средний окрашенный духовный камень типа огня. Думаю, он будет очень полезен тебе и твоему духу в продвижении на следующую ступень развития.

Ся Янжоу в смятении смотрела на камень. На ее лице застыло недоверие и желание. То, что сказал Люк, было правдой. Средний окрашенный духовный камень мог дать ей необходимый толчок для достижения поздней ступени Измененной Крови или даже ступени Лорда.

Тем не менее…

— Нет. Это слишком драгоценно! — с сожалением произнесла она, покачав головой. Ся Янжоу не думала, что ее помощь достойна такой награды. Приняв камень, она была бы слишком сильно обязана Люку.

— Не волнуйся. Старый Чунь действительно очень мне помог. Тем не менее, он уже слишком стар и его будущее ограниченно. Так что прими эту награду вместо него. Став достаточно сильной ты сможешь позаботиться о всех этих слугах и служанках и защитить их от всяких «пан сяо».

— Но… разве вы сами не нуждаетесь в нем? В конце концов, средний окрашенный духовный камень стоит огромного количества денег…

— Не волнуйся, у меня есть еще, — улыбнувшись, Люк достал из пространственного кольца еще пару средних окрашенных духовных камней и небрежно пожонглировал ими. — Так что бери, не стесняйся!

— Хорошо, я возьму это!

После некоторых колебаний, Ся Янжоу сдалась уговорам Люка и убрала камень в свое пространственное кольцо. В этот момент, сама того не подозревая, она сделала окончательный выбор между Люком и кланом Тянь.

— Эй, а мне ты таких подарков не дарил! — в голове Люка вдруг раздался немного обиженный женский голос.

Похоже, для восприятия Ловец Душ, символьный барьер дома был подобен бумаге…

Глава 28. Способ благодарности

Люк вздрогнул. Сообщение застало его врасплох. Он внимательно следил за окружением, опасаясь, что кому-либо из клана Тянь удастся обнаружить его действия. После ухода старого Чуня Люк ослабил бдительность, но далеко не до такой степени, чтобы чье-то восприятие смогло проникнуть через символьный барьер и остаться незамеченным.

— Не волнуйся. Любого из этих Лордов ты бы заметил. Даже Короля, скорее всего. На мой взгляд, ты слишком много думаешь. Клану Тянь нет до нас никакого дела, кроме как до мастера массивов серебряного ранга и его телохранительницы. Если бы нас подозревали, они бы действовали гораздо грубее.

— Ты права… — Люк не мог не согласиться. Он был лишь одним из многих приглашенных мастеров массивов. С чего бы клану Тянь обращать на него пристальное внимание? — Но как ты сумела обойти мое восприятие?

— Я особенная… — хихикнула Ловец Душ, ничего не объясняя. — Кстати, ты действительно мне ничего никогда не дарил. Неужели эта женщина настолько лучше меня?

— Эй, это просто плата за хорошо выполненную работу. К тому же я подарил тебе все те свитки с техниками…

— Не подарил, а дал на изучение. Или я могу их не возвращать?

— Конечно, можешь! Я уже изучил все, что мне было нужно…

— Пф, да кому они нужны? После изучения они станут полностью бесполезны!

— Не полностью, ты всегда можешь дать их кому-то другому или продать в магазине… А ладно, забудь, если хочешь, я дам тебе средний окрашенный духовный камень.

— Правда?

— Правда. Я бы уже сделал это, но не думал, что ты будешь заинтересована.

— Смотри, ты обещал! — радостным тоном заявила Ловец Душ и разорвала связь.

Попрощавшись с Ся Янжоу, которой, кажется, не терпелось приступить к культивации при помощи камня, Люк направился к себе. Ловец Душ встречала его прямо у порога.

— Какой именно камень ты собираешься мне дать? — стараясь выглядеть безразлично, спросила она.

Люк не стал жадничать. В настоящее время Ловец Душ была его самым большим помощником. Чем сильнее она будет, тем хуже его врагам.

— Думаю, этот подойдет… Или, может, ты предпочтешь холод, тьму или смерть?

Камень в руках Люка был не слишком большим. На самом деле он даже казался меньше того камня, что юноша дал Ся Янжоу. Более того, он выглядел как обычный духовный камень, не имеющий ни следа какого-либо дополнительного цвета.

Тем не менее, увидев этот, казалось, обычный камень, Ловец Душ была полностью потрясена.

— Это… действительно мне?

— А что, не хочешь? В этом случае я могу использовать его сам…

Он не успел договорить, когда Ловец Душ стремительно метнулась вперед и выхватила камень у него из рук, а затем сразу же убрала его в свое пространственное кольцо.

— Спасибо!

Хотя камень выглядел совершенно обычным, кого-то с восприятием Ловец Душ этим было не обмануть. Несмотря на свой скромный размер — на треть меньше куриного яйца — камень не относился к малым. Он даже не был средним. На самом деле концентрация ци внутри него была намного выше, чем в любом среднем окрашенном духовном камне, поэтому его можно смело отнести к следующей категории.

Да, на самом деле, то, что Люк передал Ловец Душ, было большим окрашенный духовным камнем!

Люк имел не так уж много подобных камней, всего около трех десятков. Каждый большой окрашенный духовный камень стоил в сотни раз больше, чем даже средний. Это было потому, что они почти не встречались, а также потому, что при помощи больших окрашенных духовных камней можно было достичь гораздо более высоких вершин. Законы, сохраненные в них, были, как правило, более высокого порядка. Их освоение не только поднимало боевую мощь практика на новую высоту, но и могло помочь в преодолении узких мест на границах сфер культивирования.

Зачастую, одного толчка было достаточно, что прорваться, скажем, с пика ступени Измененной Крови на ступень Пробуждения Духа. Подобный «толчок», которого можно добиться при использовании большого окрашенного духовного камня, мог быть очень сильным. Если человек не был слишком бесталанен, этого могло хватить, чтобы прорваться с пика ступени Лорда до полушага на ступень Короля, или с полушага на ступень Короля на саму эту ступень.

Все эти практики, которым не хватало понимания, чтобы прорваться, готовы были отдать что угодно, чтобы заполучить подобный камень.

Более того, то, что Люк дал Ловец Душ, не было обычным большим окрашенным духовным камнем. Заключенный в нем элемент намного превосходил обычные элементы, такие как лед и огонь. Это была инь. Не слишком чистая, имеющий примеси тьмы и холода. Тем не менее, даже такая загрязненная инь была тем, о чем мечтали многочисленные практикующие инь ци или его производные. Конечно, чтобы извлечь выгоду из этого камня, они должны обладать достаточно развитым восприятием и талантом.

Ловец Душ этими свойствами обладала. Ее склонность к инь была непревзойденной, а ее восприятие приближалось к уровню Короля и не сильно отставало от восприятия Люка. Безусловно, она смогла бы извлечь из камня немалую выгоду. Люк даже немного сожалел, что не дал его ей раньше.

Ловец Душ не была хорошо знакома с миром людей, но даже она понимала огромную ценность этого подарка. Ранее её просто задело, что Ся Янжоу получила средний окрашенный духовный камень лишь за то, что собрала немного информации. Ключевым моментом было то, что сама Ловец Душ никаких подарков от Люка не получала. Ее не особо интересовал средний окрашенный духовный камень, она просто не хотела уступать Ся Янжоу. Неожиданно, она получила что-то, полностью превосходящее ее воображение.

Благодарность переполняла ее. Ловец Душ смотрела на Люка, не слишком уверенная в том, как ее выразить.

— Просто поцелуй его, сестра Лин Хуан, — негромко сказала стоящая рядом Ли’эр, наклонившись к ее уху.

Ловец Душ вспомнила, что где-то слышала что-то подобное, поэтому не сомневалась в совете. Под пораженным взглядом Люка, она быстро подошла к нему, и, немного привстав на цыпочки, нашла своими губами его, после чего так же быстро отступила.

Юноша смотрел на нее потерянным взглядом.

— Я сделала что-то не так? — спросила Ловец Душ у хихикающей Ли’эр.

— Вообще-то из благодарности целуют в щеку, только если вы не это…

— Что это?

— Ну, состоите в отношениях…

Ловец Душ резко покраснела.

— Это недоразумение, ясно! Я не имела в виду ничего такого! — произнесла она, развернувшись к Люку.

— Да, конечно, — тут же согласился юноша, вспоминая ощущения от поцелуя. Губы Ловец Душ были немного холодными и очень приятными.

— Но, должен признать, такой способ выражения благодарности… довольно неплох…

— Пфф!

Не придумав хорошего ответа, Ловец Душ развернулась и гордо удалилась в свою комнату.

* * *

Горизонт едва-едва начал светлеть, а на огороженной территории в северо-западной части города уже собралось множество отрядов наемников. Отряды были разной силы и размеров, но в каждом из них присутствовал проводник из числа местных жителей, а также мастер массивов. Точнее, должен был присутствовать, многие отряды пока еще не были укомплектованы полностью и дожидались своих мастеров.

В отличие от обычных практиков боевых искусств, многие мастера массивов вели более праздный образ жизни. Не имея особой надежды прорваться на следующую ступень развития и продлить свою жизнь, они тратили ее на различные удовольствия. Одним из таких удовольствий был сон.

Несмотря на то, что медитация позволяла полностью заменить его, хорошо выспаться было намного приятнее, чем провести ночь за бесполезной медитацией. Многие мастера массивов любили поспать. Следовательно, прийти вовремя для них было не слишком просто.

Конечно, мастера массивов отличались от обычных людей. Они могли легко прогнать сонливость. Другое дело, они чувствовали себя неудовлетворенными таким коротким периодом сна, и, следовательно, не слишком спешили на место сбора. Они были необходимы в этой экспедиции, из-за того, что они придут немного позже, никто им ничего не сделает.

Тем не менее, не все мастера массивов были такими. Немалое их число прибыло вовремя. В частности, отряд под названием «Сердце Океана», состоящий из двадцати одного наемника, одного проводника и одного мастера массивов сейчас был в полном составе.

— Мастер Лю очень пунктуален, — похвалил Цинь Лихай Люка. Эспер прибыл одним из первых и, в отличие от многих других, глава отряда был избавлен от беспокойства по поводу прибытия собственного мастера массивов.

Люк молча принял похвалу. Он не хотел слишком сближаться с этими людьми. Вполне возможно, что ему придется бросить их ради мести. Находясь в отряде, он старался держаться отстраненно. По совпадению, это было обычным поведением для мастера массивов. Все воспринимали это как должное и не стремились слишком навязываться Люку. Было уже довольно хорошо, что он не относился к ним с пренебрежением, как это делали многие другие мастера массивов. На самом деле в отряде «Сердце Океана» сложилось довольно хорошее впечатление о нем.

Перед самым рассветом прибыли члены клана Тянь под предводительством Тянь Юаня.

— Все в сборе? — спросил он.

В сборе оказались не все, некоторые мастера массивов еще не прибыли. Хотя люди из клана были недовольны, они могли только смириться с этим. Сейчас мастера массивов были действительно необходимы.

Тем не менее, Тянь Юань не стал изображать всепрощение. Он ждал достаточно, чтобы собралось большинство мастеров массивов, после чего просто скомандовал всем отправляться, не дожидаясь нескольких опоздавших. Эти несколько человек ни на что не влияли.

Отряды, к которым были прикреплены эти мастера, чувствовали себя невероятно неловко. Чтобы избежать ненужных смертей, Тянь Юань присоединил их к некоторым другим. Что касается опоздавших мастеров, они остались за бортом. Никто из этих людей не получит никакой платы. Тянь Юань даже распорядился, чтобы выданные им схемы древних массивов отобрали. По большей части, их путешествие в Город Желтого Тумана будет напрасным.

Люк действительно хотел увидеть лица этих людей, когда они поймут, что произошло. Несмотря на то, что Тянь Юань был его смертельным врагом, в этой ситуации Люк полностью поддерживал его решение. Сам он в подобной ситуации поступил бы примерно также.

Глава 29. Ментальная связь

Армия более чем из тысячи человек, покидающая пределы Города Желтого Тумана, выглядела более чем внушительно. Несмотря на то, что это были разрозненные отряды наемников и клана Тянь, которые не обладали единством и выучкой настоящей армии, одна аура этих людей могла привести случайных прохожих в ужас.

Множество аур могущественных практиков, собранных в одном месте, создавали грозное и угнетающее чувство. На счастье жителей Города Желтого Тумана эта армия была направлена не против них.

Не прошло много времени, прежде чем последний человек покинул пределы города, и армия устремилась к парому, являющемуся единственным способом переправы на другую сторону реки.

Несмотря на то, что паром обладал довольно внушительными габаритами, всю тысячу человек за раз вместить он, конечно, не мог. Его максимальная грузоподъемность составляла всего сотню человек, возможно немного больше, но это грозило перегрузкой. Если бы людей собралось слишком много, высота его посадки серьезно бы снизилась, что, при неудачных условиях, грозило затоплением.

Рисковать единственным средством переправы никто не хотел, поэтому армия клана Тянь надолго задержалась на этом месте, переправляя один отряд за другим. Одно это заняло около полутора часов. За это время отряды догнали несколько припозднившихся мастеров массивов, однако Тянь Юань был непреклонен в своем решении и не принял их обратно. Мастера массивов были разозлены и удручены, но ничего не могли сделать. В этой ситуации они могли винить только себя.

После того как переправа завершилась, вся тысяча с лишним человек вновь пришла в движение, направляясь к Великому Болоту. Пока что не имело никакого смысла разделяться на отдельные отряды.

Путь через джунгли оказался довольно легким. Это вообще нельзя было сравнить с джунглями на третьем уровне Пещеры Единения Инь-Ян, где на каждом шагу подстерегала смерть. Услышав так много людей, все обитатели джунглей спешно разбегались во все стороны. Не было вообще никакой опасности. Если бы в джунглях существовали нормальные дороги, этот поход ничем бы не отличался от прогулки по парку.

Все изменилось с достижением болота.

— Используйте мази, про которые я говорил, — напомнил смуглокожий проводник из числа местных жителей. Цинь Лихай тут же продублировал его слова, одновременно вручая Люку тюбик с мазью.

— Это отпугнет местных насекомых, — пояснил он на недоумевающий взгляд юноши. — Смажьте ей одежду и нанесите на открытые участки тела.

Эспер не слишком представлял, что это за насекомые, против которых приходится принимать дополнительные меры.

— Разве защиты ци недостаточно? — спросил он.

Цинь Лихай хмыкнул.

— Достаточно. Но… если интересно, можете просто не наносить мазь сразу. Это можно сделать и позже.

Люк был заинтригован. Хотя он мог настоять и узнать ответ, юноша решил убедиться в этом на собственном опыте. Цинь Лихай точно не стал бы ставить его в опасное или неудобное положение.

Очень скоро Люк узнал, что командир отряда имел в виду. Уже на подступах к болоту отряд приветствовала огромная туча кровососущих летающих тварей. Их были целые облака! Рой насекомых устремился на строй наемников, и… отпрянул. По крайней мере, в большинстве случаев. Некоторые люди, как и Люк, по каким-либо причинам не нанесли мазь на тело и одежду. Насекомые тут же устремились к ним, полностью скрывая от взглядов спутников.

Не избежал этой участи и Люк. Облако гнуса покрыло его с головы до ног, мешая нормально видеть окружающее пространство. При первых признаках опасности юноша использовал защиту ци, поэтому ни одно насекомое не смогло коснуться его кожи, но их это не остановило. Шестиногие твари продолжали кружить вокруг, делая пребывание на болоте крайне неудобным. Атакуя, они даже понемногу истощали защиту, но намного медленнее, чем естественное восполнение ци Люка. Теперь парню стало совершенно ясно, что имел в виду Цинь Лихай. Хотя прямой опасности насекомые не представляли, их рои очень сильно усложнял жизнь для всякого, кто пришел сюда без должной подготовки.

Не желая сразу сдаваться, Люк преобразовал защитный ци в элемент мороза. Возможно, огонь подошел бы лучше, но из-за постоянно поддерживаемых «Застывших Отражений» он изображал из себя практика льда.

Это помогло, но не слишком сильно. Ближайшие кровососы тут же умерли и попадали вниз, а находящиеся чуть дальше существенно замедлились, однако это расчистило лишь область в полтора-два метра вокруг юноши. Находящиеся дальше насекомые продолжали упорствовать.

«Нужно либо уничтожить их всех, либо просто применить мазь…»

Первый вариант, очевидно, был неосуществим. Гнуса на болоте было просто слишком много. Кроме того, Люк не единственный, кто находился в округе. Из-за других людей он не мог применять бьющие по площади техники или знаки, иначе непременно зацепил бы немало народа. Значит, оставалась только мазь. Достав тюбик, Люк нанес чудодейственное защитное средство, обладающее, правда, довольно неприятным резким запахом, на тело и одежду.

Насекомые тут же потеряли к нему интерес!

Издав, как показалось Люку, разочарованное жужжание, стая развернулась и улетела на поиски более подходящей добычи.

— Страшные твари! Боюсь представить, что сюда забредет кто-то без эвтунки или достаточного количества ци… — произнес наемник средних лет, находящийся на поздней ступени Измененной Крови.

Люк вздрогнул. Эвтункой называли мазь, которую он только что на себя нанес из-за ее основного ингредиента. Если бы кто-то пришел в болото без нее и находился при этом ниже ступени Измененной Крови… участь этого человека была незавидна. Максимум, что от него останется — это высушенный труп. Даже для более слабых практиков начальной ступени Измененной Крови насекомые могли представлять опасность. Если же взять в расчет другие опасности болота, это было по-настоящему гиблое место. Люк невольно начал задаваться вопросом, как справляются с крылатой напастью местные обитатели, неужели тоже пользуются эвтуниевой мазью? В таком случае они должны иметь огромные ее запасы — одно дело временный поход, другое — постоянная жизнь.

Монстры болота также сильно отличались от таковых в джунглях. В то время как обитатели леса разбегались при первых признаках большого скопления людей, твари болот тихонько караулили свою добычу под водой. Стоило кому-то замешкаться или отделиться от основного отряда, монстры тут же атаковали. Даже несмотря на то, что они были не очень сильны, используя преимущества местности, им удалось забрать жизни около десятка наемников. Правда, ускользнуть после этого удалось только одной твари — гигантская змея молниеносным броском схватила мужчину-наемника и тут же утянула его в пучины болота — остальных товарищи погибших буквально разорвали на части.

После такого приветствия, все стали намного более бдительными, поэтому результативность нападений монстров резко снизилась. Тем не менее, некоторые члены наиболее слабых отрядов время от времени все еще становились добычей монстров. Членам этих отрядов оставалось только проклинать местность, на любой другой территории у тварей не было бы и тени шанса.

К сожалению, цель экспедиции находилась именно в Великом Болоте. В этой местности существовало несколько относительно безопасных проходов, по которым проводники вели отряды клана Тянь, однако они были только относительно безопасны. Участки топи, по которым можно безопасно пройти, были довольно узкими. Из-за этого войска клана Тянь растянулись в длинную цепь, а их скорость снизилась. В то же время, болотные монстры находились у себя дома. Раз за разом они нападали на людей, стремясь утянуть в трясину, и уже там легко расправится с ними.

К счастью, в отряде Люка никто не пострадал. Наемники «Сердца Океана» были тут уже не в первый раз. До этого Цинь Лихай и его люди сопровождали нескольких мастеров массивов из клана Тянь во время первой экспедиции сюда, так что, по сравнению со многими другими, они имели неоспоримое преимущество.

Даже если бы это было не так, «Сердце Океана» было достаточно сильно, чтобы с легкостью противостоять атакам монстров. Достаточно сказать, что во время первой экспедиции они не потеряли ни одного человека. Теперь, когда они были тут во второй раз, шансы монстров стали только меньше.

Люк, как мастер массивов, находился в центре строя «Сердца Океана». У монстров не было никаких шансов до него добраться. В других отрядах наемники использовали тот же метод — мастера массивов и проводники защищались наиболее сильными людьми. Потеря кого-то из них обошлась бы отряду слишком болезненно. Благодаря такой защите ни один из мастеров массивов не пострадал.

Ситуация не требовала особого внимания, поэтому Люк нашел время связаться с Ловец Душ. Девушка не присоединилась к основным войскам, вместо этого она следовала за ними на удалении. Это давало ей свободу действий, какую, будучи привязанным к отряду, Люк получить не мог. В то же время она была лишена некоторых преимуществ, которые получали все члены основных сил. В частности, Люк не был уверен, как она справится с полчищами насекомых и гибельной трясиной — ни мази, ни проводника у нее не было.

Хотя Ловец Душ держалась в пределах максимального радиуса восприятия Люка, ни один из них не рисковал разворачивать восприятие на полную. Вокруг находилось слишком много мастеров массивов, которые, как известно, обладали повышенной чувствительностью к подобного рода явлениям.

Тем не менее, Люк и Ловец Душ все равно могли общаться.

Благодаря тому же самому свойству, при помощи которого Ловец Душ подслушивала разговор Люка с Ся Янжоу.

Называлось это «ментальная связь». При помощи нее Люк мог связаться с Ловец Душ даже на расстоянии, превышающем максимальный радиус восприятия. Причем, намного. Правда, чем ближе они находились друг к другу, тем лучше была ментальная связь. Сейчас юношу и девушку разделяло около трех десятков километров. На таком расстоянии они могли свободно общаться, потребляя при этом не слишком много ментальной энергии.

Что касается происхождения ментальной связи, она появилась еще тогда, когда Ловец Душ была простым проклятым артефактом, не имеющим человеческого тела. Благодаря печати Эри’Нара, Люк, фактически, являлся владельцем Ловец Душ. Их ментальная связь была следствием этого.

Впоследствии, когда дух артефакта обрела тело, эта связь серьезно ослабла, но после того, как Люк и Ловец Душ воссоединились, девушка потратила некоторое время и усилия на ее восстановление.

Глава 30. Хождение по воде

— Не беспокойся. В отличие от тебя, мне не нужно сдерживаться. Они даже немного полезны.

— Полезны?

— Сам смотри.

В следующие мгновение Ловец Душ передала в мозг Люка изображение того, что происходило перед ней. В сравнении с простым мысленным общением, это требовало заметно больше ментальной энергии, но Ловец Душ могла себе позволить подобные траты. Конечно, даже она не могла делать это постоянно, но на кратковременную передачу ее сил было более чем достаточно.

Перед глазами Люка возникло все то же болото, только выглядело оно немного по-другому. Цвета окружающего мира поблекли, как будто кто-то резко выключил яркость, зато некоторое элементы Люк стал видеть намного четче. Сейчас юноша видел глазами Ловец Душ. Таково было ее восприятие мира.

В этот момент аура девушки была высвобождена и вокруг нее царила атмосфера смерти. На расстоянии тридцати с лишним метров от нее клубились тучи насекомых, но стоило им войти в невидимый ранее радиус, они тут же теряли свои жизни и падали в черную болотную воду. Наблюдая за гибелью несметного числа насекомых, Люк понял, почему Ловец Душ назвала их полезными. Множество микроскопических почти незаметных крупиц энергии смерти сливались в тоненькие струйки, которые, в свою очередь, устремлялись к Ловец Душ. Как и Люк, она могла использовать энергию смерти для увеличения собственной культивации, хотя и не так эффективно как он. Часть энергии также шла в ее первоначальное тело — черный клинок — постепенно укрепляя его и делая более смертоносным. Такие простые насекомые не имели душ, поэтому сила души Ловец Душ не улучшалась, но и без этого она получала достаточную выгоду. Хотя энергию смерти одного насекомого (или даже тысячи) можно не учитывать, их количество здесь было просто неисчислимым. Десятки или даже сотни тысяч кровососов гибли каждое мгновение, обеспечивая приток ци, равный энергии смерти обычного человека.

На текущей стадии развития энергия смерти одного простого смертного была для Ловец Душ совершенно несущественна, однако постоянный приток такой энергии мог повлиять даже на нее. Находясь на болоте достаточно долго, она, возможно, смогла бы улучшить свою культивацию на целую ступень.

— Ты уверена, что тело выдержит? — немного обеспокоено спросил Люк. Поглощение большого количества энергии смерти за короткий отрезок времени очень плохо влияло на человеческие тела.

— Не волнуйся, я знаю меру. Малышке Инь Цин Ло ничего не угрожает. Избыток я просто впитаю сюда, — девушка коснулась рукой ножен на поясе. — Она мне еще спасибо скажет, когда очнется.

Лично Люк в этом сильно сомневался. Несмотря на бонус, в виде сильно улучшившейся ступени развития, захват тела был крайне неприятной вещью для его первичного обладателя. Скорее, Инь Цин Ло попробует тут же убить Ловец Душ, если будет иметь подходящую возможность.

— Хорошо, — Люк мог только довериться ей в этом вопросе. — Но как ты планируешь справляться, когда подберешься достаточно близко?

Сейчас Ловец Душ могла действовать открыто, потому что находилась достаточно далеко. Как только она приблизится к отрядам клана Тянь, девушке придется скрыть свою ауру, если только она не хочет быть замечена. Будет трудно сохранять скрытность и отбиваться от насекомых одновременно.

— Ты можешь просто оставить мне свой тюбик в приметном месте. Когда вы удалитесь достаточно, я заберу его и воспользуюсь мазью.

— Нет, это плохая идея. Как мастер массивов я всегда в центре внимания. Чтобы меня какой монстр не утащил. Будет невероятно сложно незаметно оставить мазь тебе.

— Хорошо. Тогда я просто убью какой-нибудь отставший отряд и заберу их мазь себе.

Люк хмыкнул, идея была как раз в духе Ловец Душ.

— Ну, ты могла бы просто вернуться в город и купить мазь там, мы пока еще не слишком от него удалились. Хотя… — Люк вспомнил приметы нескольких места и передал их девушке. — Там погибло несколько человек, тела, скорее всего, уже съели, но эвтунка — это не то, что любят местные жители. Мазь, если она не была в пространственном кольце, скорее всего, выплюнули. Возможно, некоторые тюбики даже не слишком повреждены.

— Ясно. Я посмотрю.

— Кстати, насчет маршрута…

Люк вспомнил безопасный путь через топь и позволил Ловец Душ увидеть эти воспоминания.

— Но я все равно не уверен, что ты не попадешь в трясину. Нас-то ведут проводники. Тебе одной будет сложно точно следовать маршруту.

Ловец Душ хмыкнула.

— Не беспокойся. Как, по-твоему, я пересекла реку?

— На пароме, разве нет?

— Кто стал бы гонять паром ради одного человека? Хотя, пожалуй, я могла бы убедить паромщика, но в этом действительно не было необходимости.

В этот раз хмыкнул уже Люк. Паромщику повезло, что девушка не увидела необходимости в «убеждении». Скорее всего, она не стала бы его убивать или калечить, но седых волос у него бы точно прибавилось.

— Так как ты это сделала?

— Просто смотри!

С этими словами Ловец Душ подняла ногу из болота, а затем опустила ее… на поверхность воды! За первой тут же последовала вторая. Она стояла на воде, как будто та была твердой почвой!

Видя глазами Ловец Душ, Люк, конечно, понял, как она это сделала. Под ногами девушки сгустилась духовная сила, делая водную поверхность твердой. Ловец Душ пошла по ней, не испытывая, казалось, никакого напряжения.

Люк внезапно вспомнил, что на ступени Короля у практиков появляется возможность летать. В плане культивации Ловец Душ была еще очень далека от ступени Короля, но почему полет вообще становился возможным? На это существовало две причины. Первая заключалась в том, что тело Короля приобретало больше черт его контрактного духа и начинало меньше зависеть от окружающего мира. Вторая причина — в духовной силе. Достигнув определенного уровня, она позволяла с легкостью парить над землей.

Несмотря на то, что Люк и Ловец Душ по духовной силе приближались к уровню Короля, их тела были все еще слишком сильно ограничены физической реальностью. Именно поэтому они не могли даже подумать, чтобы пытаться летать при помощи духовной силы. То, что сейчас делала Ловец Душ, было намного проще, чем полет — даже некоторые существа без духовной силы могли перемещаться по поверхности воды — тем не менее, это могло считаться первым шагом к полету.

Люк задумался. Пожалуй, он также смог бы ходить по поверхности воды, но точно не с той легкостью, как эта делала Ловец Душ. Ему тут же захотелось испытать свои силы, но, в окружении этих многочисленных практиков, юноше оставалось только сдерживаться.

— Хорошо. Тогда я могу быть спокоен, — сказал он. — Отряды пока не думают разделяться, так что пока тебе лучше держаться на расстоянии. Но поторопись добыть мазь, пока она не погрузилась слишком глубоко в болото. Иначе тебе действительно придется кого-то убить, чтобы получить ее.

— Тогда прямо сейчас этим и займусь. До связи.

Ловец Душ оборвала соединение, и Люку снова нечего стало делать. Оставалось только изучать пейзажи болота. Пейзажи особым разнообразием не отличались. Это была все та же темная, почти черная вода, крайне плохо поддающаяся исследованию духовным восприятием, и не слишком многочисленные участки земли, не отличающиеся, впрочем, особой надежностью. Там, где первый слой болота был не слишком глубоким, росла блеклая трава. В некоторых местах из воды даже поднимались стволы деревьев, что служило некоторым маркером безопасности — в этих местах дно болота было достаточно плотным и надежным, можно было смело наступать на него, не опасаясь, что тебя затянет в трясину. Хищники болота тоже не слишком любили подобные участки, поскольку глубина воды там была небольшой. Устроить хорошую засаду в таком месте было невероятно сложно. Правда, некоторые пресмыкающиеся выбирали подобные участки, чтобы погреется на солнце, но, как правило, это были мелкие существа, не представляющие для практика боевых искусств никакой опасности. При условии, что он не будет тупо подставляться под укус ядовитых зубов.

На самом деле эти змеи и ящерицы даже не старались атаковать людей, если только те не загонят их в угол. Обладая малыми размерами, они совершенно не рассматривали людей как добычу. Было незачем атаковать их.

Конечно, иногда погреется на солнце выбиралась тварь покрупнее, но, так как она не находилась в воде, обнаружить ее было намного легче.

Примерно через полчаса Ловец Душ сообщила, что нашла мазь. Она пока не воспользовалась ею, но была готова сделать это в любое мгновение.

— Далеко еще до нашей цели? — спросил Люк одного из наемников неподалеку.

— В таком темпе еще около шести часов идти. По крайней мере до того места, где мы были в прошлый раз.

Люк вздохнул. Это было пустой тратой времени. Расстояние до пункта назначения не являлось таким уж большим, просто скорость прохождения отрядов через болота мало чем отличалась от скорости черепахи. Сухопутной. Если брать болотную черепаху, в этой гонке, она, скорее всего, вышла бы победителем. Пользуясь полетом, Люк мог бы преодолеть это расстояние менее чем за час. Скорее всего, даже получаса было более чем достаточно. Так или иначе, прямо сейчас ему оставалось только идти наравне со всеми.

Наконец, шесть долгих часов спустя, почва болота стала медленно подниматься. Более того, больше не было необходимости точно следовать узким «дорогам жизни» — гибельные трясины, казалось, исчезли без следа, сменившись намного более надежным дном. Все наемники вздохнули с облегчением. Необходимость контролировать каждый шаг была действительно утомительной. Повсюду раздались радостные возгласы.

Однако в этот самый момент множество стрел и копий ударило в потерявших бдительность наемников. Вода болота тут же окрасилась в алый. По крайней мере, сотня наемников получила ранения разной степени тяжести, а десяток из них моментально погибло.

Люк посмотрел в направлении, откуда прилетели смертельные орудия. Там, поднявшись из воды, до сих пор скрывавшей их, стояли несколько сотен чешуйчатых воинов. Это был ни кто иной, как местные обитатели. Людоящеры!

Прямо сейчас они собирались выпустить еще один залп.

Глава 31. Засада людоящеров

Людоящеры были точно такими, как Люк представлял из описания. Ставшими на задние ноги и имеющими гуманоидную форму ящерами. В отличие от людей, они не носили никакой одежды, за исключением лишь набедренной повязки и перевязи с оружием. Их плотная чешуя лучше любой брони справлялась с физическими или даже энергетическими повреждениями. В частности, болотный гнус не имел никакой надежды прокусить ее, поэтому много поколений назад полностью исключил людоящеров из своих объектов охоты. Даже новорожденные ящеры, кожа которых не стала еще достаточно жесткой, игнорировались им.

Прямо сейчас сотня ящеров, находящихся на передней линии, широко размахнулись, и множество копий с огромной скоростью прорезало воздух, ища свои цели в плоти наемников. Одновременно с этим, пара сотен людоящеров за их спинами спустила тетиву луков. Взвившись по дуге, стрелы дождем посыпались на позиции отрядов клана Тянь.

Однако элемент неожиданности уже был утерян. Хотя копья и стрелы нанесли некоторый урон, его было не сравнить с результатом первой атаки. Погиб только один очень неудачливый наемник, а число раненых не превышало двух десятков.

— Это передовой отряд, в нем нет никого сильного. В атаку! — раздалась команда.

Примерно сотня дальнобойных техник тут же устремилась к расположению людоящеров. Вместе с ними около трех сотен наемников, находящихся ближе к позициям врага, бросилось в атаку. Остальные пока сохраняли свои позиции на случай непредвиденных осложнений.

Хотя количество атакующих людей казалось таким же, как и у людоящеров, силы, определенно, были не равны. Все привлеченные кланом Тянь наемники считались элитой и находились, как минимум, на ступени формирования даньтяня. Что касается их противника, это был обычный отряд людоящеров, первым наткнувшийся на незваных гостей. Их сила была довольно средней. Для этого отряда было большим достижением нанести хоть какой-то урон армии противника.

Людоящеры тоже осознавали свои силы. Видя, что второй залп оказался неэффективным, они тут же нырнули в воду болота, и поспешно отступили. Лишь несколько из них попали под слишком мощные техники и навсегда остались в водах болота, большинство либо избежало дальних атак, либо их чешуя оказалась достаточно прочна, чтобы отразить их.

Наемники было бросились преследовать, но это не кончилось для них ничем хорошим. Неожиданно, часть из них попала в трясину. Остальные тут же ринулись им на помощь, но в этот момент появилось около двух десятков людоящеров и атаковало.

Эти людоящеры были элитой отряда. Интенсивность ауры большинства из них соответствовало практикам формирования даньтяня, а несколько наиболее выдающихся особей соответствовали ступени Измененной Крови. Однако Люк быстро понял, что сравнивать на основе интенсивности ауры не совсем верно. Во-первых, структура ауры людоящеров заметно отличалась, а во-вторых, они были намного сильнее, чем соответствующие им практики. Люк своими глазами видел, как копье ящера «формирования даньтяня» с легкостью пробило грудь наемника, находящегося на начальной ступени Измененной Крови. И это был не единичный случай. Ящеры «формирования даньтяня» были равны наемникам Измененной Крови, а ящеры «измененной крови» сеяли в рядах наемников хаос.

В этот момент людоящеры сполна воспользовались тем, что их преследователи увязли в трясине. Менее чем за минуту наемники потеряли намного больше, чем от предыдущего залпа. Десятая часть отряда из трехсот человек погибла, еще несколько десятков были серьезно ранены.

— Мерзкие ящерицы!

Видя гибель своих людей, Тянь Цюань взревел и нанес удар по направлению к людоящерам. Изображение кулака в считанные секунды преодолело несколько сотен метров, по пути увеличиваясь до огромных размеров, и поразило сразу несколько врагов. Среди них был один, с аурой ступени Измененной Крови, но даже он не выдержал свирепого нападения Лорда поздней ступени. Все попавшие под удар людоящеры были мертвы.

Чжан Дин и Тянь Лимин тоже предприняли действия и убили несколько элитных людоящеров. В мгновение ока от отряда прикрытия осталось чуть больше половины.

Подхватив на руки раненых товарищей, людоящеры поспешили скрыться. Перед могуществом Лордов поздней ступени они были совершенно беспомощны.

Вскоре от ящеров не осталось и следа. Лишь десяток с небольшим трупов напоминало о недавнем нападении. Со стороны наемников погибло более четырех десятков человек. В этой болотной местности товарищи даже не могли как следует позаботиться об их телах. Чтобы не оставлять трупы гнить в болотной воде, их просто сожгли, использовав огненные техники.

Помимо убитых, многие наемники получили ранения разной степени тяжести. Большинство из них, получив первую помощь, оставались вполне боеспособны, однако около полусотни были ранены тяжело. Эти наемники больше не могли участвовать в бою, они только замедляли бы основное войско. Тянь Юаню, вероятно, следовало бы отправить их назад, но на это пришлось бы выделить часть здоровых наемников, что еще сильнее уменьшило бы силы.

— Дальше есть суша. Устроим там лагерь для раненых, — скомандовал Тянь Юань.

Отряды двинулись вперед. Не прошло и получаса, как они нашли довольно большой участок твердой земли. Здесь и решили устроить временный лагерь.

Далеко не у всех наемников были пространственные кольца, однако каждый капитан и, в большинстве случаев, его заместители имели их. Таким образом, отряды могли идти налегке и при этом иметь при себе все необходимые для похода вещи. В частности, в кольце Цинь Лихая нашлось несколько просторных палаток и достаточно пищи, чтобы накормить весь отряд. Причем не обычной смертной пищи, это было мясо духовных животных и духовные фрукты, способные быстро восполнить ци и даже немного способствовать его росту.

Путешествие не могло считаться опасным для «Сердца Океана». Члены отряда потратили не так много ци, тем не менее, они были совсем не против духовной пищи.

После отдыха в течение двух часов, Тянь Юань приказал выдвигаться. Все раненные остались на этом безымянном острове. Для их охраны здесь также осталась сотня здоровых наемников. Тянь Юань даже дал им амулет связи. Если людоящеры или кто-либо еще посмеет напасть на остров, он тут же пошлет людей на помощь.

Среди «Сердца Океана» раненых не было. Никто также не заставлял их оставлять людей для защиты. Отряд остался в полном составе.

Более восьмисот человек отправилось в дальнейший марш по болоту. Люк ожидал новых нападений людоящеров, однако этого, почему-то, не происходило. Солнце село и наступила ночь, но это, ни в малейшей степени, не стало препятствием для продолжения движения. В небе взошла полная луна, вокруг было почти также светло, как днем. На самом деле, даже если бы ночь была темной, для практиков, опирающихся на духовное восприятие, это не было таким уж большим препятствием.

Долгое время дно болота продолжало оставаться примерно на уровне колен, однако стало встречаться больше участков твердой земли. Правда, участки топи все еще встречались. Нередки были случаи, когда наемники или члены клана Тянь проваливались по пояс и могли выбраться, только полагаясь на помощь товарищей. К счастью, болотных тварей здесь почти не было. Те, что остались, обладали довольно скромными размерами, они предпочитали не связываться с таким большим скоплением людей.

Спустя пару часов, отряды достигли определенной точки.

— Поздравляю. Мы уже почти на месте, — сказал Тянь Юань. — Цель нашей экспедиции находится не так далеко отсюда. Но, по правде говоря, это не одна цель. Прошлая экспедиция обнаружила в этих местах древние руины. Наша с вами задача исследовать эти руины. Они довольно обширны, поэтому для скорейшего поиска нам следует разделиться. Именно поэтому в каждом отряде есть проводник и мастер массивов. Думаю, это исследование займет немало времени, поэтому предлагаю разбить в этом месте лагерь, который послужит местом сбора. Уставшие отряды смогут отдыхать тут. Также раненные, если они появятся, могут остаться в нем. Кстати говоря, я уже отправил сообщение нашим товарищам из предыдущего лагеря. Все они в скором времени тоже переселяться сюда…

Закончив с созданием лагеря, Тянь Юань созвал всех глав отрядов, чтобы распределить их сферы поисков. На картах, выданных наемникам, были обозначены некоторые руины, попавшие в сферу интересов клана Тянь. Часть отрядов отправится к ним. Другая часть будет в свободном поиске. Возможно, им удастся найти нечто более интересное, чем то, что уже было обнаружено.

После распределения задач, Тянь Юань дал команду отдыхать до наступления утра.

С превыми лучами солнца разрозненные отряды наемников выдвинулись по всем направлениям. Часть из них даже направилась назад. Однако Люка это все не касалось.

Первой задачей «Сердца Океана» в этой экспедиции было охранять лагерь.

Глава 32. Проход в земле

Цинь Лихай и его люди были не слишком довольны задачей охранять пустой лагерь, в котором не было вообще ничего ценного. Оплата экспедиции зависела, в том числе, и от вклада. Находясь в лагере, было сложно получить вклад. Конечно, «Сердце Океана» не будет сидеть в лагере вечно, но другие отряды, которые первыми отправились на поиски руин, получат перед ними преимущество. Что касается Люка, нахождение в лагере почти не повлияло на его планы. С одной стороны, ему теперь было сложнее незаметно ускользнуть от отряда, с другой — Ловец Душ могла свободно перемещаться. Общаясь с ней посредством ментальной связи, юноша точно представлял, что происходит снаружи.

Так как отряды разделились, множество мастеров массивов и прочих практиков высвободили свое духовное восприятие в поисках руин. Многие из них не знали друг друга, поэтому добавление еще одного или двух восприятий не должно было никого насторожить. Ловец Душ пользовалась этим на полную. Люк тоже высвободил собственное восприятие, но он был ограничен радиусом чуть менее пятидесяти километров вокруг лагеря. На самом деле, многие отряды все еще были в этом радиусе, лишь самые элитные успели удалиться достаточно далеко.

Люк пока не бросил отряд «Сердце Океана», потому что перед этим хотел узнать больше о руинах. Если бы его задачей было только истребление клана Тянь, эспер бы уже вышел на охоту, однако было вполне возможно, что эти руины связаны с Кланом Багровой Луны. Гораздо удобнее пока считаться членом экспедиции и иметь помощь всех этих наемников, чем искать информацию самому.

В пятидесятикилометровой зоне, доступной восприятию Люка, находилось сразу несколько древнего вида руин, но все эти руины были уже давно исследованы кланом Тянь. Их массивы были изучены и выведены из строя, а ценности, если они там имелись, стали добычей людей Тянь Юаня. На картах, выданных наемникам, эти руины тоже имелись, но были помечены как не представляющие интереса.

Оставив часть восприятия для наблюдения за окружающей обстановкой, Люк сосредоточился на общении с Ловец Душ. Не прошло много времени, прежде чем она вошла в зону поисков, а затем, не приближаясь к лагерю, отправилась в направлении, в котором ушел отряд Тянь Юаня. Вероятность, что именно глава экспедиции найдет что-то интересное, была совсем не маленькой.

К сожалению, быстро найти искомый отряд ей не удалось, зато через некоторое время девушка обнаружила отряд Тянь Лимина. Он тоже мог считаться одним из руководителей, поэтому Люк сказал девушке следовать за ним. Вообще, желательно было определить местоположение всех отрядов, в которых находились люди, причастные к истреблению клана Чан, но Ловец Душ была всего одна. Если бы она покинула Тянь Лимина, найти его снова было бы не так просто. К сожалению, она не могла оставить на ком-то из отряда духовную метку, поскольку для этого пришлось бы приблизиться, как минимум, на радиус прямого воздействия.

— Ты уверен, что будешь сидеть в лагере и ничего не делать? — спросила Ловец Душ Люка. — Мы могли бы быстро убить этот отряд, никто ничего даже бы не заметил.

Люк вздохнул.

— В кратковременной перспективе. Но рано или поздно это заметят, после чего все насторожатся. Убить кого-то еще будет сложнее. Не говоря уже о том, что сейчас я планирую узнать больше информации об этих руинах, — объяснил он девушке.

— О, ты тоже нацелился на наследие этих руин?

Люк не видел смысла ничего скрывать:

— Может быть. Но это не главное. Схемы здешних массивов очень похожи на те, которым обучал меня Эри’Нар. Возможно, здесь удастся найти зацепки о его потомках.

— Ах, вот оно что…

Ловец Душ замолчала, не планируя углубляться в эту тему. Она не испытывала к Эри’Нару теплых чувств и ей было безразлично, найдет он своих потомков или нет. Но раз уж она решила следовать за Люком, ей ничего не оставалось, как невольно участвовать в этих поисках. Впрочем, это не вызывало у девушки недовольства, ей было просто все равно.

— О, они нашли какие-то руины, — сообщила Ловец Душ через некоторое время.

— Хорошо. Чем они занимаются?

— Сам смотри.

Мгновение, и Люк смог видеть глазами Ловец Душ. Даже не глазами, девушка находилось достаточно далеко от отряда, это была картина, проецируемая восприятием.

Отряд, возглавляемый Тянь Лимином, был довольно большим. Он состоял из полусотни человек находящихся, как минимум, на пике ступени формирования даньтяня. Но таких было меньшинство. Большая часть находилась на ступени Измененной Крови, было даже два Лорда начальной ступени и один — средней. Безусловно, этот отряд был очень силен. Их проводник также находился на пике ступени Измененной Крови. Мастером массивов, прикрепленным к отряду был Цан Чжицзянь — один из трех золотых мастеров.

В данный момент он сосредоточенно рассматривал руины, ища признаки массивов.

— Будь осторожна, его чувствительность может быть равна нашей! — предупредил Люк.

— Ты его переоцениваешь. В плане духовного восприятия он самый слабый из этих трех. Если не приближаться слишком близко, он ничего не заметит.

Действительно, Цан Чжицзянь не обращал на Ловец Душ никакого внимания. Достав множество разнообразных инструментов, он плотную приступил к исследованию руин, в то время как остальные были заняты его защитой от внешних угроз.

Да, в этих руинах действительно оказался массив. И массив знакомый. Даже наблюдая с приличного расстояния Люк мог видеть некоторые ключевые черты.

Цан Чжицзянь полностью оправдывал свое звание мастера массивов золотого ранга. Хотя острота его восприятия действительно не соответствовала Люку или Ловец Душ, он восполнял этот недостаток при помощи различных инструментов. Один за другим узлы массива были обнаружены и выведены из строя.

— Сообщишь, если произойдет что-то интересное.

Чтобы лишний раз не напрягать Ловец Душ, Люк отключился от проекции. Она потребляла слишком много духовной энергии, и поддерживать ее постоянно было утомительно. Хотя Люку было интересно наблюдать за методами настолько опытного мастера массивов, в конце концов оно того не стоило.

— Он закончил. Там вход в подземелье. Они собираются войти, — примерно через час сообщила девушка и вновь включила проекцию. Через нее Люк видел, как люди клана Тянь, один за другим, входят в неширокий проход в земле. Люк не знал, что скрывается там. Если бы Ловец Душ направила восприятие в проход, скорее всего она была бы замечена.

Вскоре все пятьдесят человек скрылись под землей.

— Что делать? Мне идти за ними?

— Нет, пока подождем. Вполне возможно, что у входа есть следующий массив. Даже посылать туда восприятие будет опасно.

— Я и не могу, — ответила девушка, предприняв попытку. — Символы надписи на этой плите очень мощные. Даже земля укреплена.

— Тогда действительно остается только ждать.

Люк не думал, что это единственный проход под землю. Тянь Лимин и Цан Чжицзянь не выглядели особо удивленными, обнаружив его. А раз так, торопиться не следовало. Вскоре «Сердце Океана» оставит лагерь кому-нибудь другому, и у Люка будет возможность лично взглянуть на подземный ход, не вызывая преждевременных подозрений.

Прошел час. Со стороны подземного прохода не было никакого движения, и Ловец Душ начала скучать.

— Может мне, все же, войти? — спросила она.

— Подожди еще час. Если у входа был массив, его вскоре должны обезвредить. Нужно дать им время уйти достаточно далеко. Это, если подземная область достаточно большая. Не исключено, что они все столпились в одном месте и увидят тебя сразу же, как войдешь.

— Просто скажу, что на мой отряд напали людоящеры, а меня загнали сюда. Ну а если мне не поверят… — Ловец Душ кровожадно улыбнулась, — Тем хуже для них!

— Хорошая идея, — согласился юноша. — Ты права, вряд ли людоящеры будут бездействовать. Несколько отрядов должны пострадать от них. В этом случае твое прикрытие будет очень хорошим.

Правда, существовал и минус. Ловец Душ больше не смогла бы передвигаться свободно до тех пор, пока полностью не отбросит эту роль. Но это было лучше, чем немедленное раскрытие. Что касается того случая, когда девушке изначально не поверят или сумеют быстро обнаружить ее ложь… что ж, последствия этого не были такими уж значимыми. Хотя Люк не верил, что девушка сможет в одиночку убить весь отряд в пятьдесят человек, включающий пятерых Лордов, они также вряд ли могли угрожать ее жизни. В худшем случае Ловец Душ будет раскрыта, а отряды клана Тянь поднимут бдительность. Люк считал, что это можно считать приемлемой ценой за знание того, что происходит внутри. Конечно, если бы девушка не попалась, было бы намного лучше.

Прошел еще час. Люк уже собирался позволить Ловец Душ войти в руины, но в этот момент произошло нечто, мгновенно изменившее его планы.

На периферии собственного восприятия он, вдруг, обнаружил большое количество живых существ, волной приближающихся к лагерю. Как и ожидал Люк, людоящеры начали действовать, и масштабы были намного больше, чем юноша мог представить. К одинокому лагерю, в котором находилось всего сотня наемников, половина из которых была тяжело ранена, приближалось, по крайней мере, несколько тысяч чешуйчатых аборигенов. Такой силы было более чем достаточно, чтобы снести с лица земли недавно обустроенный лагерь!

Глава 33. Армия ящеров

Помимо примерно полусотни раненых, Тянь Юань оставил в лагере три отряда наемников, общей численностью чуть менее шестидесяти человек. Самым сильным из этих отрядов было «Сердце Океана» Цинь Лихая, временным главой лагеря также стал он. На случай непредвиденных обстоятельств Тянь Юань оставил ему амулет связи, а также сигнальный амулет, при активации которого все, увидевшие это отряды, обязаны собраться в лагере. Проблема была в том, что людоящеры пока находились слишком далеко. Обладающий нормальным, для своей ступени развития, восприятием, Цинь Лихай никак не мог их обнаружить. С другой стороны, когда он сможет это сделать, для лагеря, вполне возможно, будет уже поздно.

Люк предстал перед выбором: сообщить о нападении Цинь Лихаю и позволить клану Тянь подготовиться, или промолчать и оставить преимущество за людоящерами. Плюсом второго варианта было то, что в воцарившемся хаосе Люк сможет действовать свободно. Кроме того, многие из его врагов погибнут. Однако Люк не верил, что погибнут действительно значимые фигуры. Скорее, это будут простые исполнители или вообще не участвовавшие в том событии люди клана и наемники.

Еще одним минусом являлось то, что Люк получил пока слишком мало информации о руинах. Чтобы сделать это быстрее, лучше положится на клан Тянь. Помимо этого, в случае победы людоящеров, ему также придется убираться с болота и неизвестно, когда представится другая возможность его исследовать.

В общем, Люк не слишком долго колебался перед тем, как сделать выбор.

— Срочно свяжись с Тянь Юанем, на нас наступает большая армия людоящеров! — обратился он к Цинь Лихаю.

— Армия ящеров? Но я ничего не вижу… — командир отряда на полную развернул восприятие, но, конечно же, никого не обнаружил. Ящеры находились пока еще слишком далеко.

— Я оставил некоторые отметки на пути. Они не слишком надежные, но большую массу людоящеров сложно не заметить, — соврал Люк. Хотя он и был мастером массивов, вряд ли Цинь Лихай поверил бы, что восприятие юноши острее его собственного. В конце концов, их двоих разделяла целая большая ступень.

— Мастер Лю, вы точно уверены в этом? Не то, чтобы я вам не доверял, но не стоит тревожить Тянь Юаня напрасно. Вы можете не знать, но на самом деле он страшный человек. Если бы мне не были необходимы эти деньги, «Сердце Океана» никогда не присоединилось бы к экспедиции клана Тянь. По крайней мере, под его руководством.

— Точно. Их, как минимум, тысяча, а скорее всего и больше. Немедленно свяжись с ним и используй сигнальный амулет. Иначе… я просто уйду отсюда и оставлю вас самих решать эту проблему.

— Хорошо…

Лицо Цинь Лихая все еще выражало неуверенность, когда он связался с Тянь Юанем и передал ему слова Люка.

— Хорошо. Мы возвращаемся в лагерь. Немедленно используй сигнальный амулет!

Тянь Юань, казалось, давно ожидал чего-то подобного. Он ни секунды не колебался, отдавая приказы. Лидеры крупных отрядов, у которых имелись амулеты связи, тут же получили сообщение от него и выдвинулись обратно в лагерь, по пути собирая более мелкие отряды, которые амулетов не имели. Время было дорого и они не выискивали их специально, ограничиваясь лишь сигнальными амулетами, которые должны были привлечь внимание. Всех наемников собрать таким способом было невозможно, но большая их часть, все же, узнала о нападении людоящеров. Около семи сотен наемников в спешном порядке маршировали к лагерю. Тем не менее, они никак не могли успеть до начала атаки.

К счастью, лагерь не был таким уж беззащитным. Пока Люк бездельничал, наемники, оставленные для охраны, были заняты делом, возводя различного рода укрепления. Еще до этого три золотых мастера, работая вместе, создали довольно впечатляющую схему оборонительного массива. Хотя под напором тысяч людоящеров долго она продержаться не могла, этого должно быть вполне достаточно, чтобы дождаться подкреплений.

Через некоторое время армия людоящеров приблизилась достаточно, чтобы Цинь Лихай смог обнаружить ее. Мрачное и решительное выражение появилось на лице лидера наемников.

— Они в десяти километрах и скоро будут здесь! Всем, подготовится к обороне!

Это была пустая команда. Все уже давно были готовы.

Вскоре присутствие людоящеров смогли уловить оба заместителя командира. Лицо Цинь Тун стало бледным.

— Так много… — потрясенно произнесла она. — Неужели небеса хотят нашей гибели?

— Большинство из них не слишком сильные. В среднем, намного слабее нас, — успокаивающе произнес Цинь Лихай, однако это была не совсем правдой. Ауры большинства ящеров действительно соответствовали лишь практикам закалки кости или формирования даньтяня. Тем не менее, не стоило недооценивать этих ящеров «закалки кости» и «формирования даньтяня». Их физические тела были намного крепче, чем у людей, а прочная чешуя служила превосходной защитой. Кроме того, их атакующая мощь также была совсем не слабой. На самом деле людоящеров «формирования даньтяня» следовало рассматривать как практиков Измененной Крови. Насчет людоящеров «закалки кости» все, скорее всего, было точно также — их можно было сравнить с практиками формирования даньтяня.

Надвигающаяся армия состояла из трех тысяч чешуйчатых тварей, в несколько раз выше полного числа наемников. Кроме того, ауры несколько сотен из них были равны по интенсивности практикам Измененной Крови, а пятеро предводителей соответствовали Лордам! Даже когда все силы наемников соберутся, это будет сложная битва.

Некоторое время спустя армия людоящеров вошла в радиус восприятия простых наемников, а затем приблизилась достаточно, чтобы ее можно было рассмотреть невооруженным взглядом.

Это не была дисциплинированная армия, просто собранные вместе тысячи людоящеров, не слишком хорошо разбирающихся, как действовать вместе. Тем не менее, вид этих тысяч ящеров вселял в сердца наемников ужас. За исключением тех, кто вообще не мог держать в руках оружие, их было всего восемь десятков.

Восемь десятков, против трехтысячной армии… Естественно, что они чувствовали ужас.

— Спокойно! Защитные формации лично создавали мастер Тянь Ген, мастер Цан Чжицзянь и мастер Я Янчень, они не смогут так просто прорваться. Когда они приблизятся, все, имеющие дальнобойные техники, атакуйте по моей команде. Заранее распределите сектора, чтобы в одного врага не попадало слишком много техник. Наша цель не убить их, а остановить. Конечно, чем больше чешуйчатых тварей вы убьете, тем лучше, но не зацикливайтесь на этом. Главное — продержаться до прихода основных сил. Клан Тянь знает о нашей ситуации и спешит к нам на помощь! — произнес Цинь Лихай вдохновляющую речь.

Это помогло. Наемники отбросили страх и неуверенность и приготовились сражаться. В конце концов, в защищенном формациями лагере шанс выжить был намного больше, чем в открытом болоте, хозяевами которого по праву считались людоящеры.

Дальнобойными техниками владели практически все. Другое дело, что мощь этих техник весьма разнилась. Когда людоящеры приблизились на расстояние около трехсот метров, Цинь Лихай отдал приказ атаковать. Множество различных энергетических атак тут же устремилось в сторону людоящеров. При таком большом их скоплении, было сложно промахнуться, практически каждая атака нашла цель. Среди ящеров появились первые жертвы. Однако их число было довольно скромным. Пострадали, в основном, слабые ящеры, попавшие под атаки более сильных практиков. Наибольший вклад внесли Цинь Лихай и два его заместителя, а также лидер одного из двух других отрядов наемников, который также находился на ступени Лорда, хотя всего лишь начальной ступени. Каждая техника этих четырех человек уносила жизни, как минимум, нескольких людоящеров.

К сожалению, успехи остальных были намного более скромными. Наемники формирования даньтяня практически вообще не могли никого убить. Их дальнобойных техник, хватало, максимум, на то чтоб ранить ящера «закалки кости». Только если несколько наемников формирования даньтяня поразят такого ящера, он будет убит, в противном случае, раненый переместится в арьергард армии и будет постепенно восстанавливаться там. Стоит сказать, что регенеративные способности ящеров находятся на очень высоком уровне. Пока это не была мгновенная смерть, ящер, скорее всего, выживет. И даже не пройдет слишком много времени, прежде чем он снова станет боеспособным. Раненые не слишком тяжело могли даже вновь участвовать в этой битве.

В отличие от наемников, людоящеры, казалось, вообще не имели дальнобойных техник. Люк видел это в первой стычке, и вот теперь это снова проявилось. Никто из врагов не применял энергетических атак, бьющих на большое расстояние, вместо этого, они вскинули оружие, и множество стрел и копий устремилось в сторону лагеря. Эти стрелы и копья нельзя было сравнивать с обычными. Стрела или копье, запущенные обычным человеком, никогда бы не смогли преодолеть защиту практика формирования даньтяня, если бы он ожидал этого. Даже будь на месте людоящеров практики на ступень выше них, стрелы и копья были бы практически бесполезны. Особенно стрелы. В то время, как мощь выпущенного копья зависела от личной силы практика, стрелы выпускались из луков, чья максимальная сила выстрела не слишком-то зависела от личности стрелка. Даже если бы из лука стрелял Лорд, она не была бы выше, чем у практика закалки кости или внутренних органов. Конечно, если бы Лорд не владел тайной техникой стрельбы из лука.

Если брать людоящеров, складывалось ощущение, что все они поголовно владеют этой техникой. И не только стрельбы, но и метания копий.

Каждый из снарядов, выпущенных людоящерами, нес в себе огромную угрозу. Одна стрела от простого ящера, может, и не могла убить практика формирования даньтяня, но этих стрел были тысячи. Больше половины ящеров являлось лучниками, за один залп они выпустили около тысячи восьмисот стрел. Тысяча восемьсот стрел против восьмидесяти наемников!

Не стоит забывать также про копейщиков. Их было на тысячу меньше, чем лучников, однако каждое выпущенное копье имело больший разрушительный потенциал, чем две или даже три стрелы.

В мгновение ока небо стало черным от летящих снарядов. Приземлись они все, и от отряда, защищающего лагерь, не осталось бы и следа!

Глава 34. Битва

Стрелы и копья людоящеров были, по своей сути, обычными предметами. Их уникальность заключалась не в материале, а в том, что людоящеры вкладывали в них.

Система культивации аборигенов болот отличалась от человеческой. Они не заключали контрактов с духами после формирования даньтяня, шаманы людоящеров заключали духов в новорожденных младенцев. Это были злые и мстительные духи, они не сотрудничали с людоящерами добровольно, вместо этого те постоянно подавляли их и использовали способности насильно. Кроме того, полностью подавив одного духа, людоящер мог получить от шаманов следующего. При необходимости он мог даже заменить текущего!

Одной из особенностей системы культивации ящеров было то, что они могли вкладывать ауру злого духа в свое оружие. Именно из-за этого обычные копья и стрелы приобретали свою убойную мощь. На самом деле, от этого оружие быстро разрушалось, но это была вполне приемлемая цена за могущество. Также стоит сказать, что оружие из простых материалов не могло выдержать полную мощь особо могущественных ящеров. Они обычно использовали копья из особых материалов, полностью отказавшись от стрел — тратить редкие и ценные ресурсы на хрупкие стрелы никто не хотел. Частично из-за этого статус копейщиков был заметно выше статуса лучников. Но ни те ни другие не имели права голоса в присутствии шаманов.

Независимо от статуса, все людоящеры были опасными противниками. Почти две тысячи стрел и восемьсот копий устремились к позициям людей, намереваясь забрать их жизни. Даже для Лорда было опасно попасть под такой обстрел. Помимо Лордов, остальные наемники были просто обречены, попади все эти снаряды в них.

К счастью, этого не произошло. Стрелы и копья со звоном ударились о возникшую в воздухе полупрозрачную стену, Цинь Лихай вовремя активировал защитную формацию и все в лагере были временно спасены.

К сожалению, щит был непроницаем в обе стороны. Хотя дальнобойные атаки людоящеров разбивались об него, наемники также не могли ответить. Если бы так продолжалось, вражеские атаки рано или поздно истощили бы его, при этом людоящеры не понесли бы никакого ущерба. Возможно, щит не смог бы продержаться даже до прибытия подкреплений.

Однако мастера массивов предвидели такую ситуацию. Неожиданно пространство перед лагерем заполнил туман, полностью перекрывая зрения ящеров. Одновременно с этим Цинь Лихай скомандовал всем сменить позицию.

— Сейчас я отключу защиту. Атакуйте по моей команде!

Являясь временным командиром лагеря, Цинь Лихай получил в свое владение медальон, позволяющий управлять всеми формациями. Он мог как включать защиту так и отключать ее. И это было возможно делать довольно быстро.

— Огонь!

Людоящеры продолжали стрелять, надеясь истощить защиту. Однако из-за тумана они не видели, что происходит в лагере. Все их копья и стрелы были нацелены на прежнее местоположение наемников. Как только защитный экран отключился, все эти снаряды поразили лишь пустое место. Наемники ответили множеством дальнобойных техник. За исключением Цинь Лихая, связанного с массивом, они тоже не могли видеть сквозь туман, однако ящеров было слишком много. Каждая выпущенная техника в кого-то да попадала. Некоторое время наемники могли свободно убивать людоящеров, не получая никакого ответного урона.

Руководители людоящеров, однако, не были глупыми. Как они могли наблюдать за смертью своих войск и ничего не предпринимать? Внезапно поднявшийся сильный ветер оттеснил туман в сторону, позволяя двум сторонам ясно видеть друг друга. В этот момент Цинь Лихаю не оставалось ничего, кроме как снова включить защитный экран, иначе наемники очень скоро стали бы напоминать ежей.

Тысячи стрел и копий одно за другим обрушились на защиту, быстро истощая ее. Спустя десять минут, энергетический барьер светился уже далеко не так ярко. При одном взгляде на него становилось понятно: долго он не продержится.

— Берите раненых и готовьтесь уходить. Барьер продержится еще около пяти минут, если до этого не подойдут основные силы, нам придется покинуть лагерь!

Лагерь не был окружен полностью. Шаманы людоящеров сдули туман только с одного участка болота. Если бы кто-то оставался прикрывать отход, основная группа смогла бы уйти. Вот только оставшиеся были обречены на смерть. Кто захотел бы взять на себя эту роль?

— Я лично прикрою отступление! — разгадал Цинь Лихай всеобщие мысли.

— Глава!

— Брат!

Члены «Сердца Океана» явно не были рады такому решению. Но вот остальные вздохнули с облегчением.

— Я останусь с тобой! От двух Лордов будет намного больше пользы, чем от одного, — мрачно сказала Цинь Тун.

— Нет. Если кто-то и должен остаться, так это я. Вам двоим лучше уйти и позаботиться об отряде, а мои дни все равно подходят к концу, — вмешался в спор Ван Мо.

— Не недооценивай меня! Я Лорд поздней ступени. И, поверьте, я не собираюсь умирать. Пока в дело не вступят их лидеры, этим ящерицам не забрать мою жизнь! Кто-то еще только будет меня отвлекать. Идите!

— Можете не спорить. Подкрепление уже близко, — прервал Люк душещипательную сцену. — Пара минут, и они будут здесь.

Так и произошло.

Людоящеры заметили опасность заранее. Штурмующие лагерь резко развернулись и следующая партия стрел и копий ударила навстречу множеству дальнобойных техник, которые наемники намеревались обрушить на спины врагов. Несмотря на свою смертоносность, подавляющее большинство стрел и копий состояли из обычного дерева или даже тростника. Аура злых духов в определенной мере защищала их, но, при столкновении двух энергии, материал не выдерживал. Если бы не то, что ящеров было намного больше, в этом обмене войска клана Тянь вышли бы победителем. А так… была ничья. В то время как стрелы и копья оказались уничтожены, техники также растратили вложенную в них энергию. В итоге не пострадала ни одна из сторон.

Элитные силы клана Тянь действовали отдельно от других. Лорды и сильнейшие практики Измененной Крови направили свои атаки против командного центра людоящеров, в который входило пять повелителей и около трех десятков шаманов. К сожалению, эти атаки также оказались бесполезны. После того, как мощь техник Лордов буквально смела все стрелы и копья на своем пути, перед ними внезапно появились элитные людоящеры вооруженные огромными щитами. Рост каждого из этих ящеров превышал два метра, их мускулы были полны сил, а чешуя обладала невероятной прочностью. Что касается щитов, они были еще лучше. Изготовленные из лучших материалов при личном руководстве шаманов, они могли вместить удивительно много ауры духа. Главной задачей этих ящеров-щитоносцев было защитить шаманов. И они были готовы пожертвовать жизнью, чтобы это сделать!

Произошло яростное столкновение! Под атаками Лордов первый ряд щитоносцев был смят и отброшен, многие из них мгновенно погибли, но… щитоносцев было больше, чем один ряд. Тела и щиты первых встретивших удар ящеров заметно смягчили атаки, и уже второй ряд выстоял, хотя многие и получили ранения.

Проигнорировать такое приветствие лидеры ящеров не могли.

— Тал ссашша рассана! — яростно закричал один из предводителей людоящеров, указывая копьем на позиции человеческих лидеров. Еще трое согласно зашипели и три десятка шаманов перед ними тут же принялись петь, потрясая колокольчиками, привязанными к их рукам, ногам и хвостам, но это были не совсем привычные колокольчики. Вместо мелодичного звона они издавали более глухой и неприятный звук. И одновременно более мистический. Под воздействием этого звука, казалось, сама реальность стала искажаться.

— Остановите их! — приказал Тянь Юань.

Множество дальнобойных техник вновь устремилось к позициям шаманов и вождей, однако, как и в прошлый раз, этот импульс оказался погашен. Погибло даже меньше ящеров-щитоносцев, чем в прошлый.

— Бесполезные идиоты! — выругался Тянь Юань. На его лице появилось сомнение.

— Цюань, Юэша, Чжан Дин, помогите им, — скомандовал он, наконец.

— Хорошо, брат, — Тянь Юэша облизала губы. — Но я бы хотела сразиться с ними в ближнем бою.

— Делай, как знаешь.

Хотя Тянь Юань считался командиром этой экспедиции, Тянь Юэша все еще была его сестрой. У Тянь Юаня не было абсолютной власти над ней. Она могла просто игнорировать его приказы, если бы они ей не понравились. Раз эта женщина хотела атаковать вблизи, Тянь Юань мог только позволить ей сделать это.

Следом за Юэшей, Тянь Цюань и Чжан Дин также выбрали атаку в ближнем бою. Один изначально был предрасположен к рукопашному бою и на дистанции показывал гораздо худший результат, второй — просто хотел прикрыть свою жену.

Что касается Тянь Юэши… Она стремительной тенью врезалась в ряды людоящеров и во все стороны от нее полетели куски разорванных на части тел. Брызги крови — алой, такой же как у людей — полностью покрыли ее красивую фигуру. Но кровь не задерживалась на ней, вместо этого она впитывалась в кожу женщины, от чего та начинала выглядеть лучше и моложе. Впрочем, в глазах всех, видящих ее в этот момент, Тянь Юэша была просто кровавым демоном. Она не довольствовалась попавшей на нее кровью, в радиусе пятнадцати метров вся кровь быстро стекалась в ее сторону. Людоящеры погибали один за другим, и никто не мог ее остановить. Когда Юэша добралась до позиции щитоносцев, она успела убить уже более полусотни ящеров. Кровь этих ящеров сейчас следовала за ней, создавая картину кровавого ада.

Чжан Дин и Тянь Цюань не сильно отставали. Они не были такими кровожадными, поэтому не ставили перед собой задачу убить как можно больше ящеров за короткое время, тем не менее, каждый из них убил или тяжело ранил не менее трех десятков врагов. Они прибыли к строю щитоносцев лишь немного позднее, чем Тянь Юэша.

Атака!

Три Лорда поздней ступени атаковали вместе, и строй дрогнул. Щиты первого ряда были пробиты, а тела защитников упали в воду болота. Второй ряд тоже сильно пострадал. Даже людоящеры в третьем ряду были серьезно ранены. Однако ящеров-щитоносцев было больше чем два или три слоя. На самом деле их было около трехсот пятидесяти. Сейчас эти триста пятьдесят людоящеров организовали семь слоев защиты, мешая человеческим Лордам добраться до своих лидеров.

— Да как вы смеете преграждать мне дорогу, умрите!

Тянь Юэша взмахнула рукой, и кровь позади нее вскипела, образуя множество кровавых хлыстов, которые устремились к людоящерам. В то же время Чжан Дин использовал техники на основе тьмы, чтобы вызвать множество теневых рук, которые хватали людоящеров за ноги и хвосты. Они даже пытались отобрать у них щиты! Хотя это не удалось, щитоносцы все равно были в значительной мере скованы. Что касается Тянь Цюаня, он просто крушил врага своей превосходящей мощью. Несмотря на то, что щитоносцы являлись элитой людоящеров и обладали превосходящей людей силой, их ступень развития слишком сильно уступала. Как они могли быть противниками Лорду поздней ступени? Их ауры были далеки даже от начальной ступени Лорда.

В общем, очень скоро строй людоящеров был прорван. Однако было уже поздно. Щитоносцы выполнили свое предназначение и выиграли время. Заклинание шаманов было завершено!

Глава 35. Призыв

Сокрушив ряды ящеров-щитоносцев, Тянь Юэша и остальные рассчитывали добраться до шаманов и пятерых предводителей. За их спинами находилась ударная группа из остальных Лордов и сильнейших практиков Измененной Крови, поэтому они совсем не боялись. Несмотря на то, что ауры пятерых предводителей ящеров были сравнимы с Лордами, это были лишь Лорды начальной ступени. Их убийство не казалось лидерам клана Тянь чем-то сложным. Однако прежде чем они смогли добраться до шаманов и вождей, на их пути возникло новое препятствие.

Неглубокая в этих местах вода болота резко взбурлила, и из нее начали подниматься новые враги. Точнее, не из нее. Поднятие из болота было лишь видимостью, тонкий слой воды никогда не смог бы скрыть настолько огромные фигуры. По крайней мере, так казалось наемникам.

Это тоже были ящеры. Некоторые из них были самыми настоящими рептилиями, не имеющими никакого сходства с людьми, другие представляли собой копию людоящеров. Отличие заключалось в том, что рост этих призванных людоящеров более чем в два раза превосходил самого рослого из щитоносцев. Остальные рептилии также не отличались скромными размерами. Длина некоторых из них превышала десяток метров.

Ауры этих существ были странными. Только на вид Люк не мог определить, какими силами они обладают. Однако тайной это оставалось не долго. Тянь Юэша, Чжан Дин и Тянь Цюань, а также другие, следующие за ними Лорды, очень быстро столкнулись с этими существами лицом к лицу.

Столкнулись и отступили.

Троица лидеров не оказалась в плохом положении, однако все остальные мгновенно были оттеснены. Призванные ящеры обладали просто ужасающей физической силой. Помимо этого, они не были живыми в прямом смысле этого слова. Из-за этого раны, нанесенные им, не кровоточили. Учитывая размеры, было очень сложно уничтожить этих существ. Всего призванных было столько же, сколько шаманов, и каждый из них был условно равен практику ступени Лорда. К счастью, эти существа были не слишком быстрыми и почти не обладали дистанционными атаками, иначе справиться с ними было бы намного сложнее. Даже так Лорды клана Тянь не могли быстро одолеть ящеров один на один, не говоря уже о том, что ящеров оказалось больше, чем Лордов. В дополнение к трем тысячам, которые присутствовали изначально, дела клана Тянь, казалось, были плохи.

После того, как Лорды были оттеснены, большая часть вызванных ящеров кинулась преследовать их, около десятка осталось, чтобы разобраться с троицей Тянь Юэши.

Сотрудничая между собой, муж и жена неплохо противостояли натиску ящеров и присоединившихся к ним щитоносцев, но по-настоящему ключевую роль в битве играл Тянь Цюань. У призванных не было крови, поэтому техники Тянь Юэши утратили большую часть своей эффективности. Если бы не собранная ранее кровь людоящеров, она могла бы только отступить. С другой стороны, техники Тянь Цюаня были основаны на стихии земли и грубой физической силе. В прямом столкновении это сочетание действительно показало себя очень эффективно. Тянь Цюань один взял на себя половину врагов, в то время как Тянь Юэша и Чжан Дин взяли на себя вторую половину. Но, хотя они успешно противостояли, ни одно из призванных существ пока не было уничтожено.

Пока десять из них противостояли трем лидерам, остальные преследовали отступающих Лордов, а затем и вовсе кинулись в атаку на основную массу наемников. Их тут же поддержали тысячи лучников и копейщиков. В то время, как обладатели луков все еще держались на расстоянии, копейщики, истратив запас метательных копий и оставшись только с одним, перешли в ближний бой. В момент сближения они понесли немалые потери, однако после того, как достигли людей, ситуация резко изменилась. Хотя ауры ящеров, в среднем, были на ступень ниже, из-за физической силы, чешуи и особых свойств системы культивации людоящеры вовсе не оказались в невыгодном положении. Это было столкновение двух равных противников!

К сожалению, число одних только копейщиков почти соответствовало количеству людей в армии клана Тянь. А ведь были еще и лучники. Дела людей мгновенно стали плохи. Если бы не различного рода формации, линия фронта бы уже рухнула. Благодаря им, люди держались, однако их потери были крайне значительны. Малые отряды, у которых не было собственной формации, почти все были уничтожены.

Людоящеры тоже несли потери. На двух убитых людей приходилось где-то три мертвых людоящера. Хотя никто не хотел терять больше войск, такой размен для них, на самом деле, был выгоден. Если бы ничего не произошло, все люди довольно быстро были бы уничтожены.

Особый урон наносили людоящеры, чья аура примерно соответствовала практикам ступени Измененной Крови. Их было около двух сотен. К счастью, подавляющее большинство этих ящеров соответствовала только начальной ступени Измененной Крови, если бы это было не так, одних только их было бы достаточно, чтобы полностью сокрушить армию клана Тянь. Среди них особенно выделялся примерно пять десятков десяток людоящеров средней ступени и около десятка поздней. Те, что соответствовали средней ступени, были сильнее любого практика Измененной Крови, но Лордам противниками, определенно не были. Что касается десятка сильнейших, они вполне могли столкнуться с Лордом начальной ступени и, скорее всего, вышли бы победителями. Если бы люди не полагались на формации, как они вообще могли противостоять таким существам?

К счастью, людоящеры формациями не владели. Однако магия шаманов сполна восполняла этот недостаток. Благодаря своей массе и физической силе, два десятка призванных существ легко сокрушали любую формацию, с которой им доводилось столкнуться. Встретившись с гигантским людоящером или просто ящером людям, оставалось только распустить формацию, чтобы сохранить жизни, однако они тут же становились добычей их мелких собратьев.

Не прошло и четверти часа, а погибло уже две сотни человек. Еще больше было ранено, в том числе и серьезно. Потери людоящеров были в полтора раза выше, но кого это волновало? Лицо Тянь Юаня было необычайно хмурым. За эти пятнадцать или около того минут Тянь Юэше с мужем и Тянь Цюаню удалось убить несколько призванных существ, основным войскам также удалось уничтожить двух, но, в целом, армия клана Тянь была близка к краху. Ее боевой дух упал необычайно низко. Отправляясь в эту экспедицию, наемники надеялись заработать денег, но вовсе не собирались оставлять тут свою жизнь, однако две сотни их собратьев уже погибло и с каждой минутой умирало все больше и больше. Какой смысл умирать в борьбе за цели клана Тянь?

Сами члены клана тоже были подавлены. Они желали получить достижения и возвыситься, но никак не гибнуть в неравной битве.

— Должны ли мы вмешаться? — неуверенно спросила Цинь Тун своего брата. У наемников «Сердца Океана» не было особых причин бросаться в битву, в которой, безусловно, погибли бы многие из них. Хотя у них были знакомые среди других отрядов наемников, эта связь не была крепкой. Никто не хотел рисковать своими жизнями ради них. С другой стороны, если бы отряд просто отсиделся, это могло повлечь за собой санкции. Их могли лишить платы и выгнать из экспедиции. В худшем случае Тянь Юань мог даже захотеть казнить их.

— Наша задача — охранять лагерь. Пока никто из руководства не приказал делать обратное, оставить его — значит нарушить приказ.

Уверенно ответил Цинь Лихай.

Таким образом, «Сердце Океана», а вместе с ними и Люк продолжали охранять никому не нужный лагерь. Людоящеры даже не смотрели в его сторону, намереваясь, по-видимому, оставить напоследок.

Люк внимательно наблюдал за битвой. Способности людоящеров, особенно людоящеров-шаманов вызывали у него неподдельный интерес. Насколько он мог судить, призванные существа представляли собой духов, только духов странных. Они не формировали истинные материальные формы, наподобие грозовых духов на четвертом уровне Пещеры Единения Инь-Ян, вместо этого их тела состояли… из подручных средств. Да, на самом деле тела всех этих монструозных ящеров были сформированы из грязи болота, странным образом сжавшейся до огромной плотности и существенно изменившей свои свойства. Если не знать это заранее, практически невозможно определить, что раньше это была грязь. Тела ящеров выглядели как тела настоящих ящеров. Если бы Люк не видел процесса их формирования, он бы сам не поверил, что это почва болота.

Из-за состава тел, этих призванных ящеров было так трудно уничтожить. У них практически не было уязвимых мест. По сути, они являлись грязевыми големами, но эти грязевые големы действительно обладали куда большим могуществом, чем шаманы, их призвавшие. И это было довольно странно.

Тем не менее, получив критический уровень повреждений, они все-таки распадались. На глазах Люка, Тянь Цюань уничтожил уже третьего призванного ящера, буквально разорвав его тело на куски.

Внезапно Люк что-то заметил. В момент разрушения тела произошел короткий всплеск духовной энергии, и что-то неуловимое погрузилось в воду болота.

«Они не умирают при разрушении тел. Не значит ли это…»

Прежде чем он успел додумать, шестеро шаманов, потерявших своих духов до этого, вновь начали петь.

«Точно, они призывают их снова!»

Люк уже представил лица наемников и людей из клана Тянь, когда призыв будет завершен. Юноша боялся, что тогда их боевой дух рухнет окончательно.

— Духовные атаки. Используйте духовные атаки против этих призванных монстров, — закричал он, усилив голос при помощи ци.

Так как это на самом деле были духи, атаковать их при помощи духовной энергии являлось верным решением. В отличие от тел, которые трудно уничтожить и легко воссоздать, уничтожение духа было главным. Проблема заключалась в том, что слишком мало людей владело духовными атаками, будь то атакующий артефакт души или наступательная техника души. Среди наемников таких людей почти не было. Тем не менее, крик Люка не пропал впустую. По совпадению, в этой группе людей было довольно много тех, кто такими способностями обладал. В каждом небольшом отряде наемников находился хотя бы один мастер массивов. Даже если этот мастер не владел атакующей духовной способностью, просто его сила души могла доставить призванным ящерам немалые неудобства.

Среди мастеров массивов Люк успел заработать некоторый авторитет. В то время как простые наемники не стали бы слушать его, эти мастера были другими. Объединив силы, они тут же обрушили свои духовные атаки на призванных ящеров! Следуя их примеру, простые наемники также использовали свою духовную силу. По отдельности это могло быть не эффективно, но вместе…

Результат не заставил себя ждать. Один за другим гигантские рептилии стали распадаться грудами грязи.

Все еще находясь в лагере, Люк тоже направил свою духовную силу, чтобы уничтожить ящеров. К сожалению, Снежный Кристальный Чертополох все еще находился в процессе эволюции, поэтому эспер не мог использовать «Шипы» или «Бурю Шипов», но даже простой атаки духовной силой было бы достаточно, чтобы уничтожить одного из духов. Было бы, потому что Люк не осмеливался использовать всю свою мощь. Чтобы не раскрыть себя раньше времени, он не использовал даже пятой ее части. Таким образом справиться с духом ящера было невозможно. Ему приходилось объединяться с другими, чтобы сделать это. Но даже так вклад Люка не был маленьким. На самом деле он уступал только трем золотым мастерам массивов и, как ни странно, одному Лорду средней ступени из числа наемников, который использовал артефакт души атакующего типа.

По иронии судьбы, несмотря на то, что Люк искренне желал гибели клану Тянь, сейчас ему приходилось сражаться на его стороне. Если бы людоящеры победили, все его планы оказались бы разрушены.

Сейчас, благодаря его словам, с одной опасностью удалось справиться. Не прошло много времени, прежде чем все призванные ящеры, сражающиеся с основной частью войск были уничтожены. Остались лишь те, которым противостояли Тянь Цюань, Тянь Юэша и Чжан Дин. Впрочем, они тоже разобрались, что к чему. Несмотря на то, что они не слишком развивали духовную силу, каждый из троицы все еще оставался Лордом поздней ступени. Добавив духовную силу к своим атакам, они также стали стремительно избавляться от призванных ящеров.

Глава 36. Золотая пагода

К сожалению, несмотря на то, что эта атака шаманов оказалась полностью отражена, ситуация для клана Тянь все еще выглядела печальной. Пока мастера массивов и другие люди с развитой духовной силой атаковали призванных ящеров, простые людоящеры продолжали наступать. Стрелы дождем обрушивались на формации людей, заставляя тех тратить много ци для защиты. В то же время ящеры-копейщики атаковали в ближнем бою. Человеческие мастера падали один за другим. Людоящеры тоже гибли, но их все еще было намного больше. Две сотни погибших превратились в три, затем в три с половиной, а теперь уверенно приближались к четырем. Людоящеры потеряли более пяти сотен своих товарищей, но в последнее время их потери даже сократились. Начала сказываться подавляющая численность. Если сначала это было три — три с половиной к одному, то теперь пять к одному не было преувеличением. Кроме того, погибшие, как правило, были слабейшими. К людям это тоже относилось, но в меньшей степени. В отличие от врагов, которые сражались индивидуально, они использовали формации. В тот момент, когда формация рухнет — большинство ее членов погибнет. Конечно, сильнейшим все еще было намного проще выжить, но вот к людям средней силы это не относилось.

На самом деле многие из отрядов изначально не имели собственной формации. В преддверии экспедиции клан Тянь продал их им, чтобы увеличить вероятность успеха. Однако не все отряды могли позволить себе подобную покупку. Даже с учетом скидки, цена оставалась очень большой. Сейчас лидеры отрядов, которые этого не сделали, сильно сожалели. Если все еще были живы, конечно.

Но даже те, кто формации приобрел, были не слишком опытны в их использовании. Лишь отряды, изначально имеющие собственные формации, проявляли их полную мощь, становясь ужасом в глазах людоящеров. Только из-за этих людей потери со стороны клана Тянь были меньше, чем со стороны людоящеров. Они были несокрушимым щитом, останавливающим продвижение рептилий и карающим мечом, уничтожающим их.

Таких отрядов было, на самом деле, довольно мало. К счастью, все члены клана Тянь также владели формациями на должном уровне. Они имели меньший опыт, чем наемники и их средняя сила также была ниже, однако это все еще было не то, что могли с легкостью сокрушить людоящеры. Из почти четырехсот погибших лишь семьдесят относились к их числу, остальные были наемниками.

Члены «Сердца Океана» и двух других отрядов наемников с интересом и тревогой наблюдали за битвой. Про них, казалось, все забыли. Тянь Юань не считал, что небольшое число этих людей может существенно повлиять на битву, а людоящеры просто оставили их напоследок.

После того как Люк нашел решение против хода шаманов, несколько отрядов двинулись к лагерю, но, столкнувшись с полупрозрачным щитом, быстро отступили, потеряв при этом немало членов — до того, как ящеры подошли слишком близко, барьер был отключен и наемники вволю атаковали, а стрелы этих нескольких сотен ящеров не могли справиться с дистанционными атаками наемников, в основном из-за того, что среди них находилось несколько Лордов.

После того, как «Сердце Океана» и остальные успешно отбились, они вновь стали простыми наблюдателями. Однако это длилось не слишком долго. В связи с увеличившимися потерями, каждый Лорд был на счету. Тянь Юань отдал приказ атаковать.

Он все еще заботился о безопасности лагеря, поэтому приказал атаковать не всем, а только элитным силам, находящимся на ступени Измененной Крови и выше. Все наемники формирования даньтяня оставались для защиты лагеря. Также были оставлены несколько человек, находящихся на поздней ступени Измененной Крови, чтобы в случае прорыва ящеров оставшиеся не были совсем беззащитны. Был среди оставшихся и Люк. Как мастера массивов его никто не стал бы кидать в бой, особенно после того, как призванные существа оказались истреблены. Цинь Лихай лично передал ему амулет для управления массивом, среди остающихся Люк был самым квалифицированным для этой задачи.

Юноша молча смотрел как около трех десятков человек удалилось от лагеря и врезалось в спины людоящеров. В то время как большинство наемников сформировали формацию, точнее три — по числу отрядов — четыре Лорда сражались отдельно. Находясь в формации, они вообще не получили бы никакого преимущества. Это только ограничивало бы их.

Четыре Лорда и три десятка свежих наемников, каждый из которых находился на ступени Измененной Крови вошли в ряды людоящеров как нож в масло. Все копейщики сейчас сражались на передовой, те, кто им противостоял, были обычными лучниками. За одним-единственным исключением среди лучников вообще не было ящеров «Измененной Крови». Все, достигшие такой силы, имели квалификацию для перевода в копейщики. Копейщики, как правило, имели оружие из лучших материалов, а их статус был на ступень выше. Только дурак не стал бы копейщиком, если бы имел такую возможность. Единственным исключением был командир лучников. Имея под началом более полутора тысяч бойцов, он обладал статусом, которому позавидовал бы любой копейщик. Оружие этого командира лучников также ни в чем не уступало копейщикам, на самом деле, оно их превосходило. В бою один на один этот людоящер-генерал без проблем мог справиться с человеческим Лордом начальной ступени. Учитывая его способности к дальнему бою, он мог доставить «Сердцу Океана» и остальным немалые неприятности. К счастью, в настоящий момент он был сосредоточен на другом фронте. Им противостояли только обычные ящеры-лучники. Небольшой отряд был похож на богов смерти, свободно убивая противников и оставаясь неуязвимым. Людоящеры умирал один за другим, не в силах забрать с собой даже одного человека.

Однако это была капля в море. Несмотря на успехи Цинь Лихая и прочих, ситуация продолжала оставаться безнадежной. Ящеров все еще было намного больше, а их элитные силы было крайне сложно убить. Человеческие Лорды были заняты сдерживанием людоящеров средней и поздней ступени «Измененной Крови». Хотя людоящер средней ступени не был противникам Лорду начальной ступени один на один, их было намного больше, чем Лордов. От трех до пяти ящеров, объединившихся вместе, представляли для подобного Лорда нешуточную угрозу. В то же время ящеры, чья аура была сопоставима с практиками поздней ступени Измененной Крови, объединялись против немногочисленных Лордов средней ступени. Что касается двух Лордов поздней ступени — Ху Мэнлань и Тянь Лимина — им противостояло множество более слабых ящеров. По сути, эти ящеры были пушечным мясом, но задачу по сдерживанию сильнейших бойцов противника они выполняли. Единственным, кто все еще не сделал ход, оставался Тянь Юань.

С другой стороны, шаманы, потеряв призванных существ, начали новое заклинание. Никто не знал, каков будет его результат, но вряд ли это принесет людям что-то хорошее.

Троица Тянь Юэши в настоящий момент находилась довольно близко к ним. После уничтожения призванных ящеров, щитоносцы не могли представлять для них угрозу. Казалось, прямо сейчас эти трое ворвутся в ряды хилых шаманов и устроят настоящую резню!

Однако прежде чем они успели это сделать, пятеро лидеров сделали свой ход. Трое из них отделилось и направилось навстречу человеческим Лордам. Вспыхнула битва. Хотя аура этих трех лордов ящеров соответствовала лишь начальной ступени, они ни в чем не уступали Лордам поздней ступени. Члены клана Тянь быстро поняли, что были слишком наивны, надеясь втроем убить их пятерых. Ситуация была полностью противоположной, если бы все пять ящеров объединились, убить троицу не составило бы труда. К счастью, они решили устроить поединки.

— Лимин, Ху Мэнлань — идите, помогите им!

Тянь Юань вообще не доверял благородству ящеров. Если бы это был он, Тянь Юань позволил бы поединкам состояться, после чего двое оставшихся нанесли бы удар, выбивая противников одного за другим.

— Хорошо!

Легко преодолев препятствие из обычных ящеров, два Лорда поздней ступени устремились на помощь своим товарищам.

В то же время Тянь Юань, наконец, принялся действовать лично. В его руках появилась небольшая золотая пагода, от которой исходила аура могущества. Это явно был артефакт небесного класса! Более того, даже среди небесного класса он должен быть выдающимся. Тянь Лимин также владел артефактом небесного класса, но аура того и близко не была настолько могущественной.

Аура Тянь Юаня также взорвалась. Раньше он выглядел как обычный Лорд поздней ступени, но теперь Люк убедился, что тот просто скрывал свои силы. Хотя Тянь Юань еще не достиг ступени Короля, он был очень близок к этому. Намного ближе, чем отшельник Мо из прошлого. Казалось, все, чего ему не хватает, это одного крошечного шага, после чего он сформирует духовное орудие и станет настоящим Королем. Вместе со своей золотой пагодой он, определенно, мог противостоять более слабым Королям.

Тянь Юань направил ци в пагоду, и та взлетела над полем боя, распространяя ужасающее чувство подавления. Мощные энергетические атаки обрушились от нее вниз, уничтожая разом множество ящеров. Даже ящеры, соответствующие поздней ступени Измененной Крови, которым не повезло попасть под удар, были тяжело ранены. Что касается всех остальных… они просто были уничтожены.

Однако Тянь Юань, казалось, не до конца контролировал мощь пагоды, или, может быть, тонкий контроль вообще не предусматривался конструкцией артефакта. Урон был нанесен всем, кто попал под удар. Хотя основная его часть была нацелена в гущу людоящеров, некоторые из наемников или даже людей клана также попали под него. Попали, и как и людоящеры, были уничтожены.

Золотая пагода была устрашающим артефактом, не делающим различий между своими и чужими.

Глава 37. Отчаянный ход

Грохот, грохот!

Летя в воздухе, золотая пагода посылала вниз атаку за атакой, которые буквально опустошали ряды людоящеров. Тянь Юань старался направить их так, чтобы не задеть никого из людей, но получалось это не всегда — люди и ящеры на фронте были слишком сильно переплетены. Что касается людоящеров-стрелков, которые находились обособленно, Тянь Юань был пока слишком далеко от них, он не мог послать артефакт на такое расстояние. Впрочем, это не было проблемой, ему достаточно просто подойти.

Видя происходящее, все пятеро предводителей людоящеров серьезно нахмурились. Но, помимо того, что у каждого из них теперь был свой противник, даже если его бы не было, мощь этого артефакта небесного ранга полностью потрясла их воображение. С ним могло справиться только это.

Повинуясь команде своих вождей, шаманы резко изменили пение. Более того, они подозвали несколько уцелевших щитоносцев, а затем… вонзили ритуальные кинжалы им в грудь, позволяя крови свободно стекать в воду болота. Один, два… десять… Около двух десятков людоящеров было мгновенно принесено в жертву!

Результат этого был поразительным.

Неизвестно, какое заклинание шаманы хотели применить в начале, но сейчас…

Некоторое время ничего не происходило. Тянь Юань уже добрался до людоящеров-стрелков и сеял смерть среди них, оставив ошеломленных копейщиков сражаться с воспрявшими духом людьми. Даже если часть из них погибла от атак Тянь Юаня, это все равно переломило ситуацию. Правда, любви к главе клана Тянь это все равно не прибавило. Люди, чьи друзья и знакомые погибли под ударами золотой пагоды, затаили ненависть к нему в своем сердце. К сожалению, скорее всего им никогда не удастся отомстить. Большинство из этих людей не надеялись даже достичь ступени Лорда, тогда как он был близок к рангу Короля.

Как бы то ни было, ящерам приходилось намного хуже, чем людям. Теперь, без поддержки стрелков и получив большой урон от золотой пагоды, ящеры-копейщики даже уступали людям в численности. В таких условиях их дни были сочтены, даже если бы Тянь Юань не вернулся, чтобы лично иметь с ними дело. В то же время ящеры-стрелки очень быстро погибали. Под двойным напором: небесного артефакта и группы Цинь Лихая они развернулись и… разбежались в разные стороны, ловко используя местность, чтобы скрыть свое присутствие. Вода в болоте не была высокой, однако, рухнув на землю, людоящеры-стрелки идеально сливались с местностью, и их становилось очень сложно заметить на расстоянии. Даже их ауры сливались с болотом и не могли быть свободно различены.

— Думаете сбежать? Даже не мечтайте!

Не пытаясь выискивать людоящеров, Тянь Юань просто принялся методично атаковать все подряд. Даже если людоящеры были скрыты, они не могли избежать атаки по местности. В глазах этих ящеров-стрелков появилось отчаянье.

Одного только Тянь Юаня было достаточно, чтобы сотни и сотни их погибли. Была уничтожена примерно половина людоящеров, когда заклинание шаманов, наконец, возымело эффект. Это было похоже на недавний призыв ящеров, но намного более устрашающе.

Ткань между двумя реальностями — обычной, и той, в которой обитали духи, пошла рябью и в воздухе появилась огромная змеиная голова. Каждый ее глаз был размером с колесо телеги, а рот с легкостью мог бы проглотить слона. Аура гостьи тоже была поразительной: излучаемая ею мощь была ничуть не меньше, чем у Тянь Юаня. На самом деле, она даже превосходила его!

Следом за головой появилось гигантское туловище. Вскоре вся змея появилась в этой реальности. В отличие от предыдущего призыва, она пришла в собственной плоти, а не была одержимым духом големом. Отношение к ней тоже было совсем другое. Призванных ранее духов людоящеры уважали. Змею — боялись. При ее появлении все шаманы людоящеров разом рухнули на колени, даже вожди людоящеров резко разорвали дистанцию со своими противниками и почтительно склонили головы.

— Думаешь, можешь отвлекаться во время боя?

Тянь Юэша атаковала. Из-за того, что противник отвлекся, ее кровавые лезвия смогли найти брешь в обороне и людоящер получил ранения. В тот же миг Тянь Юэша изменила ручную печать, и кровь в теле этого вождя людоящеров внезапно стала бурной.

Увидев возможность, Чжан Дин также сосредоточил свое внимание на этом ящере. Тьма окутала его, связывая и затрудняя чувства. Это позволило Тянь Юэше подготовить смертельный удар.

Кровь убитых людоящеров устремилась к ней, формируя вокруг женщины кровавый доспех, в ее руках — кровавый клинок.

Это была высшая техника, которой она владела — «Аватар Крови». Использование «Аватара Крови» истощило бы всю накопленную кровь, но, ради убийства одного из ящеров-лордов, Тянь Юэша без колебаний применила его.

Поразительная аура накопилась в клинке. Не было никаких сомнений: если удар достигнет цели, с предводителем ящеров будет покончено. Из-за тьмы Чжан Дина ящер никак не мог вовремя среагировать на удар. Казалось, сейчас его жизнь оборвется.

Прямо перед тем, как Тянь Юэша выпустила свою атаку, ее буквально протаранило гигантское бронзовое бревно, отправив в полет. Едва сумев среагировать, женщина направила ци крови от атаки к защите, поэтому не пострадала слишком сильно, но вот Чжан Дину, который находился не так далеко, повезло намного меньше. То, что атаковало Юэшу до этого, было отнюдь не бревном, на самом деле это было тело змеи.

В то время, как Тянь Юэша просто столкнулась с ним и понесла потери, Чжан Дина атаковала голова. С легкостью прорвав покров тьмы, она протаранила грудь мужчины, отправив в полет, а затем мгновенно метнулась за ним следом. Не успел он приземлится, а гигантская змея уже снова была прямо перед ним. На этот раз она не стала таранить. Вместо этого из пасти монстра вырвался язык, мгновенно спеленавший Чжан Дина. Язык втянул его прямо в пасть твари. Челюсти сомкнулись, и один из огромных клыков пронзил Лорда насквозь — змея была не настолько глупа, чтобы живьем глотать объекты, способные повредить ее внутренности.

Прошло совсем немного времени, а с одним из Лордов поздней ступени было покончено!

Лицо Тянь Юэши исказилось. Она со страхом и ненавистью смотрела на змею. Они были женаты с Чжан Дином уже много лет, и их отношения были очень близкими. Можно даже сказать, что Юэша действительно любила его. Если бы у нее была возможность, она бы страшно отомстила, однако… прямо сейчас женщина думала только о том, как безопасно отступить. Она явно не была противницей змее. Несмотря на то, что Тянь Юэша любила Чжан Дина, себя она любила больше.

Но был один человек, который, казалось, не думал о самосохранении.

— Умри, тварь! — раздался яростный вопль, и Тянь Цюань кинулся в атаку. С появлением гигантской змеи все предводители ящеров потеряли желание сражаться и большинство из них отступило, поэтому Тянь Цюань больше не был связан боем. Ничто не мешало ему самоубиться.

К счастью, были еще люди, реагирующие адекватно.

— Цюань, нет!

Тянь Лимин возник перед Цюанем и преградил ему направление атаки. Тянь Лимин не слишком любил этого варвара, но тот все еще оставался Лордом поздней ступени. Клан понесет большие потери, если он погибнет.

— Эта тварь убила нашего зятя, разве ты не хочешь отомстить за него? — яростно спросил Тянь Цюань.

— Конечно, хочу. Но если бы ты мог использовать свою голову по назначению, то мог бы понять, что ни ты, ни я, ни даже мы оба вместе ей не противники! Лучше доверь это дело брату Юаню.

Неизвестно, что он еще хотел сказать, но в это время змея, которая, покончив с Чжан Дином, нацелилась было на Тянь Юэшу, резко изменила направление и направилась к ним двоим.

— О нет, идиот! Она явно среагировала на твои слова!

Тянь Лимин был несчастен. К сожалению, он не отступил вовремя и теперь вместе с Тянь Цюанем стал мишенью змеи. Несмотря на то, что он владел артефактом небесного ранга, этого все еще было недостаточно, чтобы справиться с таким монстром.

Наблюдающий из лагеря Люк тоже был обеспокоен. Во-первых, змея делала, по сути, его работу. Чжан Дин, определенно, был врагом, которого он должен был убить, однако после его смерти, Люк не почувствовал никаких изменений в собственной культивации. Чтобы это произошло, очевидно, нужно было убивать врагов лично. Возможно, если все виновные погибнут, печать все равно падет, но рисковать Люк не хотел.

Второй причиной беспокойства была сила змеи. При поддержке предводителей ящеров не исключено, что ей удастся уничтожить армию людей. В этом случае самому Люку также было бы непросто спастись. Точнее, это было бы просто, если бы у него была гарантия, что змея не умеет летать или не обладает какой-нибудь ужасающей дальнобойной техникой. На первый взгляд, ничего из перечисленного у змеи не было, но Люк не смел недооценивать существо подобной силы.

К счастью, казалось, предводители людоящеров вовсе не собираются поддерживать змею. Вместо этого они… отступали. Аккуратно и с явной опаской посматривая на вызванного их шаманами монстра. Обычные людоящеры также разбегались, лишь шаманы все еще стояли на коленях, а верные щитоносцы находились возле них.

Из всего увиденного Люк сделал интересный вывод: шаманы едва ли могли контролировать змея! Хотя они призвали его, об управлении они могли только мечтать. Было уже хорошо, что он атаковал врагов, а не людоящеров в первую очередь. Очевидно, шаманы не могли гарантировать, что этого не произойдет, когда с врагами будет покончено. Оставить змея сражаться с людьми, а затем отступить — было для них лучшим выходом.

Глава 38. "Старший брат"

Глядя на фигуру величественной гигантской змеи, Люк понял, почему это место называли Джунгли Великого Змея. Великий Змей из названия сейчас был прямо перед его глазами. Обладая длиной в несколько десятков метров, он, тем не менее, оставался невероятно проворным. Покончив с Чжан Дином, змей был привлечен словами Тянь Цюаня и направлялся прямо к нему. На свое несчастье, Тянь Лимин в это время находился рядом со своим кузеном. Прошло совсем немного времени, прежде чем змея достигла своей цели.

Несмотря на численное превосходство, эти двое вообще ничего не могли противопоставить бронзовошкурому змею. Работая вместе, они смогли избежать мгновенного разгрома, однако поражение было только вопросом времени. Глядя на это, Люк начинал беспокоиться. Было бы намного лучше, если бы он лично убил Тянь Лимина, если это сделает змей, у него будет на одну сильную цель меньше. Эти Лорды поздней ступени были важными компонентами плана. Теперь, когда Люк лично увидел мощь Тянь Юаня, он не обладал уверенностью, что сможет с ним справиться. Чтобы увеличить шансы на успех, он должен был поднять свою силу. Легче всего это было сделать, убивая сильнейших Лордов клана Тянь, которые были замешаны в том деле. К сожалению, Великий Змей уже отнял у него одну из целей, прямо сейчас он намеревался отнять вторую. Хотя Люк не слишком верил, что это произойдет, он все еще волновался.

Действительно, не произошло. Змей как раз собирался окончательно разделаться с парой, прорвав оборону Тянь Цюаня и отправив его в продолжительный полет, а затем отбросив небесный трезубец Тянь Лимина далеко в сторону. Лишь мгновенья отделяли этого Лорда поздней ступени от смерти. На его счастье, Тянь Юань, наконец, сделал ход.

Могущественная сила опустилась с небес, отбрасывая змея в сторону и подавляя его.

— Я займусь им. Отступайте, все. Чем дальше, тем лучше!

Хотя Тянь Юань временно подавил Великого Змея при помощи своей пагоды, он отчетливо ощущал, что это лишь временная мера. Повинуясь его команде, человеческие отряды стали спешно отступать. На самом деле, это больше походило на бегство, чем на отступление. Члены одного отряда старались держаться вместе, но на этом все. Разные отряды разбежались в разные стороны. Нередко они сталкивались при этом с людоящерами, но, несмотря на недавнюю жаркую битву, ни одна из сторон не стремилась снова вступить в бой, хотя это не отменяло того факта, что и люди и ящеры относились друг к другу крайне подозрительно.

«Сердце Океана» тоже отступило. Они действовали довольно организовано и даже вернулись в лагерь, чтобы захватить с собой раненых, однако обнаружили, что те уже эвакуировались. Охранники и те из раненых, кто был ранен не так сильно, помогли уйти своим более тяжело раненым товарищам. Они ушли не слишком далеко, поэтому Цинь Лихай и остальные быстро догнали их и присоединились. Из-за суматохи они даже не сразу заметили, что кого-то не хватает.

— А где мастер Лю? — спросил Цинь Лихай, наконец, заметив потерю.

— А его нет? Он был с нами, когда мы выходили из лагеря… — ответил один из наемников.

Как оказалось, никто не заметил, как мастер Лю исчез, что заставило Цинь Лихая крайне насторожиться. Кто знал, какие еще опасности скрываются в этом болоте? В другой ситуации Цинь Лихай вернулся бы и поискал его, однако сейчас время было слишком дорого. Если «Сердце Океана» не отступит вовремя, оно может быть полностью уничтожено. Несколько раз громко позвав Люка, Цинь Лихай так и не получил ответа. Наконец, скрипя сердце, он отправился вслед за удалившимися членами отряда. Очевидно, он больше не мог помочь. Он мог доверить это только судьбе. В конце концов, они были знакомы совсем недолго.

Чего Цинь Лихай не предполагал, что «мастер Лю» оставит отряд по своему собственному желанию. Такая ситуация как эта была идеальной для него, чтобы начать действовать. Вовремя применив невидимость, он легко сбежал от отряда. Удалившись от поля битвы на расстояние, достаточное для наблюдения, но недостаточное, чтобы попасть под случайную атаку, Люк принялся наблюдать. У него были и другие планы, но прямо сейчас он решил, что лучше как можно больше узнать о способностях сильнейшего в этой экспедиции врага — Тянь Юаня. Люк был почти уверен, что Тянь Цзы даже сильнее него и, скорее всего, прорвался на ступень Короля, но Тянь Цзы здесь сейчас не было. В любом случае, следовало делать шаг за шагом. Люк сильно сомневался, что прямо сейчас сможет победить даже Тянь Юаня — золотая пагода была слишком подавляющей.

Какой бы подавляющей пагода ни была, Великий Змей не просто так был властелином болот. Хотя вместе со своим артефактом Тянь Юань мог бы противостоять слабому Королю, эту змею также можно было рассматривать как эквивалент Короля. Иными словами, она была духовным зверем пятого ранга. Хотя она явно находилась на нижней границе пятого ранга, духовные звери, в среднем, были сильнее людей. Великий Змей был равен Королю начальной ступени, однако не все Короли начальной ступени были одинаковы. Тянь Юань мог бы сразиться со слабым Королем. Змей соответствовал сильному. Если наблюдать за картиной со стороны, казалось, что глава клана Тянь полностью подавляет гигантского змея, однако только он сам знал, сколько сил ему пришлось на это затратить. В этом противостоянии Тянь Юань вообще не имел шансов на победу, все, что он мог — временно сдерживать его, чтобы позволить войскам уйти. Да, сбежать после этого Тянь Юань тоже мог. Несмотря на свою силу, Великий Змей все еще не был способен летать. Сам по себе Тянь Юань тоже не был на это способен, но золотая пагода имела множество чудесных применений. Например, Тянь Юань мог войти внутрь нее и использовать пагоду как летающее средство передвижения. Что, в конце концов, и сделал. Гигантская змея некоторое время пыталась преследовать артефакт, и некоторое время Тянь Юань даже позволял ей это, однако, когда они удалились от изначального места боя достаточно далеко, он просто взмыл вертикально вверх, достаточно высоко, чтобы покинуть пределы органов чувств змея.

Люк не последовал за ними двумя в этом преследовании. И золотая пагода, и бронзовый змей были быстрее него. Когда пара врагов скрылась из виду, юноша разочаровано вздохнул. Это наблюдение не было особо продуктивным. От начала и до конца Тянь Юань вообще не атаковал серьезно. Все его атаки был нацелены только на то, чтобы привязать внимание змея к себе, в остальном он лишь оборонялся. Конечно, даже если бы Тянь Юань развернул свою самую мощную атаку, для него было почти невозможно победить Великого Змея. Он только зря растратил бы ци и оказался бы в проигрышной ситуации. Все его действия были верными. Что не мешало Люку сожалеть. Было бы намного лучше, если бы он знал убийственные ходы противника и смог бы подготовиться к ним. Знай себя, знай своего врага, и ты будешь непобедим в сотне битв — так звучала старинная мудрость*.

Тем не менее, знать что-то — лучше, чем не знать ничего. Хотя с этим наблюдением Люк упустил другие хорошие цели, у него еще будет шанс наверстать это упущение. Или… не упущение?

По болоту было сложно передвигаться быстро. Для этого нужно либо быть исконным обитателем болот, таким как всевозможные болотные твари или людоящеры, либо уметь летать. Среди большого количества наемников было несколько человек, которые достаточно развили техники полета, однако большинство из них предпочитало отступать организовано, вместе с отрядом. А скорость отряда, как известно, равна скорости самого медленного его члена. Таким образом, большинство людей не ушли от места сражения слишком далеко. Если бы Тянь Юань не увел Великого Змея далеко отсюда, догнать их не было сложной задачей. Впрочем, одной категории людей это не касалось. Лордов. Даже без применения техник полета их искусства движения были достаточно быстрыми, чтобы отталкиваться от водной поверхности. Как итог, их скорость была ничуть не меньше, чем на твердой земле, что позволяло оставить змея далеко позади.

Не все воспользовались этим. Некоторые, как Цинь Лихай, шли вместе с собственным отрядом. Другие же, имея только одного-двух близких людей, хватали их и убегали вместе с ними. Их можно было понять: пожелай змей их съесть, они могли только пожелать ему приятного аппетита. Перед лицом непреодолимой силы неудивительно, что они заботились о своих жизнях. Хотя у них не было преданности клану или отряду, они, по крайней мере, заботились о своих родственниках и возлюбленных.

Третьи — сбегали в одиночку. В то время как обычный наемник или член клана, даже обладая техникой полета, не рискнул бы путешествовать в одиночку, для них гораздо проще было действовать именно так. Лишние люди являлись лишней обузой. Не имея достаточно близких связей, или же просто игнорируя их перед лицом смертельной опасности, они были достаточно быстры, чтобы полностью покинуть радиус духовного восприятия Люка. Не только Лорды, на самом деле. Некоторые практики поздней ступени Измененной Крови также справились с этой задачей, было даже несколько средней ступени, чьи методы побега были исключительными. Они, вероятно, считали, что болото само по себе далеко не так опасно, как его пробужденный король. В чем-то они, безусловно, были правы, но, благодаря Тянь Юаню, Великий Змей даже не думал преследовать их. К сожалению, духовное восприятие этих людей было намного хуже, чем у Люка, они не могли знать, как обстоят дела на самом деле.

Первый тип беглецов Люка не интересовал. Даже если среди них были те, кого следовало убить, отряды находились не так уж далеко друг от друга. Люди с сильным духовным восприятием без проблем заметят нападение Люка на другой отряд. Его целью были вторые и третьи. Если бы не задержка из-за наблюдения за битвой, Люк воспользовался бы этой возможностью, чтобы незаметно убить несколько из них. К сожалению, спасаясь от угрозы змея, они были слишком быстры, спасшись, также, от опасности, о которой даже не подозревали. Люку оставалось только вздохнуть и ждать следующего шанса. Теперь, когда он действовал отдельно, это не должно быть слишком долго… ведь так?

Как оказалось, это вообще ни в малейшей мере не было долго.

— Тебя ведь интересует эта кровавая женщина, старший брат? — неожиданно пришло послание от Ловец Душ.

Не было сомнений, что она говорила про Тянь Юэшу. Естественно, Люк был заинтересован, эта женщина была одной из первоочередных целей. Он даже пропустил мимо ушей странное обращение.

— Очень!

— Тогда поторопись и приди, иначе она убежит слишком далеко, и ты лишишься такой замечательной возможности провести с ней время наедине. Или мне задержать ее для тебя, старший брат?

— Эй, с каких это пор я стал старшим братом? — Наконец заметил Люк неладное. — Я даже младше Инь Цин Ло, не говоря уже о тебе.

— То есть, ты хочешь, чтобы я звала тебя младшим братом?

Люк на миг задумался, прежде чем решительно отрицать. Ощущение, когда проклятый артефакт, обретший сознание, зовет его «младшим братом», казалось неправильным. Если сравнивать, даже «старший брат» был намного лучше.

— Тогда, может, ты хочешь, чтобы я звала тебя мастером? — с непонятной интонацией спросила девушка.

В какой-то степени Люк действительно им был, но чутье говорило ему не соглашаться.

— Зови по имени, как и раньше, к чему такие вопросы?

— Это слишком скучно. К тому же я пытаюсь вписаться в человеческое общество. Для этого важно научится определять свое социальное положение, ведь так?

— А, забудь! Зови как хочешь! Где уже эта женщина? Если возможно, действительно задержи ее.

— Так напористо! Бедная женщина только потеряла мужа, а ты уже прилагаешь все силы, чтобы ее утешить… Старшему брату действительно нравятся женщины поопытнее, хнык-хнык…

— Говори уже, где она!

— Хорошо, мастер!

Ловец Душ прислала координаты, и Люк взлетел в воздух, одновременно применяя технику невидимости. Он действительно жаждал встречи с Тянь Юэшей наедине, правда, совсем не для того, чтобы «утешить».

* * *

*Сунь Цзы, "Искусство войны", на самом деле. В мире произведения, Сунь Цзы, конечно, не было, но ничто не мешало появится другому подобному человеку.

Глава 39. Кто придет первым?

Тянь Юэша убегала. Благодаря ее исключительной технике движения «Кровавый Побег», она очень быстро удалилась достаточно далеко от змея, но все еще продолжала движение. Этот гигантский монстр внушал ей ужас. Хотя Тянь Юэша была сильнее Чжан Дина в нападении, когда дело касалось защиты, он ее превосходил. И все равно был убит и съеден в несколько движений! Женщина помнила, на кого змей нацелился следующим. Это была она. Лишь благодаря крику Тянь Цюаня этот монстр сменил приоритеты. Чувство, что тобой хотят перекусить, заставляло женщину дрожать.

Одновременно с этим, она была зла на свою трусость. Тянь Юэша понимала, что Тянь Юань вполне квалифицирован и змей не должен броситься в погоню, однако остановиться не могла. Вместе со смертью мужа, ее настроение было настолько паршивым, что хуже уже быть не может. Да, это определенно был худший день в ее жизни.

Она удалилась от места битвы на пятьдесят километров, шестьдесят, семьдесят… Лишь преодолев это расстояние, она замедлилась, перестав расходовать собственную кровь и перейдя на обычный тип движения. Если бы она продолжила использовать «Кровавый Побег» дальше, это могло безвозвратно повлиять на ее жизненную силу.

Семьдесят километров было большим расстоянием даже для такого существа как бронзовошкурый змей. Не то, чтобы он не мог преодолеть его быстро — в скорости рептилии женщина совсем не сомневалась — ему просто незачем было это делать. Чувства животных, особенно змей, серьезно уступали духовному восприятию человека. На таком расстоянии он никак не мог ее обнаружить. Кроме того, не все обладали такими мощными навыками движения. По пути к ней у змея будет достаточно пищи, чтобы полностью насытиться.

Но понимание пониманием, а свободно вздохнуть Тянь Юэша смогла бы, только удалившись еще километров на пятьдесят-семьдесят. Идеально было бы покинуть болото, но это означало выйти из экспедиции. Если она сделает это, Тянь Юань просто заберет больше преимуществ себе, а ей ничего не достанется. Если Тянь Юэша хотела развиваться дальше и когда-нибудь достичь уровня Короля, продолжение экспедиции было необходимо.

Немного успокоившись, Тянь Юэша продолжила двигаться дальше, но на этот раз не так быстро. Она даже осмеливалась отвлекаться на то, чтобы убить всех более-менее крупных живых существ на своем пути. Кровь, затраченная на «Кровавый Побег», требовала восстановления. Для этого лучше всего подходила кровь людей, особенно — сильных практиков, но, за неимением, кровь болотных тварей тоже годилась. Правда нужно ее было намного-намного больше.

К сожалению, все это были слабые твари, такими темпами ей пришлось бы еще долго страдать от слабости.

Тянь Юэша не поверила своему счастью, когда перед ней, вдруг, возник человеческий силуэт. Вначале она насторожилась, но просканировав его своим духовным восприятием, сильно обрадовалась. Перед ней была человеческая девушка лет семнадцати-восемнадцати. Несмотря на юный возраст, она уже достигла начальной ступени Лорда, что указывало на экстраординарный талант. Она никогда не видела эту девушку. Среди наемников кто-то столь примечательный привлек бы всеобщее внимание, и Тянь Юэша не могла бы ее пропустить. А значит, она была не из наемников, что развязывало женщине руки. Пожалуй, в другой ситуации Тянь Юэша бы насторожилась — такой талант мог быть только у лучших учеников крупных сект — но сейчас жажда крови, вызванная большой кровопотерей и желание выплеснуть гнев, заставили ее действовать необдуманно. Радостно рассмеявшись, она атаковала девушку.

Несмотря на ослабленное состояние, Тянь Юэша была уверена, что без проблем сможет одолеть Лорда начальной ступени, однако неожиданно потерпела неудачу. Ее атаки вообще не могли поразить девушку. Хотя техники ци, применяемые той, казались довольно грубыми и слабыми, каким-то образом ей удавалось противостоять гораздо более утонченным и мощным техникам Тянь Юэши. Она даже атаковала в ответ, но ее атаки были слишком слабыми, чтобы Тянь Юэша о них беспокоилась. Две женщины застряли в тупике. Ни одна из них не могла поразить другую. Мгновенно это стало битвой на истощение.

Являясь Лордом поздней ступени, Тянь Юэша имела намного больший запас ци. Она была уверена, что победит в подобной битве. Однако личность противницы вызывала у нее настороженность. Немного придя в себя, она поняла, насколько та была уникальна. Если бы Тянь Юэша случайно убила гения секты Первого ранга, разве эта секта не пришла бы мстить клану Тянь? Выяснить, кто в это время находился на болоте было довольно просто…

— Кто вы, Ваше Превосходительство? К какой великой силе вы принадлежите? — спросила она, разорвав дистанцию.

— О, теперь ты спрашиваешь, к какой я принадлежу силе? — вскинув бровь, ответила девушка. — Нет никакого смысла объяснять это будущему трупу.

Услышав эти слова, Тянь Юэша разозлилась. Даже если противница принадлежала к секте Первого ранга, совсем не обязательно, что клан Тянь уступит ей. Правда, только в случае успеха экспедиции. Конечно, понадобится также время, чтобы переварить результаты. Таким образом… клан Тянь пока мог только склонить голову перед сектой Первого ранга. Однако, приближаясь к этому уровню, многие его члены стали слишком самоуверенны.

— Не будь заносчивой! Хотя я признаю, что была не права, атаковав первой, это не значит, что вражда между нами стала непримиримой. Скажи, какую компенсацию ты хочешь, чтобы забыть об этом деле?

— Компенсацию? — девушка перед Тянью Юэшей ненадолго задумалась. — Думаю, твоя жизнь будет в самый раз! Также будет неплохо, забрать жизни еще нескольких членов твоего клана. На самом деле, я была бы не против вырезать его весь!

— Да что ты о себе возомнила! — Тянь Юэша пришла в ярость. Однако уверенное поведение другой стороны также заставило ее насторожиться. Несмотря ни на что, сейчас она и эта девушка на начальной ступени Лорда были наедине. Несмотря на то, что ранее битва зашла в тупик, Тянь Юэша еще не использовала свои сильнейшие козыри. Если бы она пошла на все, женщина не верила, что не сможет справиться с Лордом начальной ступени, каким бы сильным он ни был. Другая сторона тоже должна это понимать. Тем не менее, девушка перед ней вела себя крайне самоуверенно, даже нагло. Вполне возможно, у нее тоже были неиспользованные козыри. Или… поблизости был кто-то из ее старших!

При мысли об этом Тянь Юэша похолодела. Скорее всего, эти старшие тоже на поздней ступени Пробуждения Духа… или даже сильнее. Тянь Юэша еще не восстановила свою максимальную силу, в столкновении с противником на той же ступени она вполне может оказаться в невыгодном положении. К тому же… это может быть больше, чем один человек.

Первой мыслью Тянь Юэши было скрыться, однако как только она попыталась это сделать, девушка тут же атаковала. Она по-прежнему не могла нанести серьезного урона, но обладала удивительным талантом путаться под ногами. Вообще ци девушки был удивительно чистым и плотным, не уступая по этим показателям ци Лорда поздней ступени, однако та не могла ее в должной степени контролировать. Даже не так. У Тянь Юэши было ощущение, что ее противница совсем недавно обучилась этим техникам и просто не успела освоиться с ними должным образом.

«Она все равно не может пробить мою защиту».

Чтобы успешно сбежать, Тянь Юэша решила просто игнорировать атаки противницы и сосредоточиться на побеге.

Итак, она развернулась спиной и… острое чувство опасности заставило ее рвануть в сторону, однако было уже поздно. Неказистая на вид атака с легкостью пронзила защиту ци и достигла ее тела. Бок пронзило болью, и на нем появилась устрашающего размера рана, по краям которой пузырилась кровь. Как практик крови, Тянь Юэша, конечно, не допустила кровотечения, она полностью контролировала свою кровь, практически на уровне инстинкта. Тем не менее, рана все равно была очень неприятной, мышцы на ее теле оказались разрезаны, и двигаться стало заметно сложнее. Женщине пришлось соединить края раны при помощи ци, но это не было надежным решением. Главное, она не понимала, почему такая слабая атака смогла ее поразить. А непонимание порождало страх.

К счастью, противница не спешила атаковать снова, а лишь насмешливо смотрела на женщину.

— Это и есть один из знаменитых повелителей клана Тянь, который, как говорят, наравне с Тремя Великими Кланами? Как жалко!

— Да что ты понимаешь? Если бы я не была измотана предыдущей битвой, у тебя бы не было шанса стоять в присутствии этой Королевы!

— Битвы? Ты хотела сказать побега?

— Может и побега. Я бы посмотрела на тебя, столкнись ты с тем монстром.

— С той змейкой? Да, она действительно пока слишком сильная…

В голосе девушки послышалось сожаление. Тянь Юэша не понимала, к чему оно относится, но и не стремилась понять.

Обе женщины больше не стремились атаковать друг друга. Тянь Юэша также не стремилась сбежать. Они просто болтали, завуалировано или даже в открытую оскорбляя друг друга, однако ни одна из них не стремилась вновь начать конфликт. Они обе тянули время. Тянь Юэша не знала, кого конкретно ждет девушка, однако ее собственное подкрепление уже было в пути. Незаметно для противницы, она активировала амулет связи и подала сигнал бедствия.

Тянь Юэша не знала, кто именно спешит ей на помощь, вряд ли это будет лично Тянь Юань, но даже помощи любого другого Лорда поздней ступени будет достаточно, чтобы быстро захватить девушку. Да, захватить. Теперь Тянь Юэша не была достаточно смела, чтобы ее убивать. Захватить ее живой и принести извинения перед великой силой, к которой она принадлежит — такой план возник в голове женщины. В конце концов, имя клана Тянь тоже не было пустым звуком, вряд ли другая сторона захочет эскалировать конфликт. Однако все будет по-другому, если первым придет помощь ее противнице. Тогда Тянь Юэша будет полностью в ее власти, и, вполне возможно, действительно умрет.

Осталось только дождаться, чье подкрепление прибудет первым.

Глава 40. На два фронта

При желании Ловец Душ вполне могла убить Тянь Юэшу предыдущей атакой. Хотя может и нет, практики крови действительно впечатляли. Девушка не знала, насколько сильно их надо поразить, чтобы убить. Видя, как виртуозно Тянь Юэша управляется своей кровью, Ловец Душ предположила, что даже прямое поражение сердца не сможет ее убить.

«Возможно, отрубание головы или повреждение мозга будет выходом. Если удастся повредить меридианы и даньтянь — тоже хорошо. Слишком сильное повреждение тела или прямая атака на душу тоже должны сработать» — провела она беглый анализ.

Способов оказалось не так уж и мало. Если бы Ловец Душ действительно хотела убить ту, это бы уже произошло.

Но она не хотела. Задачей девушки было сдерживать свою противницу, а не убивать ее. Если бы она это сделала, очередной драгоценный враг Люка пропал бы впустую. Ловец Душ не могла этого допустить, хотя и сама не понимала, почему так хорошо к нему относится. Убийство Лорда поздней ступени и для нее самой было бы очень полезно, однако у нее даже не возникало мысли забрать Тянь Юэшу себе.

— Поторопись. Я ее задержала, но эта женщина вызвала подкрепление, — передала она сообщение Люку.

В то время как Тянь Юэша думала, что действует незаметно, как это могло укрыться от подавляющего восприятия ее противницы?

— Хорошо.

Люк до предела увеличил скорость, из-за чего его маскировка стала не такой хорошей. К счастью, никто не искал опасности в небе, иначе его непременно бы заметили.

Но, насколько бы быстрым ни был Люк, он все еще находился намного дальше, чем те, кто спешили Тянь Юэше на помощь.

— Кто ты и почему нападаешь на члена моего клана Тянь?

Люк был еще далеко, когда на Ловец Душ обрушилось мощное давление.

Прибывший мужчина проявил ауру Лорда поздней ступени, а в его руках находился артефакт небесного ранга в виде трезубца, однако девушка совсем не смутилась.

— Теперь это так называется? — вскинула она бровь. — Ваш клан, определенно, хорош в каверканьи вещей.

Тянь Лимин бросил взгляд на Тянь Юэшу и по ее виду понял, что на самом деле она была той, кто начал конфликт, однако это мало повлияло на его позицию. Тянь Юэша была своей, а девушка перед ним — посторонней.

— Я могу видеть результат своими глазами. Она ранена, а ты невредима. В то же время ты мешаешь ей уйти. Очевидно, кто здесь агрессор. Тебе есть, что сказать в свое оправдание?

Ловец Душ рассмеялась.

— Я слышала, на юге есть такой зверь — слон. Даже не являясь духовным зверем, он уже обладает настолько толстой и плотной кожей, что ее не может пробить ни одна стрела, выпущенная из обычного лука. Так вот, твой клан Тянь определенно имеет родословную слона, иначе почему у вас всех настолько толстая кожа?

— Ты смеешь!

Тянь Лимин мгновенно пришел в ярость. Несмотря на то, что он был не прав, кто-то из молодого поколения действительно осмеливался указывать на его ошибки. Более того, она высмеивала весь клан Тянь. Не задумываясь, он направил энергию в трезубец и атаковал.

Тянь Лимин не хотел убивать Ловец Душ. Как и Тянь Юэша он опасался ее фона. Однако проучить эту наглую девку было вполне в его компетенции. По крайней мере, он так думал до тех пор, пока его атака не была отражена, а к нему самому направилась ответная атака.

— Осторожно!

Эта техника выглядела простой и грубой, но Тянь Юэша уже знала о ее опасности. Одновременно с предупреждением, она выпустила заряд энергии на пересечение с атакой Ловец Душ. И это действительно повлияло, рассеяв часть энергии. Вторую часть рассеяла защита Тянь Лимина. В результате двух этих действий черный клинок полностью лишился своей маскировки и был успешно отбит ударом трезубца.

— Проклятый артефакт!

Глаза двух членов клана Тянь одновременно расширились, после чего Тянь Юэша, вдруг, безумно рассмеялась.

— Ахахаха! Значит, вот на что ты полагалась, чтобы ранить меня. Как хорошо! С проклятым артефактом не будет никаких проблем, если ты умрешь сегодня! Лимин, захвати ее живьем, я хочу посмотреть на выражение ее лица, когда буду снимать с нее кожу!

Тянь Лимин, напротив, нахмурился. Он не присутствовал с самого начала, но тоже понял, что эта девушка ждала подкреплений. Что, если это подкрепление из злой секты Первого ранга? Разве тогда им не придется сражаться насмерть? Хорошо, если эта помощь будет слабее или хотя бы сравнима с ним, но что, если это будет несколько практиков поздней ступени Лорда или даже кто-то в полушаге от Короля?

Тянь Лимин решил быстро разделаться с девушкой, а затем покинуть это место. На всякий случай он также связался с Тянь Юанем и попросил его прийти, когда появится возможность.

Ловец Душ нахмурилась. События разворачивались по наихудшему сценарию. Люка все еще не было здесь, а Тянь Юань уже знал о сложившейся ситуации. Кроме того, они знали про черный клинок, и использовать его для скрытого нападения больше было невозможно. Это помимо того, что владелец проклятого артефакта стал бы всеобщей мишенью, но Ловец Душ не слишком волновалась об этом. Все эти люди в конечном итоге должны были умереть. Несмотря на то, что ее положение было тяжелым, Ловец Душ все еще была уверена, что так оно и будет.

Хотя нельзя было атаковать скрытно, раскрытие черного клинка также не было слишком плохим. Теперь девушка могла использовать его в открытую, что давало больше возможностей. Черный клинок замелькал в воздухе перед Тянь Лимином, заставляя его полностью сосредоточиться на защите. Его защитный ци вообще не играл при этом роли, слишком полагаясь на него, Тянь Лимин быстро получил несколько порезов. К сожалению, неглубоких. По крайней мере, жизненно важные места поражены не были. Его трезубец тоже не мог полностью угнаться за темпом короткого клинка. Порезы возникали на теле Тянь Лимина один за другим, но все также ему удавалось избежать смертельных ранений, в критическом случае закрываясь руками, на которых уже появилось множество кровоточащих линий. Казалось, ситуация вновь сложилась в пользу Ловец Душ, однако не стоило забывать, что Тянь Лимин был не один.

— Чего ты ждешь, атакуй! — закричал он застывшей в замешательстве Тянь Юэше. И та атаковала. Ее собственная кровь выступила из раны на боку, а затем смешалась с ци, формируя короткое, но обладающее устрашающей аурой лезвие. Видя, что даже Тянь Лимин оказался в проигрышном положении, Тянь Юэша не осмелилась сдерживаться и применила одну из сильнейших атак, снова расходуя при этом собственную кровь. Не будь у нее заготовлены меры на такой случай, эта потеря уже была бы невосполнимой.

Ловец Душ остро уловила ауру опасности. Эта атака не была тем, от чего она могла защититься небрежно. Она чувствовала, что все еще в состоянии защитить себя, но для этого ей нужно будет полностью сосредоточиться на духовном щите. Это означало остановить атаку на гораздо более опасного Тянь Лимина и позволить тому сделать ход. Чувство кризиса нависло над девушкой. Такими темпами она может и не продержаться до прибытия Люка!

— Умри! Кинжал Обратного Влечения Крови!

За мгновение до того, как Тянь Юэша выпустила атаку, выражение лица девушки вдруг неуловимо изменилось. В следующий момент, вместо того, чтобы защищаться, она применила технику движения, уходя от атаки противницы. Конечно, все было не так просто. «Кинжал Обратного Влечения Крови» был связан с сознанием Тянь Юэши, и та могла свободно направлять его. Он устремился за Ловец Душ на скорости намного большей, чем ее скорость движения. Но девушка и не рассчитывала скрыться от него таким способом. Резко ускорившись, кровавый кинжал вошел в ее грудь, однако на лице Тянь Юэши не было видно радости. Кроме того, черный клинок продолжал непрестанно атаковать Тянь Лимина.

— Теневой клон! — разочаровано закричала Тянь Юэша, распознав технику. За годы жизни с Чжан Дином она стала неплохо разбираться в техниках на основе тьмы.

И действительно, образ девушки растаял, оставив после себя лишь сгусток ци тьмы.

Тянь Юэша тут же призвала кровавый кинжал обратно к себе, одновременно обшаривая пространство духовным восприятием. Хотя ее противница стала невидима для глаз, скрыть ауру было намного сложнее.

Та особо и не пряталась.

— Пришествие Умбраксара: Тень от Тени!

В пространстве перед Тянь Юэшей вдруг возникла могущественная аура, вызвавшая у нее невольный трепет. Всего на мгновение, такое короткое, что Тянь Юэша не была уверена, было ли это на самом деле или ей показалось. Она не успела задуматься по этому поводу, прямо сейчас ей пришлось защищаться. Состоящий из тьмы драконий коготь тянулся к ней через пространство. В мгновение ока он был уже прямо перед ее грудью.

В панике женщина ударила его «Кинжалом Обратного Влечения Крови», и… была удивлена, когда атаку действительно удалось отразить. Оказав лишь небольшое сопротивление, коготь распался. Тянь Юэша выругалась. Она чувствовала одновременно облегчение и злость из-за того, что испугалась. Как ни крути, противница была только Лордом начальной ступени. Несмотря на то, что ее ци был необычайно чистым и она владела проклятым артефактом, техники, которые она могла применить, не могли сравниться с сильнейшим ходом Лорда поздней ступени. Однако кое-что было странным. До этого эта девушка довольно плохо применяла техники ци, но ее два последних хода были иными. Будь то «Пришествие Умбраксара» или теневой клон, оба они заслуживали всяческих похвал. Неужели, до этого противница просто играла с ней?

Тянь Юэша нахмурилась: это не имело никакого смысла. Какой смысл кому-то скрывать свою силу? Одно дело, если бы она пыталась притвориться слабой, но нет, эта девушка с самого начала вела себя удивительно нагло и высокомерно. Очевидно, она не стала бы сдерживаться.

Мысли быстро промелькнули в голове, в то время, как кровавый кинжал встречал одну атаку прячущейся в тенях противницы за другой. В отличие от первой, эти техники были намного слабее, однако они не позволяли женщине расслабиться, постоянно держа ее в напряжении.

Удивительно, но при таком высоком темпе создания техник, черный клинок все также беспрестанно атаковал Тянь Лимина, добавив еще несколько порезов на его тело. Как будто… действовал сам по себе. Помимо обычного физического повреждения он, казалось, наносил раны самой душе, оставляя необычайно болезненные ощущения. Однако в последнее время темп атак замедлился. Это было не потому, что противница стала действовать хуже, вместо этого Тянь Лимин, наконец, разобрался, как противостоять этой угрозе.

Черный клинок управлялся при помощи духовной энергии. Не имея возможности защититься от него при помощи ци, Тянь Лимин также попробовал использовать для защиты духовную энергию, и, пусть не до конца, но у него получилось! Клинок замедлился!

С такой скоростью атаки Тянь Лимин больше не получал порезов, он даже чувствовал, что скоро может открыться возможность для контратаки.

Сейчас!

Тянь Лимин быстро и сильно ударил по ножу, отправляя его в долгий полет, а затем направил энергию в трезубец, намереваясь одним ударом прикончить врага, однако… в этот самый момент в его спину ударил конус ослепительно белых молний!

— Хаха, ты вовремя! Мой ци уже на пределе, — с улыбкой произнесла сероволосая девушка, глядя на светящуюся багровым светом фигуру, спустившуюся с небес.

Глава 41. Побег

Голос Ловец Душ показался Люку немного странным. Ее внешний вид тоже неуловимо отличался от обычного, но юноша не придал этому особого значения.

— Извини, я не думал, что ты окажешься в такой ситуации.

В ответ Ловец Душ лишь что-то неопределенно хмыкнула, сосредоточив свои атаки на Тянь Лимине. По какой-то причине, вероятно, из-за истощения ци, она перестала применять какие-либо техники и сосредоточилась на владении черным клинком.

Перед тем как атаковать Тянь Лимина, Люк применил вторую ступень «Пламени Ненависти» совместно с «Доспехом Духа Крови», что подняло его ауру на уровень, близкий к Лорду поздней ступени. Вместе с тем, что «Выдох Шторма» сам по себе был мощной техникой, и атака произошла из засады, Тянь Лимин был очень серьезно ранен. Сейчас он едва держался. Он мгновенно извлек из пространственного кольца какую-то пилюлю и закинул ее в рот, что сильно подстегнуло его жизненные силы. Но даже так ему было очень сложно не пропустить смертельный удар, что касается контратаки — об этом не могло быть и речи.

Доверив сдерживание Тянь Лимина Ловец Душ, Люк полностью сосредоточился на Тянь Юэше.

— Выдох Шторма!

Усилием воли Люк сжал исходящий конус молний так, чтобы он почти не расходился и направил его в сторону Тянь Юэши, одновременно усиливая Меллтом. После всего произошедшего женщина была в своем худшем состоянии. Она попыталась уклониться, но элемент молнии не зря славился своей скоростью. В мгновение ока он настиг Тянь Юэшу и сокрушил ее защитный ци. Остатки «Кинжала Обратного Влечения Крови» также были развеяны. Вспыхнул золотой свет защитного талисмана, и молния, наконец, была остановлена. К сожалению, талисман был одноразовым. Тянь Юэше повезло получить несколько таких в прошлом. Хотя талисман мог сдержать атаку практика в полушаге от Короля, что превосходила подавляющее большинство артефактов защиты, даже если атака была намного слабее, он все равно расходовался. Это был предпоследний талисман Тянь Юэши.

Не успела та порадоваться спасению жизни, как Люк был уже возле нее. Окутанный гудящим красным пламенем меч ударил в выставленный кровавый щит и отскочил, однако уже следующая атака щит пробила. Вспыхнул последний талисман. Пусть он и расходовался при атаке, защита все равно держалась около пяти секунд. Этого времени Тянь Юэше вполне хватило, чтобы контратаковать.

Однако простые атаки, которые она могла предпринять, не смогли бы одолеть врага. Он был свеж и полон сил, тогда как она измотана битвой. К счастью, Тянь Юэша была опытным практиком крови. Она сразу поняла, что техника, которую этот юноша использует для усиления, как-то связана с ней.

«Воспламеняешь кровь? Тогда я просто поддам огоньку!» — думала она злобно.

Безусловно, это было отличным решением против такого рода техник. При увеличении интенсивности, его собственная сила просто сожжет его изнутри. В лучшем случае он сможет вовремя отменить технику, но даже это не пройдет без последствий. Мало того, что его аура вернется к нормальному — не усиленному — состоянию, из-за принудительного подавления он будет ослаблен. В этом случае Тянь Юэше будет не так сложно убить или захватить его.

Итак, кровавая печать устремилась к груди юноши. Так как его защита была тоже на основе крови, печать не встретила ни малейшего сопротивления и влилась в его тело.

Люк напрягся. Он совсем не ожидал, что противница применит такую коварную технику и был очень обеспокоен ее последствиями. Он прислушался к себе, и… выражение его лица стало странным.

— То есть, вы просто хотите, чтобы я убил вас еще быстрее? — непонятно спросил он, а затем его аура резко возросла.

«Хаха, этот идиот сейчас взорвется, но даже не подозревает об этом!»

На лице женщины появилось самодовольное выражение, однако несколько секунд спустя, оно стало странным. Ее противник не спешил взрываться от переполнявшей его силы. Более того, достигнув определенного уровня, взрывной рост был остановлен и застыл, не увеличиваясь, но и не уменьшаясь. Он был стабилен!

— Ты… использовал не полную мощь этой техники! — воскликнула она полным паники голосом.

— Действительно. Я не хотел использовать ее всю, но раз уж ты вынудила меня, то можешь умереть без сожалений. Выдох Шторма!

Конус молний, намного более мощный, чем раньше, преодолел разделяющие двух людей расстояние за время, не достигающее даже сотой доли секунды. Преодолел, и унесся дальше, не оставив после себя лишь обугленное тело без малейших следов жизни.

О том, что она действительно мертва, свидетельствовала также серая энергия, сразу же устремившаяся к Люку. Еще один член клана Тянь был мертв!

Люк бросил взгляд на пространственное кольцо женщины и с сожалением обнаружил, что то треснуло. Очевидно, все находящиеся в нем вещи теперь навсегда затерялись в пустоте. В очередной раз дав себе обещание, в будущем быть более аккуратным, Люк развернулся к следующему врагу. В его текущем состоянии и при поддержке Ловец Душ, одолеть Тянь Лимина было проще простого. Однако…

— Уходим! — скомандовал он девушке, но затем, сам себе противореча, кинулся к ней и заключил в объятия, после чего сформировал крылья и взмыл в воздух.

— Так быстрее, — коротко пояснил Люк, на полной скорости устремляясь прочь. Ловец Душ едва успела вернуть черный клинок до того, как они улетели слишком далеко.

— Тянь Юань? — спросила девушка, понимая, что только он мог заставить Люка поспешно сбежать, даже не найдя немного времени, чтобы добить Тянь Лимина.

— Тянь Юань, — мрачно подтвердил юноша.

Некоторое время они летели молча. В состоянии усиления третьим слоем «Пламени Ненависти» скорость Люка тоже сильно возросла. Однако он все еще был заметно медленнее, чем использующий золотую пагоду Тянь Юань.

— Проклятье, он приближается! — спустя примерно четыре минуты, воскликнул Люк.

Ситуация складывалась хуже не придумаешь. Срок «Пламени Ненависти» почти истек. На втором уровне Люк уже мог поддерживать его заметно дольше, но на третьем пять минут были крайнем пределом. После того, как они завершаться, он будет крайне ослаблен и возможно даже не сможет победить Лорда начальной ступени. Встречаться с Тянь Юанем в таком состоянии равносильно самоубийству.

К счастью, духовное восприятие Тянь Юаня сильно не дотягивало до его скорости. Оно и до восприятия Люка сильно не дотягивало. Все-таки он не был настоящим Королем и никогда не уделял особого внимания развитию своей духовной силы.

Именно поэтому двое беглецов пока не были обнаружены. Тем не менее, это был лишь вопрос времени. После того как «Пламя Ненависти» завершится, их скорость сильно упадет. Тянь Юаню достаточно проявить лишь небольшое упорство, чтобы найти их.

У Люка промелькнула мысль спрятаться в болоте — оно в некоторой степени препятствовало духовному поиску — однако это было слишком ненадежно. Не говоря о том, что его глубина в этих местах даже не достигала колена.

Внезапно Люк кое-что вспомнил и резко изменил направление. Совсем скоро Ловец Душ поняла, с чем это было связано.

Перед ними появились руины.

— Я все. Теперь твоя очередь нас вести, — произнес парень, опускаясь на землю. Багровое сияние вокруг него померкло и аура сильно упала. Даже простые движения требовали от него некоторых усилий.

Ловец Душ поняла его состояние. Ни слова ни говоря, она обернула юношу своим ци и, обняв за талию, применила собственную технику движения, направляясь к руинам.

Как и в тех руинах, что они видели раньше, здесь тоже был вход под землю. Массив в этом месте уже был разрушен мастерами клана Тянь, поэтому не возникло никаких сложностей с тем, чтобы войти в него.

Подземелье встретило беглецов кромешной тьмой. Единственным источником света был вход, в тот момент, когда он закрылся, царство тьмы вновь стало полным и незыблемым. Впрочем, ненадолго. Для Люка, даже в ослабленном состоянии, не было никаких проблем создать источник света, достаточно мощный, чтобы осветить все в радиусе нескольких десятков метров.

Несмотря на то, что в обычных условиях практики могли свободно ориентироваться в пространстве, полагаясь лишь на духовное восприятие, свет все еще был крайне желателен. Некоторые вещи было легче заметить простым зрением, чем духовным восприятием. Столкнувшись с той летучей мышью, Люк особенно хорошо знал это.

Руины изнутри напоминали руины снаружи. За той лишь разницей, что время гораздо слабее повлияло на них. То, что на поверхности выглядело древним и дряхлым, внутри все еще казалось прочным и надежным. Здесь также были следы недавней деятельности людей — конечно, клан Тянь был здесь раньше, иначе почему Люк вообще знал об этих руинах?

Эспер опасался, что они окажутся тупиком, но даже если бы это было так, он, по крайней мере, выиграл бы немного времени на то, чтобы восстановиться. К счастью, это оказалось не так. Прямо сейчас они находились в довольно просторном зале, от которого в разные стороны вели несколько коридоров. Что касается длины коридоров, исследовав их духовным восприятием, Люк не смог обнаружить конца. Но тут значимую роль сыграло то, что его восприятие подавлялось, хоть и далеко не так сильно как в Пещере Единения Инь-Ян, здесь он мог распространить его на расстояние около полутора километров.

Это не обязательно было плохой новостью. Разве подобное не означало, что восприятие Тянь Юаня будет ограничено еще сильнее? Однако они должны были удалиться хотя бы на километр, чтобы чувствовать себя в безопасности.

— Идем дальше, но осторожно, тут могут быть ловушки, — сказал Люк своей спутнице.

Глава 42. Кровь на губах

Ловушки действительно были. Из зала, в котором сейчас находились Люк и Ловец Душ, вело, в общей сложности, четыре прохода, направленные в разные стороны. Над двумя из них уже успел поработать клан Тянь, уничтожив перекрывающие их массивы, два других находились пока в целости и сохранности — до них дело еще не дошло.

Из тех двух, входы в которые были свободны, один был, казалось, полностью очищен, в то время как над вторым только начали работу — совсем недалеко от входа Люк обнаружил следы другого массива. Похоже, первый коридор исследовала более ранняя экспедиция, в то время как второй начали исследовать только сейчас.

Немного поколебавшись, Люк выбрал один из нетронутых коридоров. Было бы намного быстрее, если бы они пошли в уже исследованный, но там, очевидно, негде было спрятаться. Люк предполагал, что клан Тянь уже полностью изучил его, иначе зачем отвлекаться на следующий коридор? Если Люк и его спутница пойдут туда, разве это не будет тупиком?

С другой стороны, неисследованные туннели могли быть намного просторнее и запутаннее. Они могут даже иметь выход на поверхность. Строго говоря, выход на поверхность мог иметь и исследованный туннель, однако разве этот выход не контролировался бы полностью кланом Тянь? Кроме того, в неисследованных туннелях были массивы, которые серьезно бы замедлили продвижение Тянь Юаня и его людей.

Люка они тоже замедлили. Однако, в отличие от своих врагов, он был хорошо знаком с этими массивами. Это было именно то, чему его обучал Эри’Нар! Люк знал секретные слабые места этих массивов и был гораздо лучше в их обнаружении. Можно даже сказать, что массивы этого места были полностью на его стороне.

То, что это не совсем так, Люк обнаружил, когда заметил следы совершенно незнакомого массива, хотя и выполненного по похожим принципам. К счастью, Люк был достаточно бдителен, чтобы заметить его заранее. По некоторым характерным признакам юноша обнаружил, что это был иллюзорный массив. У него не было никакой поражающей мощи, но этого и не требовалось, вскоре коридор обрывался, ведя в бездонную пропасть. Очевидно, угодившие в иллюзию, осознали бы себя уже в полете. Ловушка, бесполезная против практика уровня Короля, но Король никогда бы и не попался в нее. Зато для более слабых практиков это была почти гарантированная смерть.

На другой стороне обрыва коридор продолжался, но никакого перехода туда здесь не было. Возможно, он когда-то существовал, но просто не выдержал времени. Честно говоря, в этом не было необходимости. Ширина пропасти была не слишком большой — не более десятка метров. Любой практик закалки кости и выше легко мог перепрыгнуть с одной стороны на другую. Даже практик закалки внутренних органов с разбега смог бы, хотя для него это было бы немного рискованно.

Для Люка и Ловец Душ это препятствием тоже не стало. Как не стал им и иллюзорный массив, который эти двое просто проигнорировали. Он не обладал достаточной мощностью, чтобы повлиять на разум Люка или Ловец Душ.

На другой стороне ловушки продолжили появляться. Большинство массивов Люк знал и легко обезвреживал, оставляя, при этом, в рабочем состоянии, но встречались также и незнакомые ему массивы. На их обезвреживание или обход требовалось тратить намного больше времени, что заставляло Люка волноваться. Тянь Юань мог заглянуть сюда в любое время.

К сожалению, прорываться силой, как делал это на испытании, Люк мог только через иллюзорные массивы. Все массивы атакующие были рассчитаны на противодействие Лордам и большинство из них могли серьезно ранить даже Лорда поздней ступени. Хотя слабость Люка после применения третьего слоя «Пламени Ненависти» уже прошла, ему было бы сложно прорваться сквозь эти массивы, не применяя его вновь.

Они едва успели. Люк и Ловец Душ отошли на расстояние лишь чуть более километра от входа, когда он открылся, и внутри появилась могущественная аура.

От Тянь Лимина Тянь Юань знал примерную скорость Люка и направление его побега. Хотя направление могло поменяться, это было бы не слишком сильно, иначе он просто не смог бы сбежать вовремя. Таким образом, у него был определенный район поисков. Благодаря своей превосходящей скорости и радиусу восприятия в двадцать пять километров, Тянь Юань был уверен, что настигнет беглецов. Однако это оказалось не так. Чан Лей, которого Тянь Лимин безошибочно опознал, и неизвестная девушка как будто сквозь землю провалились. Немного подумав, Тянь Юань понял: действительно, под землю.

В районе поисков были только одни руины с входом в подземелье, что значительно снизило их зону. Итак, Тянь Юань направился к ним.

Почувствовав присутствие Тянь Юаня, Люк заметно напрягся. Он опасался, что этого расстояния все еще недостаточно. Два часа с момента активации «Пламени Ненависти» были далеки от завершения, поэтому, встретившись с Тянь Юанем лицом к лицу, Люк мог только умереть, не оказав, при этом, заметного сопротивления.

К счастью, его опасения оказались напрасны, набранного расстояния было достаточно, чтобы укрыться от восприятия Тянь Юаня. Немного исследовав окрестности, тот вошел в уже исследованный проход и быстро скрылся из виду. Крайне логично, на самом деле. Просто он не знал, что Люк разбирается в здешних массивах настолько хорошо, чтобы обойти их не потревожив.

Однако радоваться было рано. Люк не знал, насколько длинным и разветвленным был тот проход, но рано или поздно Тянь Юань обнаружит, что он пуст. А затем вернется. Так что, вместо того, чтобы успокоиться и замедлиться, Люк даже немного увеличил темп. И из-за этого пропустил активацию одного из массивов, достаточно мощного, чтобы убить даже Лорда поздней ступени.

К счастью, Люк и Ловец Душ в момент активации находились на самом его краю, и сумели вовремя выйти из зоны поражения. Никто из них не пострадал. Девушка — благодаря своей мощной духовной защите, Люк — из-за того что автоматически активировал разгон и был достаточно быстрым, чтобы увернутся от атак.

Из-за этой ловушки они потеряли довольно много драгоценного времени. Хорошо хоть во время ее работы основные узлы массива были заметны намного лучше и Люк разобрался как через него пройти. Тем не менее, все еще приходилось ждать, пока массив деактивируется.

И, в момент ожидания произошло кое-что неожиданное.

Ловец Душ вдруг подошла близко к Люку и встала перед ним, заслоняя обзор на массив. Она была намного ближе, чем позволяли правила приличия. Люк внезапно почувствовал себя смущенным.

— Что-то случилось? — немного настороженно спросил он.

— Не сейчас. Я должна была сделать это раньше, но обстоятельства совсем не располагали. Так что пришлось отложить. Извини…

И, прежде чем Люк успел что-то спросить, сделала небольшой шаг вперед, сокращая и без того незначительное расстояние, и нашла своими губами губы Люка. Ее руки обхватили спину юноши, а на своей груди тот почувствовал два упругих пика.

Только это был не поцелуй. Не совсем он. После краткого мига приятных ощущений, Люк почувствовал резкую боль, и тут же отпрянул. Точнее попытался. Ловец Душ предвидела такую реакцию и легонько удержала его голову рукой. Контакт разорвать не удалось. Впрочем, больше она не кусалась. Напротив, ее гибкий язык скользнул к месту укуса, облегчая боль и даря Люку крайне волнующие ощущения.

Дальше поцелуй был просто поцелуем, только легкая боль в губе делало ощущение несколько необычным. Наконец, несколько секунд спустя, девушка отстранилась, и Люк невольно ощутил некоторое сожаление.

— Ты чего? — непонимающе уставился он на девушку. Этот ее шаг полностью сбивал его с толку. Ситуация совсем не располагала к поцелуям, не говоря уж о том, чтобы сделать это в такой манере.

— Не обращай внимания. Просто небольшая плата, — непонятно ответила девушка, на губах которой виднелись следы крови.

— Плата? За что?

Ответа не последовало, и Люк не стал расспрашивать дальше. Он был слишком смущен, чтобы расследовать этот вопрос, к тому же время действия массива подошло к концу. В итоге, странные действия Ловец Душ так и остались без объяснений.

Похоже, исследованный туннель был больше, чем предполагал Люк. Ну или Тянь Юань задержался по какой-то другой причине. В тот момент, когда Люк удалился от входа на расстояние, недоступное его духовному восприятию, глава клана Тянь так и не появился.

После неудачи со сработавшим массивом, Люк немного сбавил темп. Хотя скорость при этом упала, больше он не попадался в какие-либо массивы.

Прошло несколько часов. В последнее время скорость Люка и Ловец Душ заметно возросла. Они не стали двигаться быстрее, просто массивы на их пути стали попадаться намного реже. Тем не менее, пара сохраняла предельную осторожность. Хотя массивов стало меньше, их мощь сильно возросла. Многие из них имели потенциал убить Короля, правда, только изначально. Время не пощадило их. Столь мощные массивы занимали большую площадь и были более чувствительны к внешней среде, поэтому, с течением времени, даже в такой спокойной обстановке как подземные руины, многие их элементы оказались повреждены, из-за чего мощность заметно упала. В большинстве своем, они все еще были мощнее, чем массивы снаружи, но уже точно не могли угрожать Королю.

Впрочем, Люку и такого массива было бы вполне достаточно. К счастью, все эти массивы уровня Короля были ему знакомы. Не было даже одного, которого не описал бы Эри’Нар. В то время как массивы третьего ранга отличались разнообразием и их схемы было не так уж сложно заполучить, массивы ранга четвертого считались достоянием соответствующих сект. Кому-то постороннему было невероятно сложно получить их.

То, что эти массивы уровня Короля были знакомы Люку, означало только одно: защитники подземелья определенно принадлежали Клану Багровой Луны!

Если бы не преследование могущественного противника, Люк был бы просто счастлив по этому поводу, однако сейчас его мысли были заняты другим.

Убедившись, что ошибки быть не может, он достал табличку из серого камня и раздавил ее, посылая, таким образом, сигнал Эри’Нару. Люк предпочел бы исследовать все лично, но ситуация сейчас была слишком опасна. Он столкнулся с Тянь Юанем намного раньше, чем обрел силу победить его.

Но надежды на Эри’Нара, на самом деле, было мало.

Люк был не уверен, сможет ли сигнал от дощечки пройти через символьную защиту этого места и достичь адресата. Даже если бы это случилась, руины располагались слишком далеко от Города Утренней Зари. Даже Эри’Нару потребуется день или два, чтобы преодолеть это расстояние, а так как он не может двигаться открыто — и того больше. С Тянь Юанем, преследующим его, продержаться эти несколько дней было практически равнозначно тому, чтобы самому найти выход.

Глава 43. Лицом к лицу

Подземелье не ограничивалось только коридорами. Это было довольно логично, но Люку, который несколько часов подряд видел только коридоры, подобное казалось неочевидным. Поэтому, выйдя на большое открытое пространство, он удивился.

На самом деле пространство не было таким уж большим, духовное восприятие Люка охватывало его от края и до края, но, по сравнению с теснотой коридоров, здесь действительно было, где развернуться. Не только в длину и ширину, потолок тут тоже был довольно высоким, порядка сотни метров — Люк и не заметил, как они зашли на такую глубину.

А еще здесь был свет.

В потолок были вмонтированы круглые светящиеся объекты, размером с колесо каждый. Порождаемый ими свет был не слишком ярким, но его хватало, чтобы полностью осветить все открытое пространство.

Раньше это был город. Теперь — тоже город, только мертвый. И конец его явно был насильственным. Повсюду виднелись следы боя, закончившегося много тысячелетий назад. Некогда ровный пол пещеры украшали следы разрывов и разрезов, многие дома были разрушены, а те, что уцелели, непременно имели выбитые двери и окна. Впрочем, окна могли исчезнуть и сами. Сделанные из камня дома еще держались под напором времени, но вот материал окон был неизвестен.

А в дальнем конце города Люк обнаружил кое-что очень интересное. Довольно большой участок воздуха по неизвестной причине колебался, создавая сильную рябь. Направив туда восприятие, Люк обнаружил, что оно не может пройти через дрожащий воздух. Неизвестно, что это было, но на всякий случай юноша решил обходить аномалию стороной.

В другое время Люк с удовольствием бы исследовал город, но точно ни когда за тобой гонится могущественный враг. Здесь не осталось никаких надежных укрытий — все дома легко просматривались восприятием — в нем даже никаких массивов не осталось! Для Тянь Юаня тут все будет как на ладони.

От города вело несколько ходов. У одного из них Люк сразу заприметил признаки массива, а вот остальные казались чистыми. Либо массивы располагались дальше, либо были уничтожены вторжением врагов. Было немного странно, что после такой битвы тут еще есть рабочие массивы, но, похоже, добившись успеха, нападавшие просто не сочли нужным избавляться от них. Задачу свою они выполнили, а рисковать жизнью ради очищения еще одного никому не нужного прохода — дураков не было.

Жаль, но в этом городе, принадлежавшем, скорее всего, остаткам Клана Багровой Луны, вообще не обнаружилось никаких подсказок о дальнейшей участи выживших. Были ли они все убиты, или кому-то удалось скрыться? И если удалось, где искать последующие следы?

Ответов не было. Может, подробное исследование города и могло их дать, но у Люка катастрофически не хватало времени. Он вернется сюда позже. Если выживет.

На этот раз Люк выбрал чистый проход. Включая тот, по которому они с Ловец Душ пришли, от город вело пять туннелей. В двух из них массивы все еще существовали, в то время как три других были от них совершенно свободны. То есть, оставался только один туннель с массивами. И, несмотря на все знание Люка, перемещаться по нему было несравненно медленнее, чем по туннелю, где массивов не было вообще.

Кроме того, один из расчищенных туннелей явно был дорогой, по которой вторженцы пришли в город. То есть — вел на поверхность. Осталось только угадать — какой.

Долго гадать Люк не стал и выбрал первый попавшийся. Не было никакой разницы в этих трех туннелях и оставалось только полагаться на удачу.

А удача действительно кончилась.

Не успели Люк и Ловец Душ удалиться на достаточное расстояние, а на окраине подземного города появилась знакомая аура. К счастью, Тянь Юань был далеко — практически на границе восприятия Люка, то есть не мог обнаружить его ауру. К сожалению, он действительно выбрал тот же проход!

— Бежим!

Люк и Ловец Душ развили свою максимальную скорость, больше не заботясь о случайно пропущенных массивах, но расстояние все равно неуклонно сокращалось. Тянь Юань, похоже, не хотел тратить слишком много времени на их поиски, поэтому напрямую задействовал золотую пагоду для своего перемещения. На самом деле, только благодаря ей, он смог догнать Люка так быстро, хотя до этого полностью исследовал другой проход. Путешествуя внутри пагоды, он вообще не обращал внимания на массивы, напрямую прорываясь сквозь них. На самом деле он мог делать это и без нее — большинство здешних массивов вообще не могло ему угрожать — но точно не так легко и комфортно.

Полтора километра разрыва быстро сменилось на километр четыреста метров. Триста… двести…

Люк мог бы снова применить «Пламя Ненависти» и замедлить скорость сближения, но решил, что лучше приберечь его для боя.

Когда расстояние сократилось до километра, Люк понял, что убежать уже не удастся. Возможно, Тянь Юань уже заметил их. Юноша хотел остановиться и приготовится к сражению, однако в этот момент произошло что-то странное.

Стена туннеля на расстоянии около сотни метров впереди вдруг отошла в сторону, открывая боковой проход!

Не раздумывая, Люк бросился туда. Он не знал, почему проход открылся, но это произошло как нельзя кстати. Как только Люк и Ловец Душ вошли в него, проход закрылся.

В это же время Тянь Юань недовольно нахмурил брови. Ему показалось, что только что он уловил ауры впереди, однако очень быстро они исчезли. Тянь Юань даже подумал, что выдавал желаемое за действительное. Некоторое время он сомневался, но так и не найдя никаких следов беглецов, двинулся дальше.

Боковой проход, внутри которого очутились Люк и Ловец Душ, оказался короткой перемычкой, которая вела между двумя большими туннелями. С обеих ее сторон были замаскированные двери, так что это место казалось крайне безопасным, однако Люк не посмел задерживаться внутри. Тянь Юань был слишком близко и вполне мог заметить, где они укрылись. Люк не верил, что дверь в это место сможет долго продержаться против практика в полушаге от Короля с сильным небесным артефактом.

Изнутри прохода механизм открытия дверей вовсе не был замаскирован, поэтому выбраться из него не составило труда. Однако прямо возле выхода он почти задел сигнальный контур массива. Успев, в последний момент, остановить ногу в воздухе, Люк с облегчением выдохнул, а после того, как внимательнее изучил массив, покрылся холодной испариной. После чего, аккуратно перебрался на другую сторону, и, неожиданно, остановился.

— Мы будем ждать его здесь, — сообщил он своей спутнице.

— Ты уверен?

— Да, это лучшая возможность.

После этого Люк объяснил Ловец Душ некоторые особенности. — Надеюсь, только, двери задержат его немного дольше. Находясь на начальной ступени, будет значительно сложнее убить его.

Люк опустился на землю и принялся культивировать.

После убийства Тянь Юэши он практически продвинулся на среднюю ступень Лорда. Не хватало лишь самой малости. Люк чувствовал: достаточно просто переварить остаточную энергию смерти, чтобы совершить прорыв. К сожалению, до этого у него вообще не было времени, чтобы сделать это. Сейчас… даже если он не успеет прорваться до прихода Тянь Юаня, это было уже не столь критично.

Единственный существенный минус плана состоял в том, что Люк не знал, насколько сильна защитная способность золотой пагоды, когда Тянь Юань находится внутри нее. Впрочем, согласно расчетам, он не должен быть внутри.

* * *

Тянь Юань продвинулся уже довольно далеко от места, где заметил ауры, однако что-то внутри него не давало спокойно списать все на воображение. Возможно, в конце концов, он бы это сделал, однако неожиданно наткнулся на то, что позволило расставить все по своим местам.

Перед ним был боковой проход со снесенной напрочь дверью!

Хотя одна дверь была снесена, вторая оставалась на месте. Увидев эту дверь с другой стороны, Тянь Юань понял, что она полностью сливается со стеной. Иными словами, это был тайный проход! Тогда-то он и удостоверился, что ничего ему не показалось. Тянь Юань тут же устремился назад. Правда, он не смог вновь открыть закрывшуюся дверь, но, как и предполагал Люк, ее взлом не занял у Тянь Юаня слишком много времени. Некоторое время спустя, мужчина добрался до места, где заметил ауры. К сожалению, в отличие от прошлого раза, дверь еще нужно было найти. Тянь Юань потратил немало времени, исследуя стены.

В конце концов, ему это удалось. После чего Тянь Юань потратил некоторые усилия на уничтожение двери, а затем вошел в проход. Его сердце наполнилось радостью и предвкушением. Теперь, когда он прочно встал на след, этим двоим было не уйти!

Проход был довольно коротким. Из-за этого Тянь Юань не стал входить внутрь пагоды. Он планировал сделать это как только выйдет в основной туннель, однако, после того как дверь открылась, напрочь выбросил это из головы.

Обе его цели находились прямо перед ним, не уйдя даже на сотню метров от прохода!

Тянь Юань поразился такой наглости, однако, бегло просканировав ауру юноши, понял, в чем дело. Это больше не была аура Лорда начальной ступени, его цель только что перешла на среднюю ступень!

— Так ты прорывался! Думаешь, это поможет, против меня?

— Не попробуешь — не узнаешь! — торжественно ответил юноша, после чего его аура вспыхнула багровым. Ее интенсивность быстро превысило ауру Лорда поздней ступени и пикового лорда, после чего практически сравнялась с аурой Тянь Юаня. Нет, она даже была немного сильнее!

— Неплохие методы! Если подробно расскажешь, как этого достичь, твоя смерть будет не такой болезненной!

Тянь Юань нисколько не испугался возросшей мощи Люка. Он даже сражался с Великим Змеем, который был эквивалентом настоящего Короля, с чего ему опасаться младшего, временно повысившего свой уровень до его? Благодаря пагоде, Тянь Юань был на сто процентов уверен в победе.

— Выдох Шторма!

Не тратя время на глупые разговоры, Люк атаковал. На этот раз он не сдерживался и с самого начала применил третий уровень «Пламени Ненависти», а также усилил атаку Меллтом, однако оказалось, что этого все еще не хватает.

Миниатюрная золотая пагода, парящая над плечом Тянь Юаня, выпустила волну энергии, и большая часть силы каскада молний было нейтрализовано. До Тянь Юаня долетели жалкие остатки, вообще не способные ему повредить.

Мужчина рассмеялся.

— Неплохо-неплохо! Потомок клана Чан действительно талантлив. Я даже боюсь, что было бы, если бы ты подождал еще несколько лет. К сожалению, ты начал действовать слишком рано, так что… умри!

С этими словами он сформировал несколько ручных печатей и могучая подавляющая сила обрушилась на юношу. Одновременно с подавлением пагоды, Тянь Юань подготовил свою собственную атаку. Он бил наверняка. В подавленном состоянии у противника не было никаких шансов защититься от нее.

— Лезвие Гибели Небес! Передавай привет всем ублюдкам клана Чан на том свете!

Он едва успел договорить, как мир взорвался. Однако это не было его собственной атакой, вместо этого, атака была направлена на него.

Глава 44. Частично свершившаяся месть

Когда Люк сказал Ловец Душ, что это лучшая возможность, он ничуть не преувеличивал. И дело тут было не в прорыве на среднюю ступень — Люк даже не надеялся, что у него реально хватит на это времени — дело было в массиве.

Это был массив четвертого ранга.

Ранее Люк уже встречал здесь массивы четвертого ранга, но все они были довольно сильно повреждены течением времени. Этот — тоже оказался поврежден, однако далеко не так сильно. И пусть он больше не мог убить настоящего Короля, Тянь Юань Королем не был. Если бы не золотая пагода, он был бы почти гарантированно уничтожен внутри этого массива. Оставалось только заманить его внутрь. Что касается пагоды, у Люка были на этот счет отдельные планы.

И вот тут сыграло роль расположение массива. Даже Люк едва не попал в него, когда покинул проход. Будет ли Тянь Юань настолько же аккуратным?

Тянь Юань не был. Однако ему непостижимым образом везло и до сих пор он не задел ни одного сигнального контура. Даже «Выдох Шторма» Люка не заставил массив активироваться, но эспер оставался спокойным: может ли эта удача длится вечно?

Естественно, такое было невозможно.

Готовясь атаковать Люка, Тянь Юань лишь немного сместился, и… этого оказалось достаточно. Без всякого предупреждения в него одновременно ударили десятки тонких золотых клинков, появившихся, казалось, со всех сторон.

Реакция Тянь Юаня была неплохой. В мгновение ока он перенаправил силу золотой пагоды на собственную защиту, и все клинки оказались остановлены. Однако это была лишь первая, самая слабая волна. Ее целью было просто задержать врага и не дать ему выбраться из массива. Настоящей атаке требовалось некоторое время на формирование.

Не успел Тянь Юань вздохнуть с облегчением, как к нему устремилась множество золотых мечей, несущих острую и величественную ауру. Количество этих мечей было меньше, чем клинков раньше, но мощь каждого меча была просто несравнима с тем, что было раньше. Даже десять клинков были слабее, чем один меч.

Только теперь Тянь Юань понял, что попал в по-настоящему опасную ситуацию. Он все еще мог относиться небрежно к предыдущей волне атак, но ни в коем случае не смел недооценивать эти мечи. В настоящий момент он полностью отбросил желание убить Люка и сосредоточился на защите от них.

Вот только сделал он это зря. После того, как подавление пагоды пропало, Люк тут же начал действовать. Сейчас был действительно переломный момент. Когда пагода воздействовала на него, эспер понял, что все еще недооценивал ее силу. Даже несмотря на действие «Пламени Ненависти» и его физическую силу, намного превосходящую обычного практика той же ступени, он почти не мог пошевелиться. Неудивительно, что Великий Змей подавлялся так долго.

Если бы Тянь Юань прорвался через массив, это было бы сродни катастрофе. Итак, Люк атаковал.

Энергия огня и льда потекла по его меридианам, формируя перед юношей прекрасный двуцветный лотос. Само по себе это уже было его сильнейшим ходом, но, помимо прочего, лотос был сформирован не обычным ци. Вместо этого Люк использовал истинный.

В мгновение ока лотос сформировал четыре лепестка, однако Люк и не думал останавливаться. Он все вливал и вливал в него истинный ци, серьезно опустошая собственные запасы. Никогда раньше ему не удавалось создать полноценный шестилепестковый лотос, но сейчас, под воздействием истинного ци и третьего слоя «Пламени Ненависти», это действительно происходило. Возле четырех полностью сформировавшихся лепестков появилось еще два небольших лепестка, которые стали медленно и неуверенно расти. Подобные лепестки и раньше появлялись, но Люку никогда не удавалось вырастить их и создать шестилепестковый лотос, который был бы устойчивым.

Сейчас все было по-другому.

Не слишком быстро, но эти два лепестка действительно сравнялись размером с остальными, после чего прекратили свой рост. Появился даже намек на седьмой и восьмой лепестки, но Люк понял: его истинного ци не хватит на их формирование. Прервав дальнейшую подпитку техники, он направил лотос в цель.

— Истинное Искусство Единения: Лотос Огня и Льда!

Это, без преувеличения, было сильнейшей атакой Люка за всю его жизнь. В прошлый раз, когда юноша использовал «Двуцветный Лотос» против Мо Яня, он задействовал истинный ци, эквивалентный десяти процентам от полного резерва. Сейчас ему удалось влить в атаку почти весь его запас. Иными словами, эта атака была почти в два раза сильнее. Или даже больше — Люк все еще не знал влияния двух дополнительных лепестков.

Когда лотос завершил формирование, острое чувство кризиса накрыло Тянь Юаня. Он даже не сразу определил его источник, думая, что это что-то в массиве, однако, по мере приближения лотоса, он понял, в чем дело.

Тянь Юань не слишком понимал, как младший на средней ступени Лорда смог сформировать такую ужасающую атаку, однако факты говорили сами за себя. Наблюдая за стремительно приближающимся лотосом, глава клана Тянь понял, что не сможет от него защититься обычными методами. Вообще, если бы он приложил полную силу, это было бы возможно, однако существовал еще и массив, который тоже нельзя было отбросить просто так. С этими двумя сторонами, поддерживающими друг друга, Тянь Юаня ждала только смерть.

В этой ситуации у него был только один выбор.

Проигнорировав несколько золотых мечей, Тянь Юань сосредоточился, чтобы войти в пагоду. Это был не мгновенный процесс, иначе он бы сделал это раньше. Сейчас, под угрозой лотоса, он мог только проигнорировать несколько ран и все-таки сделать это.

Несколько золотых мечей ударило его, пробивая защиту чешуйчатой брони, которая была защитным артефактом высшего земного класса. Благодаря этой броне, полученные Тянь Юанем раны были не слишком серьезными. Даже если бы они были намного серьезней, все хорошо, пока он войдет в пагоду и покинет массив.

Тянь Юань потянулся сознанием внутрь пагоды. Еще чуть-чуть, и он сможет спастись, а затем без проблем уничтожит Чан Лея!

К сожалению, его планам не суждено было сбыться. Смешавшийся с золотыми мечами черный клинок внезапно ударил вниз, вонзаясь прямо в золотую пагоду! Раздался громкий скрежет и, Тянь Юань не поверил глазам: на поверхности пагоды появилась глубокая царапина. Не стоило недооценивать эту царапину — материал золотой пагоды был невероятно прочным, даже меч высшего земного ранга не был способен оставить на ней и следа. Только оружие небесного ранга было способно на это.

Но главным было не это. По какой-то причине Тянь Юань потерял связь с пагодой!

Он тут же ее восстановил, однако было уже поздно. Двуцветный лотос достиг Тянь Юаня и ударил его в грудь, высвобождая чудовищное количество энергии.

Тянь Юань почувствовал мощнейшие волны жара и холода, распространяющиеся по его телу. На удивление, эти волны совсем не смешивались, однако между ними возник чудовищный перепад температур, из-за чего внутренности Тянь Юаня буквально разрывало на части даже там, где волны не проходили. В довершение к этому, множество золотых мечей ударило в Тянь Юаня, делая надежду на выживание не более чем фантазией.

Очень скоро от тела владыки одного из могущественнейших кланов Королевства Восхода Солнца осталось лишь немного пепла, да серая энергия, устремившаяся к Люку и Ловец Душ.

Да, еще осталась золотая пагода, но после смерти Тянь Юаня в нее ударило немало золотых мечей, Люк даже не знал, будет ли она работать после этого. Кончено, более значимым фактором была атака Ловец Душ ранее. Девушка не просто атаковала черным клинком, но послала также через него духовный всплеск, нарушая работу артефакта и, вполне возможно, разрушая его. Все это было спланировано ранее.

На самом деле, Люк был довольно жаден до этой пагоды и не хотел разрушать ее, однако Тянь Юань действительно решил укрыться внутри. Люк просто не мог этого допустить, поэтому пришлось пойти на крайние меры.

Серая энергия быстро достигла Люка и беспрепятственно вошла в его тело, мгновенно укрепляя только что полученную среднюю ступень Лорда. Даже на первый взгляд он преодолел десять-пятнадцать процентов расстояния до следующей ступени, а Люк ведь даже не стал забирать всю энергию себе. Главное, он чувствовал, как пали некоторые барьеры, препятствующие его культивации. Прямо сейчас Люк твердо знал: до достижения поздней ступени Лорда вообще не будет никаких ограничений со стороны контракта!

Даже без этого, он чувствовал себя крайне удовлетворенным. Один из основных виновников гибели клана Чан был мертв! В какой-то мере Люк тоже принадлежал к клану Чан. Смерть Тянь Юаня принесла ему чувство выполненного долга.

Ловец Душ тоже была крайне довольна. Хотя она получила меньше энергии смерти, ей действительно удалось захватить часть души Тянь Юаня. На самом деле, она вообще готова была отказаться от энергии смерти в пользу Люка, но тот настоял, что она заслуживает ее часть. Что касается части души, хотя это была лишь половина, для нее это было намного полезнее даже всей энергии смерти. В конце концов, она больше полагалась на свою духовную энергию, чем на ци, а поглощение большого количества энергии смерти могло нанести ее телу непоправимый ущерб.

— Ты хочешь, чтобы я пытала его душу? — спросила она Люка.

— Поступай, как знаешь. Мне вполне достаточно, что он мертв.

Действительно, после убийства Тянь Юаня, Люк больше не чувствовал ненависти к нему. Однако и останавливать Ловец Душ он не посчитал нужным. Это было неудачей Тянь Юаня, что он попался ей. Этот парень должен быть счастлив, что хотя бы второй половине его души удалось сбежать, иначе он утратил бы всякий шанс на перерождение.

— Очень хорошо! — девушка улыбнулась. Она не стала ничего пояснять, но Люк и без этого понял, что участь этого куска души будет незавидной.

— Что ж, теперь остался только Тянь Цзы! — произнес он, после некоторой задумчивости.

На самом деле это был не только Тянь Цзы, оставалось еще немало членов клана Тянь, замешанных в том деле, однако только старый патриарх заслуживал отдельного внимания. С возросшей силой Люка, остальные члены клана просто не смогли бы его остановить.

Дождавшись, пока массив окончательно утихнет, Люк подошел и аккуратно подобрал золотую пагоду. С помощью этого артефакта ему будет значительно проще справиться с Тянь Цзы. Кроме того, массивы этого места зарекомендовали себя лучшим образом… В голове Люк смутно прояснялся план убийства его главного врага.

Конечно, он не планировал делать это прямо сейчас. Для начала следовало обработать пагоду(если она работает), полностью переварить ци смерти, найти более мощный массив (хотя, в крайнем случае, годился и этот), а также восстановить запас истинного ци…

На все это ушло бы, по крайней мере, полмесяца. До этого времени Люк собирался всячески избегать Тянь Цзы. К сожалению, не всем планам суждено сбыться.

Совершенно неожиданно Люк почувствовал перед собой знакомое присутствие. Это присутствие настолько не вязалось с обстановкой, что он даже подумал, что ему мерещится, однако Ловец Душ тоже заметила это. Насторожившись, она обнажила клинок, готовясь атаковать незваного гостя.

— Стой, это друг! — успел произнести Люк, прежде чем перед ним появилась фигура.

Она была точно такой же, как он ее помнил. Девочка лет тринадцати с белыми волосами и излишне бледным лицом. Довольно красивая, но из-за ее болезненного вида это совсем не бросалось в глаза.

— Твой враг… идет…

С заметным усилием произнесла она сразу после появления, не давая Люку времени, задать какой-либо вопрос.

— Враг, ты имеешь в виду Тянь Цзы?

Девочка кивнула, а затем поманила пальцем.

— За… мной…

Ловец Душ недобро уставилась на гостью.

— Ты уверен, что ей можно доверять? — спросила она Люка.

— Уверен, — ни секунды не колеблясь, ответил он, после чего последовал за удаляющимся силуэтом.

Мираж с самого начала вызывала у него чувство родства. Он даже положился на то, чтобы довериться ей, несмотря на контроль горбуна. Сейчас, когда тот был мертв, девочка, очевидно, обрела свободу. Иначе она просто не могла появиться здесь. А раз так, у нее не было никаких причин вредить.

Они преодолели всего несколько километров, когда Мираж резко остановилась.

— Не успеем… Другое место… Опасно…

Как ни странно, Люк полностью понял, что она хотела сказать. Тянь Цзы был уже слишком близко. Ранее Мираж хотела отвести его и Ловец Душ в другое укрытие, наподобие прохода между туннелями, но теперь они туда не успевали. Люк не знал, как Тянь Цзы мог заметить их под землей, но у него не было оснований не верить Мираж. Она была уникальным существом, способным свободно преодолевать символьные барьеры, не было ничего удивительного, что она знала местоположение Тянь Цзы. С другой стороны, у Тянь Цзы также могли быть свои уникальные методы.

Другая часть слов девочки означала, что помимо укрытия, к которому они не успевают, есть другое, к которому успеют. Однако с этим укрытием была связана какая-то опасность.

— Насколько опасно?

— Не знаю… Выживите… Вернуться будет трудно.

— Веди!

Люк совсем недавно использовал третий слой «Пламени Ненависти» и еще не успел восстановиться от слабости. Также он использовал почти весь запас истинного ци. В борьбе против Тянь Цзы прямо сейчас у него не было абсолютно никаких шансов. Неясная опасность нового убежища казалась намного лучше. Судя по словам Мираж, это не была прямая смертельная опасность.

Услышав согласие, девочка развернулась и устремилась в сторону, откуда они пришли, что заставило Ловец Душ смотреть еще более подозрительно.

Она двигалась довольно быстро, и Люк опасался скрытых на пути массивов, однако его опасения оказались беспочвенны: еще задолго до того, как он уловил какие-либо признаки, Мираж замерла и сообщила: — Массив.

Массив был знакомым, поэтому Люку не понадобилось много времени миновать его, после чего он двигался по туннелю уже без опасений. И действительно, все массивы на пути были заблаговременно замечены Мираж, которая, казалось, не прилагала к этому вообще никаких усилий. Только, впредь она не говорила об этом словами, а просто останавливалась и поднимала руку в знак внимания. Люк догадывался, что ей довольно сложно говорить, поэтому не пытался задавать лишних вопросов.

Довольно скоро туннель закончился и перед Люком предстал знакомый разрушенный город.

— За мной… быстрее!

Не успела Мираж договорить, как Люк понял причину ее беспокойства. За их спинами вспыхнула могущественная аура, намного более мощная, чем даже у Тянь Юаня! Тянь Цзы действительно прорвался в царство Короля и был далеко не самым слабым из них. На самом деле, его аура была даже сильнее, чем у Великого Змея.

Люк не знал, почему Тянь Цзы не действовал лично, а позволил разбираться с ним Тянь Юаню, но это было не слишком важно. Важно было то, что прямо сейчас он был целью этого Короля!

К счастью, до места, куда вела их Мираж, осталось недалеко. В настоящий момент даже Ловец Душ отбросила сомнения и послушно следовала за девочкой.

И вскоре Люк понял, куда она их ведет, а потом и получил подтверждение.

Это действительно была та аномалия, которую он заметил раньше. Но каким образом она могла быть укрытием? И что нужно было для этого сделать?

Он хотел задать эти вопросы Мираж, однако не успел. Скорость Короля — это не то с чем Люк мог сравниться даже в своем лучшем состоянии. Тянь Цзы быстро сократил разделяющее их расстояние. Нет, на самом деле, между ним и беглецами было еще около пятисот метров, но это вообще не играло роли. Тянь Цзы не спешил сокращать эту дистанцию, он атаковал.

Гигантское копье, состоящее из пурпурной энергии, в мгновение ока настигло Люка и Ловец Душ. Юноша пребывал сейчас в своем самом слабом состоянии и вряд ли смог бы пережить это нападение, но, в последний момент, девушка заключила его в объятия, а затем накрыла их обоих самым мощным духовным щитом, на который была способна, сжигая при этом большую часть накопленных душ, включая душу Тянь Юаня.

Ловец Душ была глубоко несчастна по этому поводу, но она понимала, что иначе не сможет пережить атаку, которая была, на самом деле, атакой духовного орудия. Даже так прочности ее щита едва хватило.

Мощнейший удар отправил пару в полет.

Тянь Цзы усмехнулся. Он видел, что прямо в полете девушка выплевывает большое количество крови, часть которой попала на ее спутника. Хотя он был удивлен, что она вообще смогла пережить удар его духовного орудия, Тянь Цзы был уверен: следующий удар будет последним! Он уже подготовил свою следующую атаку, намереваясь добить этих тараканов после приземления, однако внезапно его глаза расширились. Произошло нечто, что полностью превзошло его ожидания: влетев в странную область колеблющегося воздуха, пара просто исчезла!

Немного подождав и убедившись, что это ему не мерещится, Тянь Цзы осторожно приблизился к этой области. Он исследовал ее духовным восприятием, но неожиданно обнаружил, что вообще не может проникнуть внутрь.

Тянь Цзы колебался. Было ли это скрытой областью пространства? Он слышал о таких местах, но никогда не видел их. Если это действительно так, то эти двое могли даже выжить! Эта мысль заставила Тянь Цзы нахмуриться. Должен ли он тоже войти в эту область?

После небольших колебаний, Тянь Цзы не решился это сделать. В подобные области было довольно легко войти, но крайне трудно выйти. Кроме того, эта область может быть вообще не приспособлена для жизни и пара беглецов погибла сразу же, как переместилась туда. В любом случае, эти двое не стоили того, чтобы Тянь Цзы рисковал жизнью.

В конце концов, Тянь Цзы покинул это место, тем не менее, приказав своим людям тщательно его охранять.

Он не знал, но в это время рядом с проходом в иное пространство находился еще один человек. Или, скорее, призрак. Мираж не была обычной формой жизни и без труда сумела избежать атаки Тянь Цзы. Жаль, но она никак не могла помочь защититься Люку. На счастье, его спутница оказалась достаточно квалифицированной. При виде, как та защищает его, неприязнь, которую Мираж по непонятной причине испытывала к ней, заметно ослабла.

В отличие от Тянь Цзы, Мираж смутно знала, что это за пространство. Ее восприятие могло немного проникать через барьер, поэтому она вообще осмелилась привести Люка сюда. Другая сторона была вполне пригодна для человеческой жизни. Единственное, Мираж вообще не ощущала там присутствия ци, однако не была уверена, что эта действительно так — ее восприятие того место было крайне ограниченным.

После смерти тела более месяца назад, девочка обнаружила, что вполне способна существовать без него. Более того, она больше не была привязана к какому-то определенному месту, а могла путешествовать свободно. И первое, что она сделала, это нашла Люка.

Мираж следовала за ним уже довольно давно, но предпочитала наблюдать на расстоянии. Она вмешивалась лишь раз, совсем недавно, когда его преследовал Тянь Юань. Именно она открыла тот проход. Хотя… на самом деле был еще один раз, но кхм… Даже несмотря на отсутствие крови, лицо девочки залилось краской.

Мираж с сожалением смотрела на пространственный барьер, думая о том, что делать дальше. Она с удовольствием последовала бы за Люком и сейчас, но, к сожалению, ее духовное тело не было достаточно устойчивым, чтобы пройти сквозь барьер.

Люк был единственным человеком, который был добр к ней в этом мире. Теперь, когда он был недоступен, Мираж действительно не знала, что делать.

Так ничего и не придумав, она решила просто развивать свою силу дальше. Ну а что касается того, где Мираж планировала это делать…

— Я просто подожду тебя в этом месте… — негромко произнесла она.

Послесловие(вскоре будет удалено)

Вот и завершилась пятая часть приключений Люка. Несмотря на то, что я несколько задержался и попал под ограничения по времени, концовка получилась именно такой, какая планировалось изначально, хотя путь к ней, возможно, немного сократился. А может и нет. Изначально тут было развешено несколько ружей. Выстрелило только одно из них(думаю, все понимают, какое). Еще одно обязательно выстрелит в будущем, ну а что касается третьего(и последнего) оно было совсем необязательно и, в любом случае, не окажет значимого влияния на сюжет. Планировалось, что оно выстрелит в этой книге, но этого не случилось. Что ж, оно изначально не было чем-то важным, и, возможно, еще сыграет свою роль в будущем.

В общем, лично мне концовка понравилась. Надеюсь, что вам тоже.

Теперь, что касается следующей книги. Она будет, но не сразу. Мне больше не хочется попадать в ограничения по времени, да и объем меня не совсем устраивает. Хотелось хотя бы добить его до пятидесяти глав. В общем, к работе над шестой книгой я вскоре приступлю, но когда начнется ее выкладка пока что не имею представления. Не меньше чем через месяц, а скорее через два-три месяца. Это еще и потому, что сейчас я пишу вторую часть к другой своей работе. Кстати, забавно, но концовка этой книги и той книги("Вайзард?" если кому интересно) немного перекликаются. Даже вторая часть там и шестая здесь будут перекликаться, но именно что немного. В общем, в ожидании проды сюда можете читать его. Хотя это и фанфик на блич, так что без знания канона будет сложно(зато интересно).

Ну и напоследок, стандартная для автора просьба: если понравилась книга, не забудьте поставить лайк(для повышения рейтинга книги и ЧСВ автора), а то как-то их совсем мало. Также если несложно, оставьте комментарий. Отдельно приветствуются комментарии к первой части(положительные и нейтральные). Потому что у первой части как-то слишком много отрицательных отзывов. Лично я, зайдя на страницу книги с такими отзывами, ее читать бы не стал ((.

В общем, все. Ставлю статус "завершено"(потому что уже конец договора) и занимаюсь вычиткой(первичная уже была, но всегда что-то да будет пропущено).

Всем добра!

Nota bene

Опубликовано Telegram-каналом «Цокольный этаж», на котором есть книги. Ищущий да обрящет!

Понравилась книга?

Не забудьте наградить автора донатом. Копейка рубль бережет:

https://author.today/work/145889


home | my bookshelf | | Отмеченный Смертью V |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 1
Средний рейтинг 5.0 из 5



Оцените эту книгу